Рассказ третий. Вечный огонь

Недолгий перерыв заканчивается, а между тем дорога не кончается.

Пролог

Погасли звёзды. Угли в костре догорели и огонь потух. Солнце вынырнуло из-за горизонта и как-то уж быстро заняло своё место на небе. Мы поспешно собрали шатры, навьючили лошадей и тронулись в путь. А всё-таки странные здесь места. Наверху такая безбрежная лазурь!

Чернильный мрак ночи ещё не до конца растворился и если смотреть на небосвод, кажется, что там плещется настоящее, перевёрнутое верх дном море! Жаль что приходится отрывать от него взгляд. Иначе можно, в прямом смысле слова, влететь в неприятности. Качество дороги тут резко ухудшалось. За годы, многочисленные путешественники разбили дорожное полотно, так, что оно пришло в негодность и стало напоминать широкую, плотно утоптанную тропу. От ям и рытвин спасения не было, а попадались они довольно часто. Заглядевшись на небо можно было легко угодить в одну из них. Приходилось держать ухо востро. Если бы не бессонная ночь это было бы не так сложно, но я не жалею о потраченном времени. История рассказанная Мако того стоила. После неё я лучше начал понимать тех рыцарей, что сопровождают нас. Может я даже пришёл бы к какому-нибудь выводу, но вскоре после нашего отбытия, солнце накалилось добела и стало похожим на раскалённую сковороду. Жар очень быстро испарил из головы, не только влагу, но и всякие мысли, кроме мысли о воде. День тянулся долго и мучительно. Бесконечная дорога, бесконечные ямы и жгучее желание напиться! Благоразумный Мако не дал мне отдельно бурдюка с водой, иначе я мог бы осушить его одним махом.

Вместо этого мне приходилось просить воды у него, так как остальные на отрез отказывались делится своими запасами. Разрешал пить он мне редко, постепенно приучая к тому, что воду надо экономить и беречь. В конце дня я так вымотался, что был зол на весь мир!

Единственное, что останавливало моё негодование, такими жуткими условиями, так это усталость. Когда палящее солнце склонилось над горизонтом я воздал хвалу небесам! Прохлада! Желанная прохлада!

Ехать стало легче. Скоро караван остановился, лошадей распрягли, груз аккуратно сложили и мы принялись ставить палатки.

Глава 1

Вдали виднелись эль'фарские стяги: узорные и причудливые знаки заключённые в витые линии, плюс всевозможные химеры взирающие с высоты знамён. Да, несомненно это они. Командир стоял на стене и молча взирал на то, как они приближаются к заставе. Пальцы Анкера нервно ковыряли камень на который он опирался. С дозорной башни спустился часовой.

— Сколько их? — спросил командир.

— Около шести сотен, — рапортовал часовой. Анкер хмыкнул. «Поражаюсь я этой братии, — подумал он, — Ещё месяц назад через нашу заставу прошли четыре дивизиона солдат. Шли через ворота, днём и ночью на протяжении недели, словно река идущая непрерывным потоком.

А теперь ещё шесть сотен! Какого же… там твориться?» Анкер выдохнул:

— Пойдём принимать гостей. Он спустился вниз и приказал открыть ворота. Стройные шеренги остроухих эль'фаров тянулись вдаль по дороге. Все как один одеты в латы изумрудного цвета, за спинами колчаны, луки в чехлах, на поясах клинки. Анкер не был знатоком оружия, но и его скромных познаний было достаточно, чтобы понять: перед ним отборные части, элита эль'фарской армии. Во главе шёл их предводитель. Молодой, по меркам своего народа, и глубокий старец, по разумению людей. Ещё бы, прожить три столетия, — ни это ли божье благословение? Анкер взглянул на эль'фарского предводителя и невольно пропитался уважением к нему. Держался тот строго и уверенно, во всём являя пример для своих подчинённых и несомненно, у себя на родине, он занимал не последнее место.