Здесь тебя ждут

Макколи Барбара

Глава девятая

 

Слейтер часто слышал, что самый гениальный ум имеет пределы - безгранична только глупость. Сегодня ему довелось стать живой иллюстрацией к этой народной мудрости.

Он открыл один глаз - и тут же со стоном закрыл его опять. В мозг словно вонзилась белая молния, а в висках застучали тысячи крохотных молоточков.

С третьей попытки ему удалось сесть, и к горлу тут же подкатила тошнота. Он чуть не рухнул обратно. Голова разламывалась, шершавый, как терка, язык больно царапал воспаленные десны.

Согнувшись пополам и придерживаясь за стены, Слейтер добрался до ванной. Из зеркала на него глянула перекошенная физиономия с синяком под глазом - при виде таких физиономий дети визжат, а старушки падают в обморок.

При каждом движении грудь пронзала острая боль. Может, у него ребро сломано? И даже не одно… Вообще, похоже, во всем теле не осталось ни единой целой косточки! Да-а, для игры в футбол с братьями Хеккетами он явно староват! И уж точно устарел для совместных возлияний.

Морщась от боли, он стащил трусы и потянулся к крану, как вдруг внизу хлопнула дверь, по лестнице часто застучали шаги и в его бедный череп огненными сверлами вонзились звонкие мальчишеские голоса:

- Слейтер! Мы вернулись!

Он скрипнул зубами и поспешно прикрылся полотенцем. И вовремя - две маленькие торпеды уже ворвались в ванную.

Не замечая ни едва прикрытой наготы Слейтера, ни его мученической гримасы, Коди и Трой затараторили разом, перебивая друг друга, - им надо было сейчас же все рассказать Слейтеру про поход, со всеми подробностями. Истерзанный болью мозг Слейтера воспринимал только обрывки фраз.

- Так ты с нами съездишь, Слейтер? Пожалуйста! Ну пожалуйста!

Хоть убей, он не мог понять, чего им надо. Куда он должен с ними ехать? Решив, что хуже не будет, он наконец кивнул и слабо махнул рукой. Мальчишки радостно вылетели из ванной.

Слейтер облегченно вздохнул и торопливо шагнул под горячие иголочки душа…

Бриться Слейтер не стал - в таком состоянии недолго и горло себе перерезать. Он оделся, гордый тем, что самостоятельно одолел это испытание с начала до конца. Из кухни донесся аромат кофе - и Слейтер двинулся навстречу благословенному запаху.

В кухне он плюхнулся на табурет, подперев голову руками и пробормотав что-то вроде «доброго утра». Рыжеволосый ангел пододвинул ему под нос чашку дымящегося кофе.

- Благослови тебя Господь, - простонал Слейтер и шумно отхлебнул.

- Как насчет бисквитов с маслом и толстым-толстым слоем цыплячьего паштета? - нежным голоском поинтересовалась Кейси но, увидев лицо Слейтера, поставила перед ним тарелку с кусочками поджаренного хлеба.

Слейтер опасливо принюхался - желудок не перевернулся вверх тормашками. Он откусил кусочек, проглотил две возникшие из ниоткуда таблетки аспирина и запил все еще одним большим глотком кофе.

Когда Кейси подлила кофе, Слейтеру удалось довольно внятно произнести «спасибо». «Наверно, все-таки выживу», - решил он.

- Ты бы не могла сказать, что вчера было? - проговорил он наконец как бы невзначай.

- Как, неужели не помнишь?!

Слейтер застыл с чашкой в руке.

- Чего не помню?

- Ну, знаешь! - оскорбленно воскликнула Кейси. - Вот что значит мужчина! Уж женщина на твоем месте не забыла бы! - С тяжелым вздохом она встала, подошла к раковине и принялась мыть посуду.

- Да что я должен помнить? - Он вскочил, чертыхнувшись, но тут же схватился за стол и дождался, пока стены перестанут вертеться каруселью. - Объясни мне, что такое произошло?

Наполнив раковину мыльной водой, Кейси принялась тереть тарелку губкой.

- Ну, ты вчера был… как бы это сказать… настойчив.

- Ты хочешь сказать, что мы… что я… в таком состоянии… что мы с тобой… э-э… спали вместе?

Уголок ее губ лукаво приподнялся.

- Сначала мы вместе приняли душ.

Это Слейтер, кажется, помнил. Но очень смутно… Он наморщил лоб, напрягая память…

И вспомнил: она была одета, он полураздет, а из душа на них льется холодная вода. Очень холодная. Вот это ему особенно хорошо запомнилось.

Подойдя к Кейси сзади, он обнял ее за талию и притянул к себе.

- Да, да, теперь вспоминаю… - Он погладил ее плоский живот и почувствовал, как у нее пресеклось дыхание. - Кейс, ты была удивительна!

Она обернулась через плечо.

- Вот как?

- Совершенно неповторима!

- В самом деле?

Она попыталась отстраниться, но Слейтер еще крепче прижал ее к себе. Его бедра ощутили близость упругого тела, и, несмотря на раскалывающуюся голову, он немедленно отозвался на призыв.

- Думаю, нам надо это повторить. Прямо здесь. Прямо сейчас, - промурлыкал он, уткнувшись ей в шею.

В такой позиции и застали их Коди с Троем, вошедшие на кухню с удочками в руках.

- Мы готовы! - объявил Коди.

- К чему готовы? - поинтересовался Слейтер, вовсе не уверенный, что хочет услышать ответ.

- Разве ты забыл? - Мокрый рыжеволосый ангел одарил Слейтера дьявольской улыбкой. - Ты же обещал ребятам поехать с ними на рыбалку!

* * *

Слейтер лежал на боку, прикрыв лицо шляпой, держа удочку одной рукой, а другую подложив под щеку. Летнее солнышко приятно припекало ему спину, и боль постепенно таяла. И с чего это он взял, что похмелье его непременно прикончит? Тошнота ушла, и желудок радостно урчал в предвкушении бутербродов и пирожных, приготовленных заботливыми руками Кейси.

Слейтер сел, сдвинув шляпу на затылок, краем уха прислушиваясь к болтовне Коди. Ручей был мелким и илистым, и Слейтер сильно сомневался, что в нем водится рыба, но мальчишек это не волновало: в походе они уже подержали удочки в руках, ели сваренную в котелке уху и своими глазами видели, как папа Брайана вытащил из озера «во-от такую щуку», - словом, познали все прелести рыбной ловли и сами оказались «на крючке». К тому же, когда они сегодня покупали червей в магазине «Рыболов», продавец, сделав большие глаза, сообщил таинственным полушепотом, что на прошлой неделе в ручье видели сома.

Слейтер нахмурился: папа Брайана то, папа Брайана это… Да мальчишки просто изнывают без отца! Кейси - отличная мать, но ребятам нужен человек, который будет ходить с ними в походы, удить рыбу, научит ставить палатку и разжигать костер. Человек, у которого они смогут учиться, с которого будут брать пример. Человек, который поддержит в трудную минуту и, если надо, утихомирит. Человек, который будет любить их, как родных сыновей.

Хотел бы он стать этим человеком! Но - не станет. Он - перекати-поле, бродяга, не способный долго оставаться на одном месте. Кейси и ее сыновья заслуживают большего, много большего.

Вот и сейчас… Он провел на ранчо всего несколько дней - и уже тяготится оседлостью, жаждет новых мест и новых впечатлений; и с каждым днем это чувство все сильнее. Скоро настанет день, когда он не сможет сопротивляться. Кейси ни в чем не виновата, и ее сыновья тоже - все дело в нем самом.

- Слейтер! Я поймал! Я поймал! - Трой прыгал от возбуждения, не сводя глаз с пляшущего поплавка. Коди вскочил и тоже восторженно завопил.

Забыв о своих невеселых размышлениях, Слейтер подскочил к братьям и помог Трою вытащить удочку. На крючке билась крошечная сверкающая плотвичка. Коди и Трой с волнением следили, как Слейтер снимает ее с крючка и бросает в ведерко с водой.

- Отличная работа, Трой, - улыбнулся Слейтер и взъерошил мальчугану волосы.

Тот в ответ расплылся в улыбке - и вдруг бросился к Слейтеру и крепко обнял его за ноги. Секунду Слейтер удивленно смотрел на него; затем, проглотив непрошеный комок в горле, опустился на колени и обнял мальчика в ответ.

Кобыла громко заржала, вздернув голову, и пустилась в галоп. Огненная грива и хвост развевались по ветру, ноздри жадно вдыхали свежий воздух. Удары копыт вздымали песок и пыль в коррале, под гнедой шкурой вздувались мощные мышцы. В вышине ярко синело бескрайнее техасское небо; в воздухе стоял пряный запах лошадиного пота, кожи и пыли.

Кейси стояла посреди корраля с кордой в руках, поворачиваясь по кругу вслед за Мисс Люси, и ветер трепал ее распущенные волосы. Только теперь она почувствовала, как не хватало ей всего этого - бескрайней прерии, своего дома, работы с лошадьми… Вести хозяйство на ранчо - труд нелегкий, но благодарный. Сколько счастья в словах: «свой дом», «любовь», «ответственность»…

Кейси уже пережила немало разочарований. Ничего, переживет и Слейтера.

Подняв над головой руку в перчатке, она натянула корду и резко дернула, сама не понимая, зачем - то ли лошадь подстегнуть, то ли гнев выплеснуть.

- Эй, Кейси!

Она удивленно обернулась. От забора махал ей рукой какой-то человек. Белая ковбойская шляпа с широкими полями скрывала лицо: Кейси видела только статную фигуру в клетчатой рубахе и потертых джинсах.

«Я, кажется, никого не приглашала!» - сердито подумала Кейси. Незнакомец появился не вовремя, сейчас было не до разговоров - скоро вернутся Слейтер с ребятами! Кейси рассчитывала поужинать с ними вместе, а затем отправить мальчишек в кровать. И не только потому, что завтра им в школу, - ей не терпелось остаться со Слейтером наедине. Она дорожила каждой минутой, проведенной с ним, ибо чувствовала, что вместе им оставаться недолго.

Кейси отпустила повод, стянула перчатки и зашагала к ограде. Рослый ковбой казался знакомым, но она не могла вспомнить, где и когда его видела.

- Я Джим Берк. - Он улыбнулся, обнажив два ряда ровных белых зубов, и дотронулся рукой до края шляпы. - Лет двенадцать назад работал у твоего отца.

Джим Берк? Да, такой ковбой у них на ранчо был… Но больше Кейси ничего о нем не припоминала. И неудивительно: в то время она была влюблена в Слейтера и никого, кроме него, не замечала. Прошло двенадцать лет - и все повторяется снова.

Кейси и Джим пожали друг другу руки. Он задержал ее руку в своей ладони на миг дольше, чем ей хотелось бы, но при этом так обезоруживающе улыбнулся, голубые глаза засветились таким искренним восхищением, что Кейси не могла на него рассердиться.

- Отличная у тебя кобылка! - Он кивнул в сторону Мисс Люси. - И вы с ней вместе отлично смотритесь.

Кейси почувствовала, как по щекам разливается румянец.

- Что ж, спасибо. Чем могу тебе помочь, Джим?

- Я по объявлению.

По спине ее пробежал холодок.

- По которому? - осторожно спросила она.

- По тому, что напечатано в «Газетт». - Он ухмыльнулся совсем по-мальчишески. - Насчет жеребца.

- А… конечно.

Кейси снова взглянула на Джима, на этот раз - более внимательно. Сколько ей помнилось, двенадцать лет назад это был спокойный, молчаливый парень, хороший работник и отличный знаток лошадей. Что с ним сталось за эти годы? У кого он работает теперь? Или, может, завел собственное дело?

Сзади послышался протяжный гудок: к загону подъезжал грузовичок Слейтера. Слейтер еще не успел заглушить мотор, как мальчишки распахнули дверцу и вылетели наружу.

- Мама, мама! - вопил Коди, приплясывая от возбуждения. - Посмотри, сколько рыбы мы поймали! Классный сегодня день, правда, Слейтер?

« Был классный», - мысленно поправил Слейтер, глядя на человека, стоящего рядом с Кейси. Он знал Джима Берка - когда-то они учились вместе; а теперь вот он должен стоять и смотреть, как тот разглядывает Кейси. Какого черта, интересно, ему здесь понадобилось?

- Здравствуй, Джим.

- Привет, Слейтер. Я слышал, ты вернулся. - Джим небрежно прислонился к ограде.

- Не насовсем. - А что еще, интересно, слышал Джим Берк? Слейтер полез в кузов грузовичка и достал ведерко с плотвой. Коди и Трой, раздувшись от гордости, бросились показывать матери добычу. - Просто заехал на пару дней. А тебя каким ветром занесло?

- У меня к Кейси дело. Надеюсь, мы с ней столкуемся.

Скрипнув зубами, Слейтер подавил вспышку ревности. Какие бы дела ни вела Кейси с этим парнем, это не его забота.

- Хорошо, оставляю вас вдвоем. - Он бросил косой взгляд на Кейси. - Я обещал Коди и Трою научить их чистить рыбу.

- Может, вам помочь? - поинтересовался Джим. - Мне приходилось этим заниматься.

Это вполне невинное предложение заставило Слейтера сжать кулаки и отчаянно затрясти головой.

- Спасибо, сами справимся.

И он, разумеется, справился бы! И не искромсал бы рыбешку, если бы не был так озабочен беседой Кейси и Джима у плетня. И пальца бы не порезал, если бы Джим так возмутительно по-хозяйски не забрал у Кейси корду и они вдвоем не вошли бы в конюшню.

- Она что, еще живая? - спросил Трой, когда Слейтер в третий раз уронил многострадальную плотвичку.

- Нет, просто скользкая, - пробормотал Слейтер, прислушиваясь к звонкому смеху, доносящемуся из конюшни.

- А что мы будем делать с очистками? - полюбопытствовал Коди.

- Закопаем под окном спальни. - Слейтер бросил в ведерко последнюю рыбешку. - Индейцы верят, что рыбья чешуя отгоняет злых духов.

Он сам удивился, как ловко это пришло ему в голову. И отличный повод зайти на конюшню - надо же взять лопату для работы!

- Духи? - расширив глаза, переспросил Коди. - Это как привидения, да?

Ну вот, выдумал на свою голову! Теперь мальчишки зациклятся на злобных призраках, бродящих вокруг дома по ночам.

- Да нет, не совсем… э-э… и потом, чешуя не только отпугивает злых духов, но и привлекает добрых. Тех, которые помогают людям. А теперь, ребята, уберите рыбу, а я схожу за лопатой.

Гордый своей изобретательностью, Слейтер направился к конюшне. Джим и Кейси стояли возле денника Мисс Люси, и Джим угощал кобылу морковью. При этом он так смотрел на Кейси, что у Слейтера все внутри перевернулось. Может, он надеется, что она тоже скоро начнет есть у него из рук?

Стиснув зубы, Слейтер полез в угол за лопатой. По дороге он споткнулся о железное ведро, перевернул пару пустых ящиков и, наконец, уронил лопату себе на ногу.

- Эй, с тобой все в порядке? - окликнула его Кейси.

- Ничего, - прохрипел Слейтер, держась за ногу. - Все нормально.

Он взял лопату и двинулся прочь, по пути бросив еще один свирепый взгляд на Кейси и Джима. Они о чем-то негромко разговаривали. Дорого бы дал Слейтер, чтобы хоть краем уха услышать, о чем идет беседа! Но до него не долетало ни слова.

Увлекшись, он совсем забыл посмотреть под ноги - и напрасно: со всего размаха он налетел на лежащую у дверей тачку и во весь рост растянулся на полу.

- Слейтер! - Кейси бросилась к нему и опустилась рядом с ним на колени. Зеленые глаза ее смотрели с тревогой. - Что с тобой?

- Все в норме, - отрезал Слейтер, вставая и отряхивая пыль со штанов. - Я просто… м-м… попал ногой в мышиную нору.

- Да у тебя кровь течет! - Кейси, нахмурившись, взяла его за левую руку. - Ты порезал палец!

- А, ерунда! - Ему еще не хватало объяснять, что это он порезал, когда во все глаза следил за их передвижениями у корраля. Кроме того, ему нравилось, как беспокоится о нем Кейси.

- Да как глубоко! - Она помотала головой. - Надо промыть и забинтовать.

- Эту царапину? Да я ее вообще не чувствую! - По правде сказать, палец болел зверски, но Слейтер не смог сдержать довольной улыбки.

- Не спорь со мной, Хью Слейтер. Ты что, никогда не слышал о заражении крови? Пошли в дом, промоем рану.

- Не понимаю, из-за чего такой шум? - Пожав плечами, он протянул Джиму здоровую руку. - Ладно, увидимся.

- Да, в следующую субботу на балу-аукционе.

До сих пор Слейтер не думал, что останется здесь до субботы. Но… почему бы и нет? Должен же он посмотреть, как пойдут у мальчиков дела в школе!

И провести еще пару дней с Кейси.

Кейси вошла в ванную, когда Слейтер мыл руки. Прислонившись к косяку и скрестив руки на груди, она устремила на него пристальный взгляд.

- Не объяснишь ли ты мне, почему мальчишки копают яму прямо посреди моей клумбы?

- Э-э… они удобряют твой сад. - Он потянулся за полотенцем.

- А почему эти, с позволения сказать, удобрения разбросаны по всему двору? Ладно, садись.

Она не просила, а приказывала, и Слейтер с удовольствием подчинился - уж очень давно никто не разговаривал с ним как с маленьким.

- Ой! - заорал он вдруг, почувствовав, как нестерпимая боль обожгла палец. Кейси, надо думать, вылила ему на руку целый флакон йода! - Ой-ой-ой!

Она взяла его за руку и подула на палец.

- Так лучше?

О, гораздо! Ее прикосновения, ее прохладного дыхания и раскрасневшихся от ветра щек, зеленых глаз с золотыми крапинками и вытянутых трубочкой губ - всего этого было вполне достаточно, чтобы боль как рукой сняло.

Быстро и умело Кейси забинтовала ему палец и с довольным видом оглядела свою работу.

- Ничего, выживешь.

- А поцеловать, чтобы быстрее зажило?

- Мне кажется, для этого ты слишком большой, - с сомнением заметила Кейси.

- Ошибаешься!

Молниеносным движением он усадил ее к себе на колени и впился ей в губы, заглушив ее изумленный возглас. Кейси уперлась руками ему в грудь, не то ища опоры, не то отталкивая, но он уже обхватил ладонями ее голову и еще сильнее притянул к себе, так что Кейси тихо застонала.

Этот звук привел его в неистовство. Пинком захлопнув дверь в ванную и не прерывая поцелуя, он положил руку ей на грудь, и Кейси инстинктивно выгнулась. Тогда он дернул вверх ее майку и прильнул губами к тонкому кружеву лифчика, скрывающему затвердевший сосок. Кейси прерывисто вздохнула и подалась к нему, но вдруг, разочарованно застонав, отпрянула и опустила майку.

Слейтер потянулся было к ней снова, но в открытое окно ворвались голоса Коди и Троя: мальчишки спорили о том, кто будет убирать очистки, - и Слейтер с сожалением остановился.

- Извини. Нам придется подождать.

Кейси пригладила волосы и с улыбкой чмокнула его в щеку.

- Ах, Хью Слейтер, что мне с тобой делать?

- Не знаешь? Могу подсказать! - Он обхватил ее и что-то пошептал на ушко, отчего Кейси вздрогнула и залилась краской.

- Подожди немного, - с лукавой улыбкой ответила она. - Вот поужинаем, уложим ребят в постель, а после этого я рассмотрю твое предложение.