Три войны

Сапегин Александр

Дороги магических миров извилисты, тяжелы и тернисты. В поисках пути в родной мир будь готов оказаться от него еще дальше. Андрей познал эту истину на собственной шкуре. Одно необдуманное заклинание отправило его на планету драконов, где судьба окунула его в водоворот интриг, наградила новыми друзьями, подкинула могущественных врагов и открыла глаза на тайны рода. Теперь он просто обязан выбраться из всех передряг - ведь на кону не только его жизнь, но и будущее той, кто завоевал его сердце. Ради избранницы влюбленный дракон пойдет на все и бросит вызов невозможному.

 

Часть первая

Обманутые надежды.

Н-ск. Россия. Через сутки после переноса Андрея.

Терпкий сизо-голубой табачный дым, перемешивая в своей белесой мути запах крепкого кофе, несколькими слоями висел в небольшой комнате. Высокий, с коротким ёжиком светлых волос на голове и умными глазами на волевом лице, молодой человек вытащил из опустошённой пачки предпоследнюю сигарету. Брызнуло искрами колёсико бензиновой зажигалки. Курильщик глубоко затянулся и выпустил в потолок густую порцию дыма. Старые сизые слои, висевшие многоярусным облаком над полом, пришли в движение, родив своими вихрями странные, причудливые картины из полупрозрачных теней на освещённой настольной лампой стене. Сменившаяся на экране картинка заставила тонкий монитор шумевшего кулерами компьютера исторгнуть из себя бледное зеленоватое свечение. Лицо человека, облитое пробившейся через дым зеленью, заострилось, приобрело хищные черты.

Человек сделал ещё одну затяжку и с силой затушил недокуренную сигарету о край переполненной бычками пепельницы.

- Хорош, надо выпить кофе, - скрипнули колёсики кресла. Человек оттолкнулся ногами от пола. Предмет обстановки, неся на себе хозяина, подъехал ко второму столику, на котором гордо возвышалась дорогая кофеварка. От неосторожного движения слетела на пол толстая папка, до этого мирно лежавшая на краю компьютерного стола, из-под толстого слоя бумажных листов, зажатых пластиковой обложкой, брызнули фотографии. - Растяпа…

Ткнув на пахнущем кофейными зёрнами агрегате кнопку, человек легким, текучим движением встал с кресла и собрал с полу разлетевшиеся по комнате прямоугольники цветных фотографий.

- Мать-природа не перестаёт удивлять своёй фантазией, - сказал молодой человек, рассматривая изображённого на фото мужчину. - На морду вылитый безмозглый качок, а поди ж ты… Весьма-весьма…

- Что весьма? - в проёме бесшумно отворившейся двери показался невысокий пожилой плотный мужчина. Он разительно отличался от находящегося в комнате молодого человека. Тёмные, тронутые сединой на висках и зачесанные назад длинные волосы, высокий лоб, круглое лицо, выпирающее под светлой сорочкой и зажатое брючным ремнём брюшко вошедшего говорили, что он не фанат спорта. Что объединяло его с находившимся в комнате, так это цепкий, проницательный, умный взгляд и не свойственная простым обывателям выправка и пластика движений. - А-а-а! - темноволосый гость заметил фотографию. - Кончай смолить! Ты тут что, заплывы топоров собрался устраивать? Угореть ведь можно! - закашлявшись от чада, сказал он и щёлкнул клавишей одного из десятка выключателей установленных на стене у входной двери. Дым качнулся в сторону вентиляционной решётки. - Так-то лучше, пусть проветрится. На чём остановился?

- Да всё там же, перечитываю. В голове не укладывается…

- А ты попили на мелкие полешки, чтобы между ушами входило, глядишь, и уложится, - молодой человек улыбнулся тираде пожилого напарника.

- В свое время я столько перечитал фантастики про параллельные миры, что уму непостижимо! Никогда не думал, что придётся столкнуться с ними вплотную.

- Привыкай, в нашей работе без параллельных миров сюрпризов хоть отбавляй. Иногда такое встречается - хоть стой, хоть падай. Хочешь новость?

- Хочу.

- Тебя снимают с наблюдения.

- Как? - удивлению молодого человека не было границ. - Тащ майор! - "тащ майор", в полной мере насладившись произведённым эффектом, прошёл к небольшому дивану, установленному в углу комнаты, и уселся, закинув ногу на ногу:

- Каком к верху! - майор оценивающе посмотрел на подчинённого, цыкнул сквозь зубы, качнул головой, словно бы раздумывая, говорить или нет, но приказы командования не обсуждаются. - Успокойся, ты возглавишь отдельную группу, в твое подчинение переходят люди Осадчука. На приёмку дел тебе отводится двое суток. Не подведи меня, старшой.

- Организуют только одну группу?

- Далеко пойдёшь, нет, не одну. Осадчук возглавит оперативный центр, - молодой офицер хмыкнул.

- Командование запускает "Тень"? - встав с дивана, майор пошёл на выход, у самой двери он остановился и повернулся к собеседнику:

- Командование санкционировало первую фазу операции "Спрут", но в рамках "Тени", готовься к появлению контрразведки, - и видя непонимание на лице собеседника добавил, - у контриков больше опыта в выявлении "заклятых друзей" из-за рубежа вкупе с их российскими прихвостнями. Эх, привлечь бы старичков из ОБХСС, раскрутить экономические связи Богородцева…

…Прошло восемь с половиной месяцев…

…Россия. Москва…

- Можно ещё раз? - Ярослав Копылов, школьный товарищ Керимова, дождавшись разрешающего кивка, протянул руку к диктофону. Повинуясь лёгкому прикосновению к сенсорной кнопке, прибор ожил, из динамика донёсся детский голос, что-то говорящий на незнакомом певучем языке.

Ярослав Копылов, как и его друг, по окончании школы пошёл в науку, подвязавшись на ниве лингвистики. В школе его и похожего на борца-тяжеловеса Керимова объединял общий интерес к английскому, но в отличие от Ильи, который из всех предметов больше всего любил физику, Ярослав предпочёл связать свою жизнь с изучением языков. Никого не удивило, что Копылов уехал в Москву, где перед ним распахнулись двери лингвистического факультета Бауманки, второй грамотей успешно поступил в МГУ, на этом дорожки бывших товарищей разошлись больше, чем на два десятка лет.

Как оказалось, знания германиста, романиста и индоевропеиста в одном флаконе, позволяют зарабатывать не только на хлеб с маслом, но и на икорку сверху. В данном деле главное знать, где и как приложить усилия и, потом заработанные знания нескольких языков. Копылов был далеко неглупым человеком, успешно совмещая коммерческую деятельность с научной. За двадцать лет он объездил почти весь мир по делам научным, производственным и коммерческим. В общем, жизнь удалась. Пусть Ярослав до сих пор был не женат, но вниманием женщин представительный, харизматичный мужчина, ежедневно по два часа истязавший себя в тренажёрном зале, обделён не был. Чего греха таить, филологические факультеты всегда отличались большим количеством студенток… Да и по жизни статный, во всех смыслах обеспеченный мужик привлекал дам.

Звонок телефона, прозвучавший поздним вечером в его холостяцкой квартире, был настоящим сюрпризом. На втором конце связи оказался человек, которого он совершенно не ожидал услышать. Разговора за жизнь не получилось. Керимов с самого первого слова взял быка за рога. Это он мог - взять за рога или, при нужде, двинуть по сусалам. Школьный "ботаник", с которым не связывались двоечники и хулиганы.

- Есть дело, - прозвучало в трубке после короткого приветствия, - Ярый, - вспомнив школьную кличку, сказал Керимов. - Требуется твоя консультация.

- Гм, - кашлянул ошарашенный напором Копылов, - В принципе, я завтра свободен. Давай подскакивай, посидим, заодно проконсультируемся.

- Нет времени. Завтра я улетаю, хотелось бы встретиться сегодня, - Ярослав бросил взгляд на часы. Чёрт, как не вовремя, через полчаса должна подъехать Лена…

- Илья, - Осторожно начал Ярослав…

- Твоя баба подождёт, - грубо перебил его бывший школьный товарищ, - Я стою возле подъезда, будь добр, открой дверь, а то на вашем домофоне не работает вызов, - Ярослав чертыхнулся и пошёл в прихожую, - Четвёртый этаж, квартира номер семьдесят, - произнёс он в микрофон, нажав кнопку.

- Я знаю.

"Ещё бы он не знал, - подумал лингвист, - Если достал номер телефона и припёрся в самый неподходящий момент".

Илья за двадцать с гаком лет нисколько не изменился, оставшись таким же большим и шумным. Просторная квартира, казалось, уменьшилась, стоило тому перешагнуть порог. Товарищи коротко обнялись, Ярый пригласил старого друга в гостиную.

- С чем пожаловал? - задал вопрос хозяин, когда они распили по рюмочке коньяку. Гость достал из кармана пиджака цифровой диктофон:

- Мне нужно твоё мнение как специалиста по лингвистике. - Сказал он и нажал кнопку. Через три минуты Ярослав забыл, что у него назначено свидание…

Дама, приехавшая к нему, зря нажимала кнопку вызова на домофоне и пыталась дозвониться до ухажёра, тот совершенно не слышал оставленного в прихожей телефона. Дверь подъезда удостоилась смачного плевка, а "лысый кобель" заработал не одно проклятие…

Ещё раз прослушав запись, лингвист потёр переносицу:

- Если ты хотел меня удивить, то тебе это удалось в полной мере. Я догадываюсь, что ты хотел спросить. Да, это язык, но он не относится ни к одной языковой группе, хотя по синтаксису, структуре и звучанию ближе всего к английскому. То, что говорит девочка на записи, не тарабарщина. В построении предложений видится чёткая система и структура. Я, как старый синтаксист, могу сказать, что на слух выявил около десятка соединений слов в словосочетаниях и предложениях. Можешь оставить запись мне? Хотелось бы покопаться в ней с привлечением специалистов. - Керимов хмыкнул.

- Могу предложить работу. Тебе и твоим специалистам, но учти, за привлечённых тобою людей ты будешь нести полную ответственность. Вплоть до… - ребро широкой ладони прошло по горлу.

- Ого! Как у тебя строго!

- Строго, но оно того стоит и оплата соответствующая. Работы будет навалом.

- Такое чувство, что ты меня вербуешь, - Ярослав хохотнул и подавился смехом, наткнувшись на серьёзный взгляд гостя.

- Не вербую, упаси Господи! - Илья поднял вверх обе ладони. - Но предупреждаю, если не желаешь работать под моим подчинением, то об услышанном сегодня ни слова. Я не замешан ни в каких шпионских играх, поверь, но с меня с самого могут спустить шкуру за разглашение секретных материалов.

- Даже так?

- Так, Ярый, так. Ты подумай, покумекай, можешь собрать списочек из безбашенных лингвистов, которые ради новых знаний могут маму удавить и подкинь мне. - Илья Евгеньевич хлопнул себя по коленям, сгрёб с журнального столика диктофон и поднялся с кресла. - Засиделся я у тебя, пора честь знать.

- Как с тобой связаться?

- Мой номер должен был остаться у тебя в мобиле. - хозяин хлопнул себя по карманам:

- Твою…, - выругался он, бросившись в прихожую. Через несколько секунд до гостя донеслись великорусские маты. Не зря школьный друг пошёл в лингвисты-филологи, специфическое образование добавило словам изюминки.

- Что, старый кобелина, ушла твоя зазноба? - поддел Илья Евгеньевич "Казанову".

- Иди ты, - "Казанова" вяло махнул рукой.

- Бывай, - Илья пожал руку хозяина.

- И тебе не хворать.

Ярослав выглянул в окно, проводив взглядом массивную фигуру незваного гостя до арки. Неожиданно на столе задребезжал мобильник.

- Слушаю, - рявкнул Копылов в трубку.

- Добрый вечер, Ярослав Петрович. Можете говорить на несколько тонов тише, я не глухой, - у поименованного по имени-отчеству засосало под ложечкой, голос товарища из конторы глубокого бурения, будь он трижды неладен, не забылся и через два десятка лет. Ох, Илья, говоришь, нет шпионских игр? Какое-то шестое чувство верещало во всю глотку, что неприятности только начинаются. - Ярослав Петрович…

- Да?

- Мы бы настоятельно рекомендовали принять предложение школьного друга.

- Я подумаю.

- Не надо думать, прошу отнестись к нашим рекомендациям со всей серьёзностью, - собеседник отбился.

Копылов с минуту смотрел на потухший экран мобильника, на котором не высветился номер оппонента. Вот и аукнулись грехи молодости, трубка, со всего маху, врезалась в диван, жалобно звякнула о ножку журнального стола отлетевшая от телефона фенечка.

- Мать…, мать…

*****

- Гостиница "Измайлово", - выйдя от знакомца, Илья Евгеньевич поймал такси.

- Полторы тысячи, - сверкнув золотым зубом, ответил таксист.

- Совсем охренели, тут ехать-то!

- Меньше, чем за штуку не поеду. Не хочешь - вали до метро, - отрезал таксист.*

- Поехали, - ежась от принизывающего ветра, Керимов забрался в салон машины.

"Значит, неизвестный науке язык, - устроившись на заднем сиденье, думал Керимов, - сплошные сюрпризы. Откуда Оля может знать неизвестный язык? Если отринуть логику, остаётся принять теорию, что знания переходят ей от Андрея. Мистика какая-то. Хотя, чёрт его знает, в том, что там есть магия мы смогли не один раз убедиться. Может между ними возникла магическая связь? Брат и сестра все же. Как по-другому объяснить происходящие с Олюшкой изменения?"

Происходящие с младшей дочерью изменения пугали Илью Евгеньевича и Елену Петровну до дрожи в коленях. Мало того, что за несколько месяцев дочь из весёлого беззаботного ребёнка превратилась в копию старшего брата, после того как его ударила молния, так у неё ещё начал меняться цвет глазной радужки и белков. За последние два месяца вокруг зрачка появилась россыпь ярких желтых точек, белок стал голубым. Чтобы скрыть изменения, он сходил с дочкой в салон-магазин "Оптика" и приобрёл мягкие контактные линзы светло-зелёного цвета и солнцезащитные очки. Часто Ольга не желала носить линзы, но детские "зеркалки" никогда не забывала.

После новогодних праздников Ольга начала часто разговаривать во сне. Ладно бы на русском языке… На утро дочь ничего не помнила, или говорила, что ничего не помнит, могло быть и такое.

Сильное впечатление производила пара: девочка - громадный кобель. Бон следовал за своей хозяйкой повсюду. Между ребенком и собакой установилась, опять-таки, мистическая связь - Бон подчинялся Ольге без слов. Не было команд "сидеть", "лежать", "рядом": их заменяли жесты или взгляды. Стоило Ольге посмотреть в угол - пёс занимал указанное место, ожидая хозяйку с уроков, лёгкое движение рукой вышедшей из класса девочки - Бон подходил и забирал ранец, схватив последний зубами за ручку. Дети завидовали, учителя шептались - ведьма! Нельзя сказать, что Ольга стала хуже учиться, нет! Дневник радовал пятёрками, но одного брошенного на девочку взгляда хватало, чтобы понять - ребёнок не от мира сего.

Примечательный случай случился двадцать третьего февраля. Знаменательную для защитников отечества дату решено было отметить в ресторане. В честь праздника Илья Евгеньевич разрешил Ирине, ухажёров которой он бросил считать после первого десятка, пригласить на торжественный обед её нового молодого человека. Обед прошёл весело, даже Ольга постоянно улыбалась, что было тому виной неясно, то ли общая атмосфера ресторана, то ли юмористические зарисовки, которые показывали на сцене приглашённые артисты. На выходе из ресторана к Елене Петровне подошла старая цыганка, супруг немного задержался, помогая младшей дочке одеться. Что потянуло женщину на улицу, она сказать не могла.

- Хочешь, погадаю, красавица? Всю правду скажу! - сказала черноокая старуха. Елена Петровна застыла, как кролик перед удавом. Взгляд тёмных глаз приковал её к земле.

- Хотите, я вам погадаю? - раздался за спиной цыганки детский голос. Старуха резко развернулась и встретилась взглядом со светловолосой девочкой. Ольга сняла солнцезащитные очки, которые, с некоторых пор, постоянно носила на улице и улыбнулась. Улыбка получилась хищная, не предвещавшая старухе ничего хорошего. Цыганка несколько раз перекрестилась и бросилась бежать прочь, что-то выкрикивая на своём наречии. Ольга водрузила очки на место:

- Аура у бабки нехорошая, чернотой поточена, - бросила она фразу, Илья Евгеньевич и супруга переглянулись между собой. Больше об аурах и прочем они не слышали от Ольги ни слова, но случай накрепко засел в памяти.

После происшествия у ресторана Илья Евгеньевич стал регулярно записывать на диктофон Ольгины ночные разговоры. Если удастся решить вопрос с расходованием энергии на поддержание портала, то записанное можно будет использовать для быстрой расшифровки языка того мира куда угодил Андрей.

Как он там? Регулярные поиски, проводимые с помощью установки, пусть короткие, не давали результата, но то, что сын жив, глава института был уверен на все сто процентов и здесь он опирался не на собственные ощущения и призрачную надежду, а на слова своей младшей. Однажды он, в который раз разругался с женой, к сожалению, семейные склоки стали частыми гостями в их доме. Казалось, исчезновение сына должно было сплотить их - горе, как-никак общее! Ан нет, отношения с женой пошли наперкосяк. На ругань вышла Ольга, увидев дочь, супруги замолчали. Девочка постояла несколько минут в дверях, бросая на родителей строгие взгляды:

- Андрею бы не понравилось, что вы цапаетесь, - сказала она после затянувшейся паузы. - Ему и так нелегко, а тут ещё вы грызётесь.

- Откуда ты знаешь, как там Андрею? - осторожно спросила жена, бывшая в курсе последних изысканий мужа. Ольга, закрыв глаза, положила правую руку на сердце:

- Чувствую, - холодно произнесла она и ушла в свою комнату, следом процокал когтями па паркету Бон.

Елена Петровна без сил опустилась на стул и разрыдалась…

- Илья, я не могу так больше…

А он? Он может? Каково ему? Или жена считает, что он стальной? Мало ему на работе неурядиц - вокруг института закрутилась непонятная карусель. Богородцев, обещавший прислать нового начальника службы безопасности и появиться сам так и не выполнил ни одного из своих обещаний, благо финансирование не урезали. Тут жаловаться грех, золотой дождь не оскудевал, но любые попытки связаться с олигархом заканчивались безрезультатно. Приходилось крутиться самому и накручивать хвосты подчинённым, что совсем не прибавляло им душевного спокойствия. Хрен бы с ней, с работой, но ещё Лена принялась постоянно его точить, чего она добивается? Она не может? Кук будто ему легко? Когда в его кармане лежали какие-нибудь таблетки? Теперь лежат, что-то сердечко начало пошаливать…

Работа, жена, дочки, Андрей и опять дочки, точнее одна - младшая. Илья Евгеньевич долго не решался показать свои записи специалистам. Но, попав в первопрестольную, решил разыскать, раз подвернулась такая оказия, школьного товарища. Закончив дела, связанные с проблемами института, Керимов засел за интернет. Опыт подсказывал ему, что через сеть можно найти чуть ли не самого Господа Бога. И точно, гугл на забитые ФИО выдал кучу ссылок, три из которых касались объекта поиска, причем в двух указывалось место работы искомого товарища. Дальнейшее было делом техники, шампанского и большой коробки конфет…Ярый как был кобелём, так им и остался…

Своими словами Копылов косвенно подтвердил предположения относительно связи между Ольгой и Андреем, придумать бы, как использовать её пока он "рулит" институтом и может воспользоваться административным ресурсом.

Достав из кармана КПК, Илья Евгеньевич принялся набрасывать схему и компоновку установки, водитель, занятый наблюдением за скользкой дорогой, не мешал пассажиру. В предложенной молодыми сотрудниками схеме была некая незавершённость, больше двух месяцев Керимов, который привык и умел видеть картину целиком, никак не мог вычленить мешающую восприятию "соринку" и завершить компоновку. Что-то они делают лишнее, под тихий напев "Ретро-FM" и "Зеленоглазого такси" на экране расчерчивалась очередная векторная диаграмма.

Отложив в сторону КПК, Керимов упёрся затылком в высокий подголовник, струи мелкого, промозглого весеннего дождика били по крыше и окнам автомобиля.

"Дюша, задал ты мне задачку, - взгляд Ильи Евгеньевича скользнул на потемневший экран карманника, перешедшего в экономный режим. - Вернуть бы прошлое, жаль, что это невозможно. Погодите… - казалось "карманник" сам прыгнул в руки хозяина, - а почему мы в расчётах используем обратное векторное направление времени? Вектор направления, по сути дела, может идти в обратную сторону от нашего. Как вести отчёт? Вот где закавыка и ошибка, время не может быть отрицательным! Расчёт и отсчёт надо вести не с отрицательных величин, а с положительных".

Где-то на задворках сознания промелькнула ругань таксиста, проклинающего олухов, устроивших ДТП и организовавшуюся "пробку". Отрешившись от окружающего мира, Керимов рисовал диаграммы, перемежающиеся формулами.

Ночь прошла беспокойно. Илья Евгеньевич полностью выговорил весь свой лимит на мобиле и два раза спускался в холл гостиницы пополнить баланс. Не уснувший сам, он не дал поспать остальным, новые идеи требовалось немедленно довести до персонала. Выдернутый из тёплой люльки Сашок просил уточнений и ругался, что начальство не взяло с собой ноутбука, КПК наотрез отказался отправлять по электронке расчерченные хозяином схемы.

…Россия. Н-ск…

Минуты до приземления семьсот семьдесят седьмого "Боинга" в родном аэропорту, казалось, тянулись вечно. Не успели шасси самолета коснуться взлётно-посадочной полосы, как Керимов включил мобильник. Нашедшее станцию устройство разродилось целой серией СМСок о пропущенных вызовах. Прервав поток сообщений, на экране телефона высветилось лицо супруги:

- Да, дорогая.

- Илья, ты где? - в голосе жены скользили панические нотки. Случилось что-то страшное.

- Только что прилетел, ещё в самолёте.

- Илья, - в трубке послышались рыдания Елены и тонкое поскуливание Бона, - немедленно приезжай домой.

- Что случилось? - на лбу отца семейства выступили мелкие бисеринки пота.

- С Олей плохо!

*****

- Новая семнадцать! - запрыгивая в первое же такси, крикнул Керимов, бросив водителю стодолларовую ассигнацию. - Гони!

- С гаишниками сами разговаривать будете? - флегматично спросил таксист.

- Насрать на гаишников, - из портмоне были извлечены ещё двести баксов, - гони!

- Хозяин барин, - процедил таксист и придавил педаль газа. Машина сорвалась с места.

- Илья! - зарёванная жена схватила его за руку и потащила в детскую. В ноги бросился поскуливающий Бон.

Ольга в позе эмбриона лежала на полу посреди детской комнаты… и светилась призрачным сиянием, каким светятся ночью гнилушки. В помещении ощутимо пахло озоном, волосы Керимого-старшего встали дыбом. Между дужкой очков и правым виском проскочил разряд.

- Ох-ты! - выдохнул он и выскочил из комнаты. - Лена, тащи проволоку из кладовки, попробуем заземлить Ольгу на систему отопления.

- Не надо, - Ольга вытянула ноги, - не надо, - тихо повторила дочь, вставая на колени, - закончилось всё, я только посплю.

Девочку повело в сторону, одним прыжком Илья Евгеньевич оказался рядом и подхватил дочь на руки:

- Солнышко, что с тобой?

- Дядя сказал, что всё…

- Какой дядя?

- Не знаю, он сказал, что Андрей это не специально сделал. Он ещё не умеет, я не всё поняла.

- Солнышко, с каким дядей ты говорила?

- Не знаю, он был здесь, - Ольга, не открывая глаз, коснулась головы, - он сказал, что Керру не место тут…, я посплю.

- Какому Керру, Олюшка, про какого Керра ты говоришь?

- Так дядя называл Андрея, - Ольга на секунду открыла глаза, Илья Евгеньевич чуть не выронил дочь из кольца рук, вдоль его позвоночника пробежал отряд мурашек размером с кулак. На какое-то мгновение ему показалось, что у Ольги вертикальные, как у кошки, зрачки. Нет, только показалось. Он уложил дочку в кровать и накрыл одеялом.

На поясе завибрировал телефон.

- Слушаю, - устало произнёс Керимов, достав и приложив мобильник к уху.

- Илья Евгеньевич, - бодрый голос Сашка, неприятно резанул по нервам, - где вы потерялись? Ждём только вас.

- Без меня, - поправив одеяло и почесав за ухом Бона, ответил он.

- А как же установка? - обескуражено спросил Сашок.

- Делайте, что хотите, меня нет. Компоновка установки на ваше усмотрение, - отключенный телефон лёг на стол школьного уголка.

- Илья…, - Керимов обернулся на голос жены.

- Лена, не сегодня, - ответил он, сделал два шага к выходу и захлопнул перед носом супруги дверь в детскую. - Спи, солнышко, - усевшись на пол и привалившись спиной к боковине кроватки, здоровенный мужик, не привыкший отступать под ударами судьбы, беззвучно заплакал.

- Пап, я хочу кушать.

- Что? - Илья Евгеньевич продрал глаза. Он, что, уснул? И правда, за окном было темно, настенные часы показывали без пяти минут одиннадцать.

- Я кушать хочу, - потянула его за воротник пиджака Ольга.

- Да-да, сейчас. Пельмешки будешь? - разминая затёкшие от неудобной позы ноги, спросил он дочь.

- Буду.

- Пойдём, проверим холодильник, - Ольга запрыгнула ему на спину.

- Не хочу идти.

- Поехали уж, наездница.

Жены дома не оказалось, может оно и к лучшему. Наверно уехала к матери, пока они с дочкой спали, где пропадала Ирина, одному Богу было известно. Илья Евгеньевич сидел на стуле и смотрел как Ольга, обжигаясь, практически не жуя, глотает пельмени и запивает их апельсиновым соком.

- Ещё хочу, - расправившись с первой порцией, заявила ненасытная малышка.

- Ого! А ты не лопнешь, деточка?

Со второй порцией было покончено едва ли не быстрее, чем с первой, в маленьком ребёнке проснулся просто зверский аппетит. Глядя на дочь, Керимов не мог отделаться от одной навязчивой мысли:

- Дочуня, ты не можешь сказать, как там Андрей? - бросил он пробный шар.

Ольга перестала есть, закрыла глаза (по спине отца побежали холодные мурашки):

- Живой.

- Солнышко, а ты не могла бы помочь найти его? У папы на работе есть специальная поисковая установка, - покатился второй пробный шар, Ольга пожала плечами:

- Ты хочешь взять меня к себе на работу? Ух-ты, клёво! Не надо будет в школу в понедельник идти. А как Дюшу искать? Я не знаю.

- Ничего, может, на работе, по ходу пьесы что-нибудь придумаем.

Мысль, терзавшая его весь вчерашний и сегодняшний вечер, обрела, наконец, форму и воплотилась в действие.

*****

- Сашок, а ты правильно всё рассчитал?

- Верно, Лёша, сколько можно повторять - не держи меня за дебила!

- Ладно, сорри, не бери в голову. Удивляюсь я тебе, Сашок, ты как овечка, настолько доверяешь шефу? Ладно Чуйко, тот как выкладки новые увидел, так мы его от компьютера полдня оторвать не могли, сейчас вот блоки по его схеме раскатываем. Что поделаешь, фанат от науки, шило в заднице так сказать, но ты! Ты же математик!

Из-за блока накопителя вышел Максимушкин Олег:

- Хорош базарить! Вы будете нам помогать? - указующий перст ткнул в установленный на тележку поляризатор. - Учтите, в переходной камере будете разбираться сами и малые блоки придётся таскать на собственных горбах. Мне ещё точку фокуса регулировать.

- Идём, уже, идём, - отмахнулся Алексей.

- Вот скажи мне, бандарложья морда, - толкая тяжеленную тележку, обратился Сашок к Алексею, - Ты, до того момента, как устроиться в эту шарашку, что-нибудь слышал о теории Буркхарда Хайма? Что ты на меня вылупился? Значит, не слышал, но шеф просветил, что был такой физик, - Ремезов кивнул, - Ага, а знаешь ли ты, поедатель гнилых бананов, что Дрёшер и Хойезер, которые, как и наш незабвенный шеф, обратили внимание на теорию Буркхарда, пока что находятся на этапе теоретических изысканий?

- Знаю, ты дело говори, а не языком чеши, - защёлкивая разъёмы кабеля, откликнулся Алексей.

- Дело, так дело. Многие маститые физики уверены, что современная техника едва ли способна дать такую напряжённость поля и обеспечить прочие равные условия, необходимые для "прокола пространства", то есть они не могут дать практическое подтверждение теории Буркхарда. Попытки привлечь к исследованиям Z-машину из американской национальной лаборатории Сандия* окончились пуком. Пиндосы без баблоса никого на свою машинку не пустят.

- Ты, мартышка в очках, к чему, вообще, разговор завёл?

- К тому, дубина стоеросовая, что шеф, опираясь на работу озвученного выше товарища, начал работу ещё в восьмидесятых. Понял? На западе ещё бумагу марают, а в России вовсю ведутся практические разработки, корни которых уходят в эпоху Союза! И ведём их мы, а не Вася Пупкин. Читал я работы Дрёшера, так вот, ему до выкладок Керимова, как до луны пешком. Так что ты мне Олежека Чуйко не тронь, он нас ведёт прямой дорогой к нобелевке! Блин, кому я это говорю? Господин ядерщик, вы хоть слушаете, о чём я талдычу?

- Сашок, ты ж математик вроде?

- С вами, остолопами, хочешь, не хочешь физиком станешь. Готов поспорить, что расход энергии уменьшится, а система двойной подпитки контура позволит держать "окно" несколько часов. На что спорим?

- На щелбан!

- Щелбана мало! - подкатив очередной блок, влез в разговор Максимушкин. - По щелбану в день от Сашка всю следующую неделю, а мы с Олегом даём тебе по подзатыльнику. Зря мы, что ли, убиваемся здесь все выходные, от работы должен быть моральный выхлоп.

- А если Сашок облажался в расчётах? - не сдавался "вожак" "бандарлогов".

- Тогда ты нам выдаёшь по подзатыльнику.

- Странная математика получается. Вы мне хотите навесить ежедневно по два подзатыльника и один болючий щелбан, получается как бы три акта членовредительства, а я вам должен выдать всего по одному? - подключив второй блок к системе электроснабжения, почесал маковку главный обитатель джунглей.

- Скажи, сдрейфил, мы поймём, - свесившись с фермы, на которой крепились приборы контроля, подначил друга Сашок.

- Чёрт с вами, бабуины, согласен.

- Олеги Тёзковичи, вы свидетели!

Через пять часов работа по расстановке аппаратуры была закончена. Чуйко Олег провёл первую юстировку установки.

- Какого хрена, давайте запустим блоки под нагрузкой, - внёс предложение Алексей - и погоняем на разных режимах.

*****

- Как дела в джунглях? Что может поведать великий народ "бандарлогов"? - зайдя в комнату приёма пищи, спросил Керимов попивающую кофе молодёжь.

Сашок, гений цифр и зубодробильных формул, загадочно улыбнувшись, поправил на носу очки. Максимушкин Олег сделал вид, что не расслышал вопроса, так как был занят разглядыванием чаинок на дне кружки, он единственный из молодых учёных не признавал "кофий".

- Ну? - Илья Евгеньевич вперил тяжёлый взгляд в Ремезова Алексея. - Или мне станцевать танец смерти Каа? Колитесь, обезьяньи морды, что вы натворили!

- Так всегда, - грустно сказал Алексей и дал подзатыльник Олегу Чуйко, четвёртому члену "бандарложьей" компании. - Говорил я тебе, что нет пророка в родном отечестве, и никто не оценит тебя по заслугам. Хоть в лепёшку расшибись, никто этого не заметит. Что, Олежек, думаешь, наш звероватый шеф выпишет тебе премию за то, что ты решил проблему с расходованием энергии накопителями? Или тебе, Сашок, подарят новые очки, чтобы ты не путал ананасы и бананы? А на что надеяться мне? Я ведь опять изменил, без согласования, компоновку установки. Кому какое дело, что мы теперь можем держать "окно" в один небезынтересный вам мир в режиме наблюдения полтора часа и две минуты открытым. Всё одно, наша судьба сгинуть в ненасытном желудке старого удава…

- Сколько? - удивился "старый удав".

- Полтора часа в режиме наблюдения, мы тут придумали одну схемку и опробовали её вчера, - пояснил Ремезов.

Керимов шагнул вперёд и порывисто обнял Алексея.

- Шеф, я не из этих, - начал отбиваться тот.

- Можете подыскивать для Сашка новые очки, бананасов я вам отсыплю! - Илья Евгеньевич отвесил второй подзатыльник Чуйко Олегу и резко сменил тон. - Даю вам два дня для доведения схемы и установки до ума. В среду прилетает Сам! - указательный палец, больше похожий на сосиску, указал куда-то в середину потолка. - Не осрамите меня, ребятки.

- Бу сде! - буркнул Алексей, остальные энергично закивали, соглашаясь с лидером "народа". - Э-э…

- После обеда подойдёте в кассу, я дам распоряжение. Через десять минут жду вас в операторском зале, покажете, что вы нахимичили в выходные. - сказал Илья Евгеньевич и вышел из комнаты, громко хлопнув дверью.

Три пары глаз уставились на главного "бандарлога". Ремезов угрюмо вздохнув, склонил голову. Шлёп, шлёп, голова Алексея качнулась от двух подзатыльников, полученных от тёзок-Олегов, Сашок зарядил ему мощный щелбан.

- Упаси меня Господи больше спорить с безумными математиками, - прошептал подвергшийся экзекуции, потирая свою черепушку.

- Пап, а когда мы Дюшу искать будем? - донёсся из главного операторского зала звонкий девичий голосок.

- Солнышко, погоди немного, сейчас дяди бан…, э-э-э учёные перекусят. - "дяди учёные", в немом удивлении, уставились друг на друга.

- Сворачиваемся, - резюмировал за всех Олег Чуйко, ему не терпелось взглянуть на гостью.

…Россия. Н-ск. Два дня спустя…

Илья Евгеньевич расположился у турникетов, установленных на выходе зала прибытия. Давно приземлился А-330 ожидаемого им рейса, прошли прилетевшие пассажиры, но высокого гостя среди них не оказалось. Может заоблачное начальство в последний момент изменило планы? Тогда почему ему не сообщили? Или Константин Иванович решил прилететь собственным самолётом? Такое вполне возможно и случалось не раз.

- Илья Евгеньевич? - раздалось за спиной. Керимов обернулся на голос и встретился взглядом с высоким мужчиной спортивного телосложения. Говоривший был одет в строгий деловой костюм и начищенные до блеска остроносые туфли. - Пройдёмте, Константин Иванович ожидает вас в машине, - добавил незнакомец и сделал приглашающий жест рукой. - О своих машинах не беспокойтесь, водители кортежа уже получили соответствующие указания и будут ждать вас на объекте.

Илья Евгеньевич стрельнул глазами в сторону выходной двери и заметил ещё двух одетых в деловые костюмы "референтов". Что ж, всё правильно, небожитель заранее продумал визит и принял соответствующие меры безопасности, в том числе позаботился о заблаговременном прикрытии собственной деятельности. Обещанный новый начальник службы безопасности так и не прибыл. С другой стороны, возможно, руководство решило не форсировать события, привлекая конкурентов и спецслужбы нездоровой суетой вокруг одной частной научной "лавочки". Последовав на выход, Керимов кивнул "референту", тот что-то тихо скомандовал в пуговичку микрофона, закреплённого на отвороте лацкана пиджака. Вторая пара "людей в чёрном" прикрыла встречающую сторону от возможных неприятностей со стороны улицы.

- Добрый день, Константин Иванович. Как долетели? - проявил вежливость Керимов, оказавшись внутри прохладного салона бронированного начальственного "Лэндкрузера". Броневик выпустил из выхлопной трубы лёгкое облачко дыма и плавно тронулся с места. Машины сопровождения заняли позиции спереди и сзади. Дополнительно с автостоянки выехало несколько разнотипных автомобильчиков попроще, отличавшихся от других авто своих марок навороченной внутренней начинкой.

- Добрый, - ответил хозяин "лавочки" и пожал учёному руку. Пожатие у олигарха было крепким, по-настоящему мужским. - Хотя за океаном ещё вечер, но мы-то сейчас в России. Давайте ближе к делу. Илья Евгеньевич, моё время слишком дорого стоит, чтобы тратить его на пустые разговоры, прошу вас, давайте, для начала, в общих чертах, что у вас произошло, а подробности будем рассматривать на объекте. О чём вы хотели мне поведать? - спросил Константин Иванович. - Можете говорить свободно, своим людям я доверяю.

Керимов достал из сумки ноутбук:

- Мне проще показать, а потом ответить на вопросы, - ответил он, сняв с компьютера плоский прибор для уничтожения жёсткого диска, набрал на клавиатуре длинный пароль и, запустив изображение, развернул монитор к высокому гостю.

- Что это значит? - рассматривая пейзажи каких-то тропических или субтропических островов, спросил олигарх. Пока он говорил, изображение сменилось, теперь на экране были заросшие лесом горы.

- Планета, точнее, параллельный мир, расположенный в пятнадцати минутах от земной временной оси координат, принятой нами за нулевую точку. Планетка напоминает Землю, исключая тот факт, что разумной жизни на ней нет.

- Так-так, - гость пробарабанил пальцами по подлокотнику сиденья.

Директор института смотрел на своего работодателя и лихорадочно размышлял. Что-то было не так в поведении Богородцева, определённо не так. Раньше гость из высоких эмпиреев, приезжая в Н-ск вёл себя вальяжно, порою излишне раскованно, не чурался хлопнуть кого-нибудь из тружеников научного фронта по плечу и, вообще, любил выступать в роли эдакого Деда Мороза с мешком хрустящих премиальных. Частенько Керимову приходили мысли о том, что олигарх изображает из себя сурового, но справедливого родителя или небожителя, не чурающегося спуститься вниз и прислушаться к нуждам простых смертных. Сейчас этого не было. Или Большой Босс не видит смысла играть на публику и пускать пыль в глаза, когда они наедине? Сейчас перед Ильёй сидел совершенно другой человек - смертельно уставший, придавленный горой проблем, затюканный жизнью не меньше, чем он сам.

Богородцев нервничал и не пытался скрыть своего состояния, от былой вальяжности не осталось и следа.

- Ни за что не поверю, что вы ограничились одним миром, - нарушил паузу олигарх.

- Ни за что не поверю, что вам не докладывали о наших исследованиях, - сказал Керимов в ответ. Богородцев кашлянул, но спустил мелкую дерзость с рук.

- Докладывали, ежедневная справка о работе института обязательно ложится на мой стол, но не кажется ли вам, Илья Евгеньевич, что вы несколько злоупотребляете своим служебным положением?

- Вы про поиски сына? - из-под насупленных бровей ледяным блеском сверкнули глаза учёного. - Благодаря этим поискам я вышел на все эти миры. Если вам интересно, то мы чётко зафиксировали и определили, скажем так, координаты двух десятков миров. Половина из них не имеет разумной жизни. Эти миры могут принести вам такой баснословный барыш, что золото Форт-Нокса покажется сущей мелочью.

Олигарх натужно рассмеялся:

- Илья Евгеньевич, а почему вы не рассказываете мне, что позавчера вечером вашими учёными была предпринята успешная попытка открытия пространственного портала на Камчатку?

- Хотел сделать сюрприз.

- Наивная душа, - Богородцев протянул Керимову тонкую кожаную папку чёрного цвета. - У меня тоже есть, чем вас удивить. Почитайте.

В папке лежало три листа машинописного текста формата А-4. Керимов бросил на олигарха недоумённый взгляд.

- Читайте-читайте, - махнул рукой тот.

- Получается… - удивлённо протянул Илья Евгеньевич, прочитав последнюю строчку, представленной распечатки. Пришла беда - отворяй ворота. Случилось то, что ожидалось уже давно. Керимов не удивился представленным в распечатке данным, но решил показать удивление и сыграть на публику. Хм-м, его можно записывать в театральную труппу. Удивиться получилось очень натурально, и Богородцев не заметил сарказма. Теперь понятно, почему сильный мира сего не по-детски взвинчен.

- Получается… - повторил Богородцев. - Готовьтесь сменить хозяина, вы думаете, Богородцеву было плевать на институт? Как-никак ваше заведение и моё детище тоже, мне совсем не понравилось, что его у меня отбирают. - олигарх со всей силы треснул кулаком по подлокотнику, - Чёрт подери, и я ничего не могу с этим поделать, ровным счётом ничего! Меня обложили как волка и готовятся спустить всех собак! Какое золото и богатство Эльдорадо, Керимов? Какие к собачьему хрену барыши, если из-за вашей шарашки я могу лишиться всего?

- Зачем же вы приехали в Россию? Сидели бы в Штатах и в ус не дули?

- Договариваться, Илья Евгеньевич, договариваться. Мой бизнес в России. Теми людьми и представителями хитрых государственных контор, которые взяли мой бизнес в жёсткий оборот, явно кто-то управляет и этот кто-то производит впечатление вменяемого человека. Вы сами читали бумаги, институт под плотным колпаком. Меня не пустят к столу, но могут оставить подбирать падающие с него крошки, что совсем не мало. А могут не пустить, я не понимаю, почему гебисты ещё не захватили ваше заведение? - олигарх отвернулся к окну и несколько минут рассматривал проносящийся пейзаж,

Илья Евгеньевич не решался прервать молчание. Ничего вам не обломится, дорогой товарищ олигарх, но надежда умирает последней, надейтесь… Государство, если оно не совсем тупое, не выпустит из своих рук стальную дубинку супротив плохих американских парней. А врать вы, Константин Иванович, так и не научились, что-то другое привело вас на Родину. Крошки со стола это фигня, сейчас для государства гораздо важней неизвестный широкому кругу учёных некий Керимов, чем большой пупок Богородцев, которого можно пустить в расход и никто не заметит утраты. Вот о чём вы приехали договариваться. Березовского пнули в Англию, по сути дела он никому не нужен, а носителям ТАКОГО секрета могут не предоставить подобной милости, у спецслужб руки ой какие длинные. Сам он ожидал, что институт захватят ещё в понедельник, но этого не случилось. Успешное открытие портала на Камчатку подписало смертный приговор ядерному паритету: ракеты, самолёты и прочие носители ядрён-батонов можно списывать на свалку…

Наверняка люди из конторы глубокого бурения уже в курсе, что в открытой плеяде миров есть парочка техногенных, обогнавших старушку-землю лет на сто. Открытое "окно" и режим наблюдения позволяют контактировать и… воровать. Высокие технологии взамен редкоземельных элементов и природных ископаемых из "пустых" миров, кто от такого откажется? К тому всё и шло с самого начала, вероятность происходящего ныне была определена учёным два года назад. Да, он добился своего, но какой ценой! Андрей, Керимов отвернулся от олигарха и посмотрел в окно… Андрей, лучше бы Ольга тебя не нашла…

Похоже, его надеждам вернуть сына не суждено сбыться, все эти месяцы он обманывал себя. На карту была поставлена семья, карьера и отправлены в одно очень интересное место амбиции. Капля тщеславия, которой в той или иной степени обладают все творческие люди, засохла на корню. Почти девять месяцев он упорно шёл к одной цели. Шёл, глубоко в душе зная, что за ним и его детищем пристально наблюдают. Он никогда не был дураком и оперировать вещами очевидными научился ещё в далёкой студенческой молодости. Все эти месяцы он обманывал себя, лелея надежду, что вот-вот, чуть-чуть, и Андрей найдётся. Найдётся раньше, чем за институт возьмутся компетентные органы, а то, что это произойдет рано или поздно, ни у одного здравомыслящего сотрудника сомнений не вызывало. СЛИШКОМ неоднозначное открытие совершено в его стенах. Керимов с методичностью тяжёлого асфальтоукладчика пёр вперёд, надеясь, что деньги олигарха на какое-то время сдержат государство, но миллиарды хозяина оказались бессильны перед продуманной атакой спецслужб. Генералы тайных операций ударили по самому больному месту любого толстосума - по кошельку! Если быть точным, были вскрыты схемы финансовых операций и самые грязные, они же самые прибыльные заработки. Три листа машинописного текста не отражали указанной выше картины, впрочем, выводы можно было сделать и на основании отпечатанных в листках сухих цифр. Хозяина института взяли за горло и легонько придушили. Придушенный намёк понял и решил заработать индульгенцию. На одну чашу весов брошены миллиарды зелёных бумажек, центр второй занял пресловутый научный центр. Не надо было быть провидцем, чтобы догадаться, какая из двух чаш перевесит. Боже, как тяжело на душе: найти сына и опять его потерять. Обманутые надежды… Громом среди ясного неба прозвучал голос Богородцева:

- Илья Евгеньевич, а что за эксперименты с участием дочери вы ставили в понедельник?

В салоне машины раздался громкий треск, учёный муж с удивлением посмотрел на подлокотник, который он с корнем оторвал от сиденья. "Референт", сидевший спереди, хмыкнув, отвёл настороженный взгляд от "разрушителя" и посмотрел на олигарха. Богородцев осторожно забрал у директора института ненужную теперь деталь интерьера автомобильного салона и положил её на пол:

- Можете не отвечать.

- Я искал Андрея, - прохрипел Илья Евгеньевич.

- И нашли… я знаю. - Керимов бросил на сиденье чёрную кожаную папку:

- …И, похоже, опять потерял… - он посмотрел на выпавшие из папки листы бумаги. - Вряд ли госбезопасность даст возможность заниматься личными изысканиями.

Богородцев хотел задать учёному ещё один щекотливый вопрос относительно его младшей дочери, но видя реакцию последнего на предыдущий, поостерёгся.

Илья Евгеньевич вновь отвернулся к окну. Нервишки вкупе с напряжением последних дней доведут его до инфаркта. Ольга говорит, чтобы он не волновался. Как тут не волноваться, если в том чёртовом магическом мире творятся страшные вещи? Керимов до белизны в костяшках сжал кулаки, увидеть такого Андрея он не ожидал, никто не ожидал, может быть, кроме Ольги…

…Россия. Н-ск. Два дня назад…

- Сворачиваемся, - Олег Чуйко, чуть ли не подпрыгивая от нетерпенья, вымелся из помещения. Хлопнувшая дверь отрезала его от громогласного хохота друзей. - Коз-з-лы безрогие, - ругнулся Олег в пустоту.

- Пап, донеслось со стороны главного экрана, - а зачем здесь такой большой телевизор?

- Это главный экран.

- Как у космонавтов?

- Да, Оля, как у космонавтов.

- Здорово!

Из-за серверных стоек показалась голова шефа. Чуйко плюхнулся в кресло второго оператора установки. Не успел сухопарый зад Олега продавить кожаную обивку сиденья, как, опережая отца, в операторскую часть зала вбежала Ольга.

Как она похожа на свою старшую сестру! Жаль, глаз из-за солнцезащитных очков, одетых девочкой, не рассмотреть. Олег непроизвольно сглотнул и оглянулся на выходящих из комнаты приёма пищи ребят, у-у-у, черти полосатые. Вечером подколок не оберёшься. Приподняв правую бровь, Алексей остановился на половине дороги, стрельнув взглядом на дочь шефа и замершего в кресле Чуйко, он подозвал к себе Сашка и что-то горячо зашептал тому на ухо. Очкарик сделал попытку оглянуться и получил легкий подзатыльник. Слушая "вожака", Сашок кивал головой и ухмылялся. Ухари лохматые, уже что-то задумали.

Чуйко скосил взгляд на монитор, где в чёрной плоскости отключенного экрана отражались Ольга и вошедший в зал шеф. Олег вздохнул, вот чёрт его дёрнул, по пьяной лавочке, сболтнуть Ремезову, что ему нравится Ирина Керимова. Перебрали они, однако, на Рождество, отмечая светлый праздник и удачный запуск установки. Олега тогда потянуло на откровения. Алексей слушал друга и поддакивал с умным видом. Услыхав про дочь шефа, он икнул и с самым глупым видом поинтересовался: а где герой-любовник мог познакомиться с такой перспективной леди? Друг не знакомился? Тогда откуда возвышенные чувства? Видел фотографию? Тут Алексея пробила икота. И где, интересно, раздают фотки Нс-ких красавиц? Олег пояснил, что в кабинете шефа половина столика с принтером заставлена рамками с фотографиями, Ремезов перестал икать. Почесал зад и согласно кивнул, мол, да, есть такое дело, босс половину кабинета фотками уставил, и сделал круглые глаза: выходит, его друг влюбился по фотографии? В двадцать восемь лет? "Ну да!" - ответил Чуйко и потянулся за пивом, в этот момент ему было не до зажегшихся в глазах Алексея ехидных огоньков. На сегодняшний день только глухой и сам Шеф не знали о безответной любви одного молодого и перспективного сотрудника к начальственной дочке… Хотя тугоухостью Илья Евгеньевич не отличался и знал все циркулирующие в коллективе слухи, возможно, и этот слушок не обошёл его стороной, но виду он не подавал. Гарбузов у ветреной Ирины с избытком, запустит каким потяжелее в Чуйко, а ему нужен сотрудник с ясной головой и думающими мозгами… Эх, молодо-зелено.

- Готовы, братцы-кролики? - обращаясь к главному "бандарлогу", спросил Керимов. Алексей встал по стойке смирно и гаркнул на весь зал:

- Так точно! - губы начальства изогнулись в грустной усмешке.

- Отвечать надо "всегда готовы". Хотя о чём я? Поколение пепси пионерии не знало. Так что с готовностью?

- Минут через тридцать можно будет начинать, - в зале появилось новое действующее лицо, - добрый день всей честной компании.

- Здравствуйте, дядя Гена, - первой с вошедшим человеком поздоровалась Ольга.

- День добрый, Петрович, - Илья Евгеньевич пожал костистую ладонь Геннадия Петровича Мазуренко, старого друга и коллеги, с которым начинал работать ещё в восьмидесятых и привлёк к разработкам, когда нежданно-негаданно темой заинтересовался большой бизнес в лице Богородцева. Как и откуда олигарх узнал о секретных исследованиях, было не суть важно, главное, что он дал деньги на продолжение оных. - По какой причине задержка?

Представитель "старой гвардии" сурово посмотрел на молодёжь, начавшую шаркать ножками и опускать глаза долу:

- Наши орлы всю солярку для дизелей профукали на выходных. Цыц, нечего тут руки заламывать, - одёрнул Петрович Алексея, готового разродиться оправданиями. - Сейчас бензовоз топливо в ёмкости сольёт, и можно будет начинать.

- Весь расход мы отметили в журналах, - вставил-таки слово Ремезов.

- Вставил бы я тебе по первое число, - пробухтел Мазуренко, - да дети тут. - Алексей подмигнул Ольге и состроил уморительную гримасу, девочка прыснула со смеху. - Чем рожи корчить, займитесь лучше тестированием. Илья, отойдём на минуту.

- Зачем Ольгу привёл? - с порога спросил Петрович начальника, с которым наедине они были на "ты". Керимов немного протянул с ответом, покусал губы, но требовательный взгляд коллеги и старого друга не оставлял выбора, тот ждал ответа.

- Гена, можешь мне верить, можешь нет, но у Ольги проснулись экстрасенсорные способности. Я хочу привлечь её к поиску Андрея.

- Да-а, видимо, сильно тебя припекло. - Мазуренко сочувственно посмотрел на товарища, - Ты сам себе-то веришь?

Керимов усмехнулся:

- Более чем, Петрович! - на лице собеседника проступило неподдельное изумление. - К сожалению, - тихо добавил Керимов. - Давай замнём тему, у тебя будет возможность убедиться. Прошу только об одном: из зала ничего не должно уйти на сторону. Проинструктируй наших обезьянок и старичков.

- Ладно, посмотрим, что выйдет из твоей авантюры. - сказал Петрович и резко подскочил на месте. Бон, которого Ольга оставила в отцовском кабинете, бесшумно подошёл к гостю сзади и ткнул того носом в правую ладонь. Мазуренко, не ожидавший увидеть за спиной громадного пса, отпрыгнул метра на два. Илья Евгеньевич рассмеялся. - Сам дурак и шутки у тебя дурацкие, дитё, блин, - раздалось из-за полуприкрытой двери начальственного кабинета, "старый гвардеец" ретировался из помещения быстрее мухи.

Бон виновато вильнул хвостом и убрался в указанный хозяйкой угол. Керимов, встав со своего места, прошёл к лежанке и погладил кобеля.

- Что скажешь, старина? Получится у нас? - спросил он у пса. Вместо ответа тот лизнул его в подбородок и пару раз подмёл хвостом пол. - Спасибо за поддержку.

В зале царила упорядоченная суета. Операторы закончили предварительное тестирование и ждали команды на запуск. Илья Евгеньевич поискал взглядом дочь. Ольга сидела в его кресле и с интересом наблюдала за работой отцовских подчинённых. Учёные, завидев начальство, разбежались по, закреплённым регламентом, местам. Ремезов отдал привычный, набивший оскомину, рапорт о готовности к пуску. Керимов подкатил к своему терминалу второе кресло и сел рядом с дочкой:

- Запуск.

- Есть запуск! - продублировал команду Алексей.

Привычно моргнули плафоны освещения и задрожали стены, Ольга испуганно посмотрела на отца.

- Ничего не бойся, - улыбнулся он дочери.

- Я не боюсь.

- Вот и хорошо.

Постепенно исчезла дрожь, дизельные электростанции вышли на расчётный режим. Началась перекличка:

- Включить экранирование внешнего электромагнитного контура.

- Есть.

- Подать напряжение на периферийные устройства.

- Подано. Поле включено.

- ВК, есть пятьдесят процентов!

- Накопители вышли в стартовый режим.

- Развернуть поляризаторы, запустить магнитные установки, - командовал Алексей.

- Развернуты. Эм блоки активированы, - доносилось с мест. Люди деловито щёлкали по клавиатурам и отслеживали параметры подконтрольных установок.

- Включить импульсные генераторы и квантовую установку.

- Включены. Квантовая установка включена, - вновь задрожали стены бывшей казармы, решётчатые конструкции, установленные на плацу, покрылись частой сеткой электрических разрядов, на окна опустились металлические решётки.

- Начать синхронизацию…

- Синхронизация десять процентов, двадцать, двадцать пять, сорок процентов, шестьдесят…

- Зафиксировать точку выхода.

- Точка выхода зафиксирована.

- Синхронизация семьдесят процентов, семьдесят пять…

- Есть фокус.

- Синхронизация временных потоков девяносто процентов, девяносто пять, девяносто восемь, девяносто девять… - хлопок, Ольга вздрогнула, её маленькую ладошку накрыла рука отца. На главном экране появилось изображение девственной тайги. В чужом мире царила ночь.

- Установка в режиме наблюдения, - отрапортовал Алексей.

- Хорошо, - ответил Керимов. - Оля?

Ольга, сняв очки, спрыгнула с высокого кресла и подошла к главному экрану. Девочку заворожил громадный голубой диск, тяжело поднимавший своё округлое тело над горизонтом. Верхушки деревьев облило серебром, сверкнули искрами в ночи далёкие снежные шапки гор, тёмные тени легли на землю.

- Что со звуком? - Илья Евгеньевич с трудом оторвал взгляд от эпической картины и повернулся к Максимушкину Олегу.

- Дайте пару минут, - ответил Олег, - "Окно" в режиме наблюдения, временные потоки по внутреннему контуру синхронизированы не полностью, отставание где-то одна тысячная процента, иначе нас бы увидели, а так мы как бы за гранью, чуть отстаём, поэтому звук идёт с искажением. Сейчас настрою фильтр-программу…, минутку, - пальцы Олега с бешеной скоростью застучали по клавиатуре.

Издав неприличный звук, ожили колонки. Люди замерли, боясь лишний раз вздохнуть и нарушить гармонию сказочной ночи. Звуки, вырвавшись из чужого мира, затопили операционный зал. Громко стрекотали аналоги земных сверчков или цикад, рыкали невидимые хищники, кто-то ухал, трещали на ветру ветви деревьев, глухо били оземь падающие с подоблачных вершин шишки, цепляясь за макушки деревьев, шептал ветер.

- Дюша здесь, - коснувшись ладошкой экрана, сказала Ольга. - Я чувствую! - Взгляды десятка пар человеческих глаз скрестились на директоре института, моментально почувствовавшем тяжесть людских взоров, потом перетекли на стройную фигурку девочки.

Ольга стояла напротив громадного экрана, льющийся с него свет окутывал девочку со всех сторон. Казалось, что ее длинные светлые волосы светятся сами собой, создавая нереальное впечатление, будто сказочная фея висит в воздухе на фоне серебристых вершин лесных великанов и крутобокого диска планеты на заднем фоне.

- Шоп я сдох… - выдохнул Алексей сквозь крепко сжатые зубы.

Непроизвольный звук разбил неземное очарование, люди заскрипели креслами, по залу прокатился гул шепотков.

- Оля.

- Да, пап, - оторвавшись от созерцания неземной картины, она повернулась к отцу, из-под длинной чёлки сверкнули жёлтым цветом зрачки.

- Илья? Твою мать, - в поминании начальственной матери Мазуренко был не один, матюгнулась половина коллектива, наблюдавшего за Ольгой.

Не обращая на поднявшийся гул, Керимов обратился к дочке:

- Солнышко, ты чувствуешь, где может быть Андрей?

- Я не знаю, где он, - ответила девочка.

- Алексей, внешним фокусом мы можем поработать? Какой радиус возможных наблюдений? - вместо Ремезова ответил Сашок:

- Где-то три тысячи километров, при выходе за обозначенную границу на порядок возрастает потребление энергии и происходит сброс нагрузки, как следствие - закрытие окна.

- Пусть будет три тысячи. Алексей, дай поочередное смещение от точки выхода по всем сторонам света на пятьсот километров.

Изображение резко дёрнулось вправо, внизу мелькали реки и озёра. Закрыв глаза, Ольга стояла у экрана. Она полностью отрешилась от окружающего мира.

- Не туда, - услыхав тихий детский голос, Алексей сменил вектор приложения нагрузки, направив "окно" на запад. Неожиданно по лицу девочки пробежала судорога, следом, словно ветер тронул по её волосам, заставив их трепетать от своих прикосновений. - Дядь Лёш, дальше.

- Понял, - ответил Алексей, уводя "окно" ещё дальше на запад. За спиной Ремезова качал головой Петрович, которому идея друга больше не казалась бредом…

- Две тысячи километров. Осторожней, Лёш, сбрось скорость, - бросил фразу Чуйко.

- Дальше, - Ольга по-прежнему не открывала глаз, её волосы развевались от потустороннего ветра. От созерцания такой картины по спинам взрослых мужиков носились толпы холодных мурашек. Сотрудники института с восторгом и ужасом поглядывали то на директора заведения, то на его дочь и чего в этих взглядах было больше, не сказал бы и сам Всевышний.

Под "окном" тёмными прямоугольниками в ночи мелькали возделанные поля, проносились большие и маленькие поселения, оставались позади вершины заросших вековым лесом сопок, змеились серебристые ленты рек. Алексей уменьшил нагрузку, расстояние от "нулевой" точки приблизилось к двум с половиной тысяч километров, уводить "окно" дальше на запад становилось опасно. В воскресенье они несколько раз проводили эксперименты с поисковым "окном", граница максимального доступа от точки выхода не превышала трёх тысяч километров. Почему так ещё предстояло разобраться, но стоило переступить невидимую черту, как резко возрастало потребление электроэнергии, установка начинала работать в разнос и происходил аварийный сброс нагрузки. Ольга взмахом руки дала знать, чтобы остановить движение на запад. Несколько минут она, по-прежнему закрыв глаза, крутилась вокруг своей оси, раскачивалась из стороны в сторону и резко дёргала руками.

- Туда, - тонкий пальчик указал куда-то в сторону лестничного марша. Туда, не знаю куда, Блин, как в анекдоте про блондинку, севшую в такси:

- "Мне направо, - и взмах левой рукой, а потом, - куда вы поворачиваете?"

- "Направо!"

- " Я не знаю, где у вас право, следите за моей рукой!"

Алексей пожал плечами, глянул на шефа и, опираясь на интуицию, направил поиск на юг. Кружения туда-сюда продолжалось ещё минут десять, пока на горизонте не показался расположенный на берегу широкой реки и окружённый крепостной стеной город. Ольга замерла столбиком:

- Здесь, Дюша рядом. Я больше не могу, - прошептала она и повалилась на пол. Шеф одним прыжком перелетел через компьютерный стол и подхватил дочку на руки. - Я полежу, пап, не уноси меня, - запротестовала девочка, когда отец направил свои стопы в сторону личного кабинета. Пришлось подчиниться и остаться в зале.

Указанный Ольгой город горел. Красное зарево пожаров было видно издалека. Алексей осторожно подвёл "окно" к городским стенам. Сотрудники института побросали свои места и собрались у главного экрана.

- Что там?

- Хрен его знает!

Из колонок донесся дробный грохот, Алексей сменил ракурс наблюдения: в северной части города, на фоне столбов чёрного дыма, мелькали яркие вспышки.

- Леха, правь на взрывы, - высказал общее мнение Чуйко.

- Ты гляди, что творится! - выдохнул кто-то из сотрудников.

На узких улицах городка шла ожесточённая рубка. Кто за кого воюет было непонятно.

- Олег, не спи!

- Сейчас, - процедил Максимушкин, изображение укрупнилось, - так пойдет?

- Пойдёт.

- Твою маму! - люди отпрянули от экрана.

Лучники на крышах выпустили в толпу, запрудившую улицу, несколько стрел. Эффект от их стрельбы был неожиданный и шокирующий для непривыкших к крови учёных. Большая часть стрел растеклась ярким огнём по странным полупрозрачным куполам, две стрелки взорвались с самого края шеренги воинов с белыми повязками на руках. Взрывом первой стрелы троих щитоносцев разорвало в клочья, кровавые ошмётки, дымясь и вращаясь, полетели в сторону "окна". Ольга отвернулась. Сашок закрыл ладонью рот и выскочил из зала, на половине дороги к туалету его вырвало. Два человека рвануло следом за Сашком, эти добежали…

Вторая стрела ударилась о стену дома, во все стороны полетел дождь из дробленых кирпичей, истошно закричали люди. Кладка взялась целым сонмом трещин, верхняя часть стены рухнула на толпу. Шум битвы не смог заглушить хряск ломаемых костей и истошные, предсмертные крики людей, попавших под основной кусок обвалившейся стены дома. Ольга прижалась к груди отца.

- Не смотри, - широкая ладонь закрыла глаза ребёнка.

Грохнулась в обморок Верочка - секретарша коммерческого директора. "Какого хрена она тут делает?" - подумал Керимов. В углу зала освобождался от содержимого желудка Чуйко Олег.

Чуть ближе к "окну", словно карточный, сложил двухэтажный дом. Несколько типов в длиннополых одеяниях запустили перед этим в мешавшее им строение непонятные шары, возникшие ниоткуда. Улицу заволокло пылью.

- Маги, чтоб им пусто было, - высказал общее мнение и догадку Алексей.

Из пыли вынырнул высокий человек с мечом в каждой руке. Мечник, продавив собой возникший вокруг магов светлый купол, устроил резню. Сотрудники института, побледнев до состояния бумаги "Снегурочка" и, разинув рты, наблюдали, как головы несчастных отделяются от плеч и катятся по мостовой.

Сражение разгорелось с новой силой, из-за баррикад и завалов, перегородивших подходы к большому зданию, похожему на казарму, повалили бородачи в рогатых шлемах.

- Блин, викинги! Не сойти мне с места, викинги! - крикнул Лукьяненко Василий, главный техник и большой любитель истории по совместительству.

Положение людей с белыми повязками осложнилось, но тут что-то произошло в начале улицы. Сражающаяся толпа качнулась в ту сторону. Несколько мечников, отмеченных тряпками на руках, порубили жидкий заслон и побежали в сторону пожарищ с другой стороны города. Следом за ними устремилось остальное, вырвавшееся из окружения воинство.

Алексей направил "окно" следом за отступающими. Он уже забыл о цели сегодняшнего поиска, впрочем, не он один. Собравшиеся в зале работники института жаждали увидеть, чем закончится сражение.

Дорога была пуста, отступающие не встретили на своём пути ни одного человека. Жители города забились по укромным щелям, несколько раз в окнах мелькали бледные тени лиц. Вооружённая толпа двигалась в сторону небольшой крепостицы, возле которой исходил жарким пламенем с десяток подпаленных домов. Несколько домов было разрушено до основания и только кучи битого кирпича свидетельствовали о том, что когда-то на их местах стояли здания. Неподвижными чёрными кляксами на мостовой лежали трупы людей и, чем было ближе к крепости, тем их становилось больше.

- Началась разрядка накопителей внешнего контура, - проверил показания приборов Максимушкин, - У нас ещё минут десять-пятнадцать.

- Не мешай! - цыкнул на него Петрович.

Когда отступающим осталось до крепости метров двести-двести пятьдесят, на дорогу вышел одинокий воин, облачённый в простую одежду, кожаный нагрудник и шлем с полумаской, закрывающей верхнюю часть лица.

- Тьфу, ещё один маг, их тут, оказывается, как грязи, - сплюнул в сторону кто-то из старичков, когда в руках воина материализовались лук и колчан.

Алексей осторожно подвёл "окно" к новому магу и разместил его так, чтобы было видно приближающуюся толпу. Маг надел тетиву и изготовился к стрельбе.

"Донн", "донн", "донн" - запела тетива, перемежая свою песнь звонкими шлепками по костяному щитку на левой руке. Два человека покатились под ноги бежавшим сзади товарищам. Мечник, бегущий впереди остальных, отшиб все направленные в него стрелы в сторону.

- Танавидао Тарг! Уот урод! - негромко сказал маг. - Тарг, б…дь! - добавил он на вторую пару отбитых мечником стрел. Остальные выстрелы были нацелены в других, ещё три человека упало под ноги живой волны. Лук исчез, маг выхватил из воздуха мечи.

- АНДРЕЙ!!! - заверещала Ольга. - Папа - это Андрей!

- ЧТО? - одновременно раздалось с нескольких сторон.

- Алексей, дай картинку с максимальным приближением! - вскочил с кресла Илья Евгеньевич.

- Не могу, больше увеличить нельзя!

- Чёрт, - Керимов прижал Ольгу к себе.

Не может быть, этот хладнокровный убийца не может быть Андреем…, но голос и вряд ли иномиряне знают русские маты. За какую-то секунду сын, отрубив ноги, расправился с мечником, отбивавшим стрелы. Толпа ринусь на него, с левой руки Андрея сорвалась короткая молния, вскрикнул поражённый разрядом белоповязочник. Упавшего на мостовую человека затоптали.

Андрей пятился спиной назад, одного меча он лишился. Клинок застрял в прорубленном щите. Сверкающие разряды молний, выпускаемые сыном, сбивали с ног самых ретивых врагов.

- Выводи "окно" ему за спину, надо дать импульс на открытие портала, быстро!!! - Крикнул Керимов Ремезову, - Всем операторам занять места согласно регламента, начать подготовку.

- Шеф, мы никогда так не делали!

- Быстро!!! - озверел директор института.

Над головой Андрея мелькнули стрелы со светящимися наконечниками. В толпе людей, напиравших на одинокого воина, вспухли огненные столбы, старуха с косой забрала несколько душ. Новые смертоносные подарки разорвали в клочья вторую шеренгу. Не успел Ремезов отвести "окно" за спину Андрея, как из проулка, на избиваемых магическими стрелами людей, стали выскакивать давешние бородачи в рогатых шлемах. Белоповязочники начали бросать мечи на землю.

- Алексей! - Керимов подскочил к рабочему месту главного оператора.

- Я готов. Подать импульс на внутренний контур!

Ответа на команду не последовало, в помещении погас свет. На учёную братию опустилась темнота, разгоняемая светом мониторов, натужно запищали бесперебойники.

- Почему произошёл сброс нагрузки? - задал неуместный вопрос Алексей.

- Лукъяненко, проверь щитовую, - спокойным и каким-то безжизненным голосом, приказал Илья Евгеньевич. Главный техник умчался к распределительному щиту. Петрович нажал клавишу включения аварийного освещения, под потолком вспыхнуло четыре тусклых лампы во взрывозащищённых плафонах. - Просрали…

Объяснять присутствующим, что было "просрано" не требовалось. Алексей и остальные виновато отводили глаза в сторону, на директора института было страшно смотреть. Казалось, что шеф напялил вместо лица белую личину и прочертил вокруг глаз тёмные круги, его серые бескровные губы что-то неслышно шептали. Ольга надела очки, соскочила с кресла, на которое была усажена и подошла к отцу. Керимов прижал дочку к себе:

- Всё будет хорошо.

- Я знаю, - ответила девочка.

- Всё-то ты у меня знаешь, - через силу улыбнулся учёный. - Знайка-зазнайка, маме не говори, хорошо?

- Я никому не скажу.

- Вот и умница.

- На сегодня с экспериментами закончено, - в зал вошёл главный техник. От Василия ощутимо попахивало плавленой изоляцией и палёной шерстью. На пол плюхнулась поджаренная тушка крупной крысы. - На секционник, падла, влезла. Натворила, засранка, делов. Придётся менять кабельную воронку шестёрочного кабеля, а может и сам кабель, резерва-то нет, и главный автомат в распредустройстве ноль четыре киловольта. Ну и так, по мелочи.

- Помощь нужна? - спросил Илья Евгеньевич. Ольга обхватила отца за пояс.

- Деньги нужны, в сети поеду, - Лукъяненко пнул попаленную тушку носком ботинка и подозвал своего подчинённого, - Выкини, - техник осторожно, за хвост, поднял крысу и скрылся в коридоре. Василий повернулся к начальству и продолжил, им же прерванный, разговор - Я тут примерно прикинул, ремонт встанет тысяч в десять, может быть, пятнадцать.

- Верочка, - обратился Керимов к бледноватой после просмотра исторической действительности секретарше коммерческого директора, - Выпиши Василию расходник на двадцать тысяч. Хватит?

- Хватит, - кивнул главный техник. - Машину взять можно?

- Бери "хозяйку"*, когда восстановишь?

- К вечеру, - ответил Василий и вышел из операционного зала.

- Поехали, дочуня, домой. Да, постой, солнышко, - Илья Евгеньевич остановился рядом с Алексеем. - Вот, что, Лёш, мне пришло в голову. Максимушким оговорился, что вы внутренний контур квантовали с небольшим опозданием по временному потоку, - Ремезов кивнул, - Посчитайте с Сашком вариант работы от обратного. То есть прокол задом наперёд, как мне кажется, такой расчёт будет актуальным для простых пространственных порталов в пределах нашей старушки-Земли. Визуальное "окно" открыть легче, а потом, как по маяку, пробиваем подпространственный переход. Петрович?

- Туточки я, - откликнулся Мазуренко.

- Я домой, ты за старшего, пусть ребята наводят марафет. Контрольной проверкой установки займёмся завтра. Иди ко мне… - Керимов подхватил Ольгу на руки и пошёл следом за Василием.

Сотрудники института, молча, провожали могучую фигуру директора института, тёмным трафаретом закрывающую свет от окна, расположенного в конце длинного коридора. Людей не покидало ощущение, что пепел выгорающей души Керимова накрыл их всех. Олег Чуйко невидяще уставился в чёрную плоскость главного экрана, не он один заметил произошедшую с шефом перемену - его виски, ещё два часа назад чуть тронутые сединой, побелели полностью…

…Россия. Н-ск. Два дня спустя…

- Илья Евгеньевич. Илья Евгеньевич!

- А? Что? - очнулся от воспоминаний Керимов и посмотрел на Богородцева. - Извините, задумался.

- Заметно, - улыбнулся олигарх. - Подъезжаем, скажите, вы усилили охрану объекта?

- Нет, штатное расписание службы безопасности никто не увеличивал.

Кортеж миновал КПП и, подъехав к главному корпусу института, остановился.

- Странно, - протянул с переднего сиденья "референт", разглядывая встречающих

- Что? - беспокойство бодигарда передалось олигарху.

- Попали… Если чутьё меня не обманывает, то объект вам больше не принадлежит, охране ПП-2000 не выдают.

К джипу подошёл молодой подтянутый человек, за его спиной остановился второй встречающий - пожилой мужчина с породистым лицом и твёрдым, властным взглядом. В сотрудниках института и в охране эти люди не числились. Керимов видел, как напрягся Богородцев, в глазах олигарха мелькнуло узнавание, он сам открыл дверь и вышел из автомобиля.

- Здравствуй, Константин Иванович, - поздоровался пожилой.

- Здравствуйте, товарищ генерал-майор, - казалось, из олигарха выпустили весь воздух.

- Ну, зачем так официально, Константин Иванович, давайте договоримся обращаться друг к другу по имени-отчеству, Александр Владимирович будет вполне достаточно. Илья Евгеньевич, - обратил генерал к учёному, - вас это так же касается! Что вы стоите? Проводите нас в свой кабинет.

- А я-то, зачем вам нужен? - "сыграл дурачка" Керимов. Генерал раскусил его игру и осуждающе качнул головой.

- Илья Евгеньевич, это с вашим бывшим нанимателем у нас будет отдельный разговор, в другом месте и в другой, более приватной, обстановке. А с вами я хочу обсудить условия, на которых вы сможете продолжать свою деятельность…

Керимов шёл по коридору, стараясь не обращать внимания на подтянутых молодых людей, заполонивших кабинеты сотрудников. Незваные гости опечатывали бумаги, паковали архивы и компьютеры в пронумерованные ящики. На каждом повороте стояли живые статуи в бронежилетах и с короткими автоматами в руках. На душе было муторно, то, что генерал упоминал о возможности продолжить исследования, вселяло некую надежду, но какова цена?

Богородцева в здание института не пустили, подошедший к олигарху и его телохранителям второй представитель спецслужб попросил Константина Ивановича проследовать в гостевой домик, где его ожидает… Фамилии ожидающего Илья Евгеньевич не расслышал, но по реакции бизнесмена и "референта" определил, что эта личность им знакома. "Референт" поправил галстук и одёрнул полы пиджака, Богородцев затравленно оглянулся. Чадя сизым солярным выхлопом, на территорию института въехали три большегрузных фуры и автокран "Камацу",…грузчики пожаловали.

- Здравствуйте, Настенька, - войдя в приёмную, поздоровался бывший директор с бывшей секретаршей, как ни странно, оказавшейся на своём рабочем месте.

В личной приёмной Керимов бывал редко, предпочитая работать в кабинете, расположенном рядом с операционным залом. Настя, по большей части предоставленная сама себе, развела в помещении царство цветов. Надо признать, в деле флористики у неё был талант. При всей многочисленности зелени, та не занимала бездумно свободные места, а распределялась по кабинетам красивыми тематическими композициями. Можно сказать, что учёный приходил сюда полюбоваться на цветы и отдохнуть. Сейчас он вёл в приёмную генерала от спецслужб с определённой целью: облагороженный секретаршей кабинет настраивал людей на лёгкое, непринуждённое общение. Генерал оценил ловкий ход учёного, но виду не показал.

- Настя, приготовь нам, пожалуйста, кофе, как ты умеешь, с травками, - попросил Керимов девушку. - Прошу, - открыл он дверь перед высоким гостем. - И никого к нам не впускай! - Илья Евгеньевич указал взглядом на широкоплечего парня, остановившегося у двери приёмной, Настя несмело улыбнулась. - Настя, не забудь, два кофе! Молодому господину не наливай, он на посту! Как не стыдно, запугал девушку!

Настя прыснула в кулачок, вот и хорошо, перестала бояться, а то вид как у загнанного мышонка. Илья Евгеньевич прикрыл дверь, конечно, молодому постовому тоже перепадёт чашка-другая ароматного напитка, можно не сомневаться.

- О каких условиях пойдёт речь? - усевшись в широкое кресло, первым проявил инициативу в разговоре Керимов. Генерал, удобно расположившийся на небольшом кожаном диванчике, улыбнулся одними уголками губ, постучал пальцами по папке, которую принёс с собой, ослабил узел галстука и ответил учёному:

- Илья Евгеньевич, я хочу сразу определиться с приоритетами, и чтобы между нами не было недомолвок. Скажу, мы крайне заинтересованы в продолжении исследований.

- Хм-м, ваши слова вселяют надежду, но вы говорили об условиях, значит, что-то подразумевали под своими словами. Одного вашего желания продолжать исследования недостаточно, для этого необходимо иметь подготовленную команду учёных-единомышленников, оборудование и целый штат специалистов по обслуживанию этого самого оборудования и, что немаловажно - желание самих учёных работать, значит, вы должны их чем-то заинтересовать. Если по оборудованию у вас вопросов не возникнет, его вы спокойно вывезете, то работа с людьми требует некоторой раскрепощённости мысли, сейчас не тридцать седьмой год. - Генерал бросил колючий взгляд на учёного.

- Насколько было бы проще, если бы сейчас был именно тридцать седьмой год, - сказал он. - Вы представляете, что натворили своим открытием?

- Представляю, - ответил Керимов.

- Ни хр… чего вы не представляете!

В дверь осторожно постучали.

- Войдите, - разрешил Керимов. В кабинет, держа поднос с двумя чашками кофе, кофейничком и небольшой корзинкой сахарного печенья, вошла Настя. Помещение заполонил восхитительный аромат. Ноздри генерала затрепетали.

- Не знаю, как остальное, но Анастасию я у вас заберу, и плевать на все государственные тайны.

- Только через мой труп, - улыбнулся Илья Евгеньевич.

- Настенька, у вас есть ма-аленький ножичек? Можно для резки бумаги, - елейным голосом спросил генерал девушку.

- А вам зачем?

- Как сказать, тут Илья Евгеньевич выдвинул одно интересное предложение…

- Всё бы вам шутки шутить, - Настя погрозила генералу пальчиком и выскользнула за дверь, не забыв плотно прикрыть последнюю.

- Хорошая девушка, - сказал генерал, делая маленький глоточек, - Гх-м, вернёмся к нашим баранам, - оставил шутливый Александр Владимирович. - О чём мы говорили?

- О реалиях.

- Верно подмечено, именно о реалиях, а они сегодня таковы, что мы можем попасть в неприятную дупу мирового масштаба. Ваше открытие, Илья Евгеньевич, ломает всю систему сложившихся в мире политических противовесов.

- Которое из них? Александр Владимирович, вы сами предложили, чтобы между нами не было недомолвок, так вот я хочу уточнить - какое из открытий? Не считайте меня глупее, чем я выгляжу. Я не системный аналитик, но анализ сделать могу. Ваше ведомство никак не проявляло себя до последнего момента, значит, вас жизненно интересует результат, достигнутый нами в части строительства переходов в границах Земли-матушки, а межмировыми порталами вы готовы пожертвовать, осталось только уточнить границы жертвенности. В первом случае я с вами полностью согласен - порталы являют собой бомбу, которая на порядок страшнее любого ядрён-батона, - генерал улыбнулся. - И, тем не менее, вы решили не обезвредить портальную мину, а продолжить исследования в данном направлении, почему? - улыбка сошла с лица представителя компетентных органов, как прошлогодний снег.

Генерал аккуратно поставил опустевшую чашечку на приставной столик. Опёршись локтями на колени и сплетя пальцы рук в замок, он посмотрел на Керимова:

- Умеете вы, Илья Евгеньевич, увести разговор в сторону. Двумя фразами перейти с условий сотрудничества на причинно-следственные связи не каждый может. Что ж, так даже интересней, вам, как человеку старой формации не придётся разжёвывать вещи, которые я затрону. Прошу не перебивать. - Александр Владимирович встал с диванчика и, заложив руки за спину, прошёлся по кабинету, Керимов терпеливо ждал. - Я ещё раз повторю, что государство, в нашем лице, крайне заинтересовано в продолжении исследований и они будут продолжены, не имеет значения: с вами или без вас, но лучше бы с вами. Теперь затронем "что", "зачем", "почему" и "как". Что могут дать России новые миры? Вопрос с широким спектром ответов: от свободных территорий, ископаемых, сельхозугодий в зонах, скажем так, не рискованного земледелия, до новых технологий, рынков сбыта и решения демографической проблемы - это раз. Возможность уйти от международной напряжённости - это два. Новые союзники, чёрт побери, может, и такое случится - это три. Чистые, не загаженные цивилизацией миры будут прекрасным товаром в торговле с остальным миром и теми техногенными цивилизациями, которые вы открыли - это четыре. Осуждаете? Не стоит. Зачем России торговать мирами? Затем, что о ваших исследованиях знают бравые парни из Лэнгли и других интересных контор и они не думают, что их организации единственные, кто в курсе, чем занимаются русские. Вашего "бывшего" и институт держали под пристальным наблюдением. Западные спецслужбы немедленно берут на карандаш всех закупающих и размещающих заказы на изготовление высокотехнологичного и специфического оборудования. С самого основания институт оставил мощный след и проверку не организовал только ленивый. Умные люди заинтересовались, а кому и для чего нужны подобные устройства? Удивительно, что они не приняли вас, именно вас, Илья Евгеньевич, всерьёз, - генерал хмыкнул. - Зато последние полгода в Н-ске было не пропихнуться от парней "заклятых друзей". Нам пришлось очень сильно попотеть, чтобы они не смогли подобраться к полученным результатам.

- Знаете, я совершенно не заметил вашей работы.

- Кажется, я просил не перебивать? - Илья Евгеньевич в примирительном жесте поднял вверх ладони. Генерал-майор кивнул и продолжил. - То, что вы не заметили нашей работы, говорит не о вашей невнимательности, а о мастерстве наших сотрудников и коллег из смежных служб, которые рогом землю рыли, чтобы, скажем так, не допустить. Надо отдать должное господину Богородцеву. Для прикрытия своих действий он нанял бывшего сотрудника нашей скромной "лавочки", и Звягинцев сумел удержать секретность, где не сумел, там напустил такого туману, что в мути фальшивых слухов правды не разглядеть. Большим минусом было то, что телефонные разговоры и интернет-трафик американцы перехватывали с самого начала, но тут мы были бессильны, они играли на своей территории. С нашей стороны на прикрытие работы института были брошены значительные силы и ресурсы, и в игре разведок нам удалось переиграть иностранных оппонентов. Последнее открытие удалось удержать в тайне. Наши друзья, в кавычках, знают только о полученной вами возможности открывать проход в один или два параллельных мира. Немного, но этого достаточно, чтобы запустить политическую карусель, какая не снилась со времён развала Союза. Россию попросят поделиться открытием, попросят на самом высоком уровне. Откажем мы, и придут в движение такие силы и такие деньги, что российских политиков размажут тонким слоем, мировая (читай, западная и США) система не допустит монопольного владения вратами. Будьте покойны - предлоги не дать "диким русским" одним владеть открытием "всей цивилизации" найдутся железобетонные, а там и ядрён-батоны поспеют, и авианосные соединения, и самолёты-невидимки. Дерьмократия не отдаст своих завоеваний… Переходим к третьему вопросу. Почему мы будем торговать мирами? Потому что Россия одна не потянет такой груз, в стране на данный момент просто нет ресурсов для развёртывания программы освоения открытых миров. О быстром налаживании прямых контактов с иными цивилизациями пока нет и речи, а время поджимает - маховик запущен. Не скрою, если объявить людям о возможности покинуть наш бренный шарик и перебраться куда подальше, туда, где нет даже простого сортира, то в неизвестность рванётся множество народу, а оно нам надо? Процесс должен быть управляемым. Объявив об открытии, мы выбьем землю из-под ног многих ястребов и заручимся поддержкой таких государств, как Индия и Китай. Наши соседи испытывают настолько мощное демографическое давление, что их проблемы с ресурсами просто меркнут на этом фоне, а нам требуется ослабить китайский пресс на восточных границах. Думаю, что обе страны ухватятся зубами, руками и ногами за возможность безболезненного решения своих проблем, хм-м, и наших тоже. Миллиардные валютные вливания и инвестиции на строительства междумировых порталов России обеспечены. И тут мы мягко переходим к вопросу сугубо экономическому и в нынешних реалиях стоящему во главе инициируемой политической встряски. Не раскрывая технологии открытия порталов, приглашаем для сотрудничества и создания соответствующей инфраструктуры западные фирмы и государства, им же можно предложить совместные разработки полезных ископаемых. Оговорюсь сразу - миров не должно фигурировать больше двух или трёх, тогда количество зайцев, убиваемых одним выстрелом, зашкаливает за пределы фантазии барона Мюнхгаузена. Можно смело утверждать, что, начав экспансию за грань, мы отодвигаем мировой экономический кризис в далёкую-далёкую даль. Поднимут головы фирмы и корпорации, специализирующиеся на строительстве дешёвого жилья, возрастёт потребность в электроэнергетических предприятиях, товарах и услугах, оживёт горнорудная промышленность. Чтобы перечислить всё, не хватит пальцев на руках и ногах. Деньги, которые ждут своего часа, измеряются таким количеством нулей, что ни один здравомыслящий политик не решится пойти войной против своих промышленников, а они в войне с Россией не будут заинтересованы по описанным выше причинам. Мы им сами всё дадим - бери, не хочу. Естественно, хитрожопые американцы и европейцы пожелают узнать способы и технологии строительства порталов, и вот здесь мы можем нарисовать им всенародно любимый "фак". Официальные секреты охранять не в пример легче с политической точки зрения. Из-за любого телодвижения в сторону тайны можно поднимать вой до небес и отлучать провинившихся от кормушки или грозить отлучением. Что ни говори, к моему великому сожалению, деньги правят современным миром, но сейчас это России на руку. Остаётся последний вопрос - "как"? Как спрятать от внимания иностранных спецслужб и промышленных шпионов деятельность и исследования по населённым мирам и подпространственным порталам? Скажите, Илья Евгеньевич, где проще всего спрятать свет? - генерал ответил сам себе. - Свет проще всего спрятать в пламени свечи! Подковёрные исследования проще всего скрываются под официальным покрывалом. И за последнюю тайну Россия будет биться всеми доступными и недоступными способами и средствами. Ваша работа обеспечила стране более чем двадцатилетний отрыв от ближайших конкурентов, но на образовавшийся задел рассчитывать нельзя. Исходить следует из того, что у нас есть в запасе пять или семь лет, за это время мы и вы не только обязаны поставить дело на промышленный поток, но и разработать способы противодействия и защиты от несанкционированного открытия порталов на нашей территории. Я надеюсь, вам не нужно объяснять военную и стратегическую значимость вашего открытия? Для ведения работ по исследованию населённых миров будет организован отдельный центр.

- Красиво говорите, Александр Владимирович, я прямо заслушался, но будет ли так?

- Будет, в этом уверен не только я, в этом уверены системные аналитики. Конечно, всё, что излагалось вам - это калька из прогнозируемых событий. Невозможно учесть все подводные камни, рифы и человеческую глупость. Скажу кое-что из того, что вам не положено знать. Наши оппоненты свято верят, что мы всеми силами будем скрывать информацию о проходах в параллельные миры, и мы постарались их в этом убедить.

- А на самом деле?

- А на самом деле завтра состоится встреча в верхах стран ШОС и наш "гарант", при закрытых дверях, доведёт новость до нужных стран. Пикантности ситуации добавляет присутствие на встрече премьера Индии. В списке приглашённых гостей есть японский лидер. Одна беда, про американцев забыли. В военной тактике это называется ударом на опережение. Сейчас наново переписывается программа визита и двухсторонних встреч. Старт новой гонке дан на самом высоком уровне.

- Александр Владимирович, каким образом вы планируете сохранить тайну подпространственных перемещений и работ в этой области? У меня есть для вас дельное предложение.

- Интересно, какое?

- Организовать исследовательский центр в каком-нибудь из пустых миров с ускоренным течением времени относительно нашего измерения. Поступив подобным образом, мы можем в полной мере воспользоваться полученной форой и спрятать от чужих глаз секретные лаборатории. Перемещение автомобильного каравана, к примеру, на Минутку - так мы назвали одну очень симпатичную планету или мир, пока ещё не определились с классификацией - не составит труда.

- Илья Евгеньевич, не спешите, не буду спорить - предложение дельное, но давайте не будем забывать о таком факторе, как микробиологическая обстановка. Во многих мирах нет разумной жизни, что не может не радовать, но первыми на чужую землю ступят роботы и автоматические устройства. Пока мы не проведём необходимый комплекс анализов и не разработаем иммуномодулирующие вакцины, ни о каких походах не может быть и речи.

- Я не настаиваю. Хозяин вы.

- Илья Евгеньевич, давайте не будем передёргивать.

- Хорошо, не будем. Вернёмся к началу беседы. Какие ваши условия? - Керимов повторил жест генерала, поставил локти на лакированную столешницу, сцепил пальцы рук в замок и, водрузив на них подбородок, посмотрел на гостя. Генерал остановился посреди кабинета, секунд десять он молчал, словно собираясь с мыслями, и когда заряд терпения учёного подошёл к концу, заговорил:

- Институт меняет место базирования. Существующие условия не отвечают требованиям безопасности. Ваш коллектив придётся разбить на три группы, которые будут заниматься различными направлениями, лично вам отводится роль главного координатора. Первую группу возглавите непосредственно вы и будете выступать от лица российской науки на всех уровнях. Вторая группа займётся подпространственными порталами, третья возьмёт на себя иномирян. Хорошенько подумайте, кто возглавит формируемые участки. Прошу так же дать подробный перечень недостающей аппаратуры и спешу успокоить - семь месяцев назад нами были размещены заказы на изготовление основных компонентов установки. Две недели назад контейнеры с тройным комплектом аппаратуры пересекли границу России. Вы уж простите, что мы воспользовались, кх-м, краденой спецификацией, - генерал виновато развёл руки в стороны. - В отдельном списке необходимо отразить всех учёных, которых вы бы хотели видеть в своём институте, по всем кандидатурам будет проведена соответствующая работа. Извините, но вы и ваши сотрудники становитесь невыездными личностями. Отныне путь за кордон всем причастным заказан. Разглашение сведений, кхм-м, как вы понимаете, приведёт к печальным последствиям… Подписки, коих вам и вашим людям придётся дать в неимоверном количестве, требую воспринимать как само собой разумеющееся. Заработная плата сотрудников нисколько не пострадает, наоборот, командование решило увеличить уровень материального вознаграждения. Так как вы все становитесь носителями государственных секретов, за вами будет установлено круглосуточное наружное наблюдение, документация и письма будут перлюстрироваться, извините, по-другому нельзя. Повторюсь, группы, ведущие разработки, не связанные с официальной частью, будут перебазированы в особо охраняемый научный центр, связь с ними осуществляется через новейшие спутники министерства обороны и не может быть перехвачена вероятным противником. Что касается лично вас, Илья Евгеньевич, не скажу, что мне крайне неудобно перед вами, но это одна из неприятных сторон профессии, я прошу вас обратить внимание на свою старшую дочь и провести с ней беседу. Кх-м, мне бы не хотелось, чтобы на вас оказывали давление с этой стороны. Неразборчивость Ирины в выборе друзей может нам дорого стоить. Поймите, если вы не решите этот вопрос в семье, то он…, кх-м, буду надеяться, что Ирина не доставит хлопот. У меня пока всё, какие будут вопросы?

- Вопросов нет, но есть два моих условия.

- Пожалуй, я догадываюсь какие, - Керимов наклонил голову к левому плечу и вопросительно посмотрел на генерала. - Несомненно, вы получите возможность искать сына. Хочу сказать, что этот пункт будет одним из приоритетных в работе третьей группы.

- Какими соображениями вы руководствуетесь? - Жалобно скрипнуло кресло, Илья Евгеньевич встал из-за стола. Три шага, и он стоит напротив генерала. Два человека буравили друг друга взглядами, два таких одинаковых и таких разных. Оба привыкли командовать и никогда не прогибались под ударами судьбы. У обоих на плечах висела громадная ответственность, и если один готов был положить на алтарь отечества себя и сотни душ, то другой не готов был отдать себя в жертву. Его ждали тяжёлая работа и сын, которого он потерял уже два раза. Умершая надежда ожила. Поединок взглядов продолжался недолго, Керимов первый отвёл взгляд в сторону, тяжело смотреть в глаза человека, взявшего на себя ответственность за жизни людей и осознающего эту ответственность. В этот момент учёный поверил словам представителя спецслужб, Александр Владимирович не врал, он верил в то, что говорил. В генерале чувствовался мощный стальной стержень, с таким характером можно горы сворачивать, видимо, его для этого и привлекли, он явно играл в открытую, и это было тяжелее всего.

- Магия, Илья Евгеньевич, МАГИЯ! Она возможна, может так случиться, что в неосвоенных мирах она будет возможна тоже, а может, и в нашем, чем чёрт не шутит? У командования нет никаких предубеждений против этого, и мы должны знать, чего ожидать. Экстрасенсы и шаманы не дурь, сие документально доказано. Вы наверняка читали в жёлтой прессе различные статьи, хм-м, во многом они не так уж не правы. Шамбалу мы не нашли, но продвинулись достаточно. Магия, что она может нам дать? И что она даёт простым людям? Человек из нашего мира может её освоить, на этот счет ни у кого больше не возникает сомнения. Мир, в который угодил ваш сын, будет изучаться очень пристально. Нами привлечены лингвисты-филологи, историки, специалисты по средневековому оружию и фехтованию. Ведётся подготовка будущих контактёров. Из материала, который мы получили, тот мир достаточно жесток, сражение на улицах наглядно нам это показало, и я бы на вашем месте прыгал от радости, что Андрей смог влиться в местное общество и может довольно успешно постоять за себя. Сдерживать такую толпу народа…, а какая у него скорость реакции… Специалист по историческому фехтованию всю демонстрацию просидел открыв рот. Извините, но мне непонятна ваша реакция на то, что сын убивал других людей.

- Да что вы понимаете!

- Остыньте, понимаю! - генерал подступил к учёному вплотную, его глаза опасно полыхнули злобой. - Мои дети служат, оба! Оба побывали под пулями, так что я понимаю, как это хоронить каждый день по кусочку души. Радуйтесь, что Андрей живой. Он показал себя с самой лучшей стороны, и мы будем использовать данный козырь. Осталось только вернуть его на Землю.

- Зачем он вам?

- Вам по пунктам? Начнём. Ваш сын как-то смог влиться в тамошнее общество, - генерал загнул первый палец. - По картине сражения видно, что он бьётся на стороне какой-то группировки, значит, может оказать неоценимую помощь в оценке местных реалий и политической обстановки, - указательный палец левой руки прижался к большому. - Бой, свидетелем которого вы явились, наглядно показал, что у "соседей" не всё так просто и кроме мечей и луков мы можем столкнуться с вещами, выходящими за грань привычного восприятия, что из этого вытекает? Вытекает то, что роль Андрея, являющегося магом, многократно возрастает, а может, нам вообще не стоит лезть в тот мир? К тому же глупо будет не воспользоваться человеком, знающим язык, - средний палец прижался к большому и указательному. - Вам хватит?

- Он мальчишка!

- Да? Скажите, как в том мире течёт время? - Керимов молчал. - Из того, что известно мне, там прошло больше двух лет, и Андрею сейчас около семнадцати. Резать людей он научился, назвать воина мальчишкой, по меньшей мере, глупо. Какое второе ваше условие?

Керимов после устроенной ему отповеди выглядел, как побитая собака, но огонёк упрямства в его глазах не погас, а только разгорелся ещё сильнее. Учёный во многом остался при своём мнении. Умом он понимал, что сын уже не тот мальчишка, которым был восемь месяцев назад и генерал во многом прав, но… внутренне Илья Евгеньевич не мог смириться с тем фактом, что сын вырос. Затянувшееся молчание прервал генерал:

- Не ошибусь, если назову второе условие - Ольга?

- Не смейте её трогать! - хрустнули костяшки сжимаемых кулаков.

- Мне вас жаль, Илья Евгеньевич, по-человечески жаль. Скажите, что двигало вами, когда вы привели дочь в институт? Что же вы замолчали? Ответьте тогда, как вы собираетесь искать Андрея? К сожалению, мы не можем пройти мимо такого факта. Как подозревают аналитики, изменения, происходящие с Ольгой, есть влияние, оказываемое Андреем. Взаимопроникновение миров уже началось, и ваша семья первая с этим столкнулась. У девочки начались видимые физиологические изменения, спрятать которые контактные линзы и очки не могут. Наши специалисты наблюдали за вашей дочкой с применением некоторых инструментальных методик, хоть работа проводилась дистанционно, но некоторые факты говорят нам, что бросить исследования будет крайне опрометчиво. Хочу ознакомить вас с некоторыми материалами, - генерал взял с дивана папку и вынул из неё несколько фотографий и бумажных листов. - Прошу, - на рабочий стол Керимова легла тонкая стопка фотографий.

- Я не пойму, что изображено на фото?

- Охотно поясню, - Александр Владимирович встал позади учёного и ткнул пальцем в первую фотографию. - На фотографиях зафиксированы ауры людей. Масштаб на всех снимках одинаковый. Не смотрите на меня так, я отнюдь не шучу и шарлатанством не занимаюсь. На первом фото аура обычного человека. На помеченных номерами два и три ауры людей, обладающих экстрасенсорными способностями, подтверждёнными инструментально. На четвертом снимке аура индиго, - генерал замолчал.

- А пятый снимок? - спросил Илья Евгеньевич, разглядывая последнюю фотографию. Если верить изображению и словам собеседника о масштабе, то последняя аура была в три раза крупнее ауры экстрасенса и почти в четыре раза больше обычного человека. Керимов не ждал ответа, он догадывался, чья аура изображена на последнем фото.

- Последняя аура принадлежит Ольге. Обратите внимание на насыщенность цветов и плотность внешней энергетической оболочки. На шестом снимке аура Ольги в начале наблюдения, смотрите, насколько сильные изменения. Может, вам станет легче от одного занятного факта, может, тяжелее, смотря как смотреть…

- Не тяните, вываливайте свой факт.

- Наши штатные сотрудники, ауры которых вы имели честь видеть на втором и третьем фото, наотрез отказались работать с вашей дочкой, свою блажь они не захотели объяснить.

- Что на бумажных носителях?

- Заключения экспертов о проведении анализа ДНК Андрея и Ольги. Образцы тканей вашего сына мы достали в больнице, где он лежал после удара молнией, несколько волос сняли с тренировочного костюма, оставшегося у его наставника по стрельбе из лука. Аналогично с Ольгой. В декабре она простыла, и ваша супруга водила её в поликлинику, пары капель крови из взятого лаборантом анализа нам было достаточно.

- Что пишут эксперты?

- Несомненно, они брат и сестра.

- Насмешили.

- Да, смешно, если учесть, что одинаковый анализ ДНК дают только однояйцевые близнецы. Не делайте круглых глаз, спокойней надо быть, спокойней. У ваших детей они чуть-чуть не дотянули до близнецов, не в этом ли собака зарыта? Так-то, такие вот пироги с котятами. Выводы делайте сами.

- А Ирина?

- С ней проще, анализ показал, что она является сестрой и только, ничего неординарного за вашей старшей дочерью не зафиксировано, может, кроме ветра в голове, но, надеюсь, вы исправите положение.

Илья Евгеньевич аккуратно положил фотографии на край стола, обошел последний по кругу и тяжело опустился в своё кресло. В голове учёного царил сумбур. Генерал-майор обыграл его по всем статьям. Видимо спецслужбы давно готовились к разговору. Для придания нужного эффекта составлялись психологические портреты и просчитывались реакции, времени у них было предостаточно. Что-то щёлкнуло в голове бывшего директора:

- Материалы о работах, проводимых в конце восьмидесятых, Богородцеву подкину вы?

- Зачем подкинули? Тайна была продана за приличную сумму.

- Понятно, - устало произнёс Илья Евгеньевич, откинувшись на спинку кресла. - Я буду работать, вы на это рассчитывали с самого начала и другого ответа не ждали, но к Ольге не подходите. Полезет кто, я его голыми руками порву. Хватит с вас дистанционного контроля.

- Я рад, что мы договорились. К последнему вопросу можно вернуться позже, через год или два.

- Даже не рассчитывайте!

"Время покажет, - подумал генерал, складывая в папку фотографии и результаты расшифровки ДНК брата и сестры Керимовых. - Крепкий мужик, умеет держать удар. Сработаемся."

- На этой мажорной ноте разрешите вас покинуть. Володя, молодой человек, оставшийся в приёмной, отныне является командиром закреплённых за вами людей. С данного момента вы не делаете ни шагу без телохранителей. До встречи.

- До свидания.

*****

В квартире было тихо. Жена ещё не вернулась с работы, Ирина, как всегда, появится с первыми звёздами. Илья Евгеньевич на цыпочках прошёл в детскую. Ольга рисовала. В центре комнаты, на разложенном ватмане был изображён дракон. Керимов, не мешая дочке, присел на край кровати и наблюдал, как Оля, высунув от усердия кончик языка, раскрашивает мифическое чудовище. Рисунок получался замечательный, не скажешь, что рисовала одиннадцатилетняя девочка. Бон поднялся со своего коврика и, постукивая когтями по паркету, подошёл к хозяину. Тяжёлая лохматая голова пса легла Илье Евгеньевичу на колени. Правая рука учёного зарылась в густую шерсть на загривке собаки, пёс шумно вздохнул и прикрыл глаза, наслаждаясь почёсываниям за ухом.

- Хорошо тебе, Бон? - шумный фырк в ответ, чеши, мол, не останавливайся. Керимов грустно улыбнулся.

Ольга отложила карандаши в сторону и повернулась к отцу, во взгляде скользит недоумение, сменившееся пониманием. Девочка переместилась с пола на кровать и взяла отцовскую руку в свои маленькие ладошки.

- Всё будет хорошо, пап, - от пришедшего со стороны дочки тепла и участия стало легче.

В прихожей хлопнула дверь, звякнули о тумбу ключи, не снимая туфель, в свою комнату проскочила Ирина. Явилась не запылилась.

- Рисуй, доченька, - сказал Илья Евгеньевич Ольге. - У тебя очень хорошо получается.

- Ты куда?

- Не бойся, не на работу, пойду с Иришей поговорю.

Ирина сидела перед зеркалом и наводила на лице боевой марафет. Привычная картина, разбросанная на кровати верхняя одежда, кружевной бюстгальтер, висящий на дверце платяного шкафа, такое чувство, что по комнате прошёлся лёгкий торнадо.

- Пап, ты что-то хотел? - подводя карандашом глаза, спросила Ирина.

- Нам надо серьёзно поговорить.

- Пап, давай не сейчас, меня люди ждут.

- Подождут, не переломятся.

- Пап! -Ирина вскочила со стула.

- Сядь, - спокойно и как-то зловеще сказал Илья Евгеньевич, прихлопнув ладонью по столику с косметикой, обиженно звякнули пузырьки и баночки с кремами. Ирина покорно опустилась на стульчик. Тяжелый взгляд отца подавлял и не обещал ничего хорошего, если она ослушается. - Слушай меня внимательно…

…Две недели спустя. Россия. Где-то недалеко от Н-ска…

Два часа тянулись, как понедельник после бурных выходных. Микроавтобус с плотно зашторенными окнами и водителем, отделенным от пассажирского салона непрозрачной перегородкой, порыкивал двигателем и мягко переваливался из стороны в сторону на ухабах. Ольга, не досмотрев мульфильм, уснула, упав на колени отца. Илья Евгеньевич закрыл ноутбук, аккуратно сложил куртку и подложил под голову дочери. Володя, сидящий напротив Керимовых, тепло улыбнулся. "Скоро там?" - постучав пальцем по часам, жестом спросил Илья Евгеньевич телохранителя. Тот лишь пожал плечами. На "объекте" ему бывать не приходилось.

Две недели, в отличие от последних двух часов, пролетели незаметно. На следующий день после памятного разговора Илья Евгеньевич окунулся в организационные хлопоты по реорганизации бывшего института и формированию исследовательских групп. Помимо прочего с него никто не снимал ответственности за размещение аппаратуры в новом центре, где теперь официально прописывалась первая и, по бумагам, единственная группа. Десятки техников заново монтировали аппаратуру и центр управления. Работа кипела ключом. Ближайший запуск был возможен не раньше, чем через две или три недели, как погода позволит. В отличие от него, у третьей группы уже несколько дней всё было на мази. Первый большой запуск было решено сделать в мир, куда попал Андрей… Ради такого дела Керимов сбросил сегодняшние хлопоты на заместителя…

Минут через пятнадцать ожидание закончилось. Под колёсами автобуса застучали стыки железобетонных плит, поворот, рыкнув напоследок двигателем, транспортное средство остановилось. За плотными шторами мелькнули тени приближающихся к автобусу людей. Через мгновение открылась боковая дверь.

- Прошу выйти на улицу, - сказал показавшийся в проёме человек.

Илья Евгеньевич осторожно подхватил Ольгу на руки.

- Володя, ноутбук, - телохранитель кивнул. - Бон, на улицу.

Пёс выскочил на Божий свет. Крутнулся у ног хозяина и задрал заднюю лапу на переднее колесо покинутой душной и вонючей коробки. Встречающий караул не ожидал увидеть собаку. Пара часовых тут же навела короткие автоматы на кобеля, поливающего колесо.

- Отставить, - донеслось со стороны караульного помещения. Навстречу прибывшему кортежу шёл генерал-майор.

- Здравствуйте, Илья Евгеньевич, - негромко поздоровался генерал, посмотрев на спящую девочку.

- Здравствуйте, Александр Владимирович, - тихо ответил Керимов.

- Пойдёмте, надеюсь, вы не обиделись за столь "радушный" приём?

- Нет.

- Вот и ладушки. Дочку всё равно придётся разбудить, у нас впереди ещё несколько постов.

*****

Поскрипывая, лифт опускался ниже и ниже, с тихим шелестом проносились за стенами кабинки пролёты.

- Глубоко забрались, - ни к кому конкретно не обращаясь, промолвил Илья Евгеньевич. Генерал равнодушно пожал плечами. Тренькнул сигнал остановки, дверцы лифта разошлись в стороны. - Ого!

Учёного можно было понять, он ожидал увидеть перед собой узкий коридор, но никак не большое помещение с потолком под пять метров. Ольга поправила очки, всю дорогу она молчала. Многочисленные контрольные посты охраны, казалось, не могли поколебать её невозмутимости. Генерал жестом предложил следовать за ним.

"Шоу "За стеклом", - думал Илья Евгеньевич, разглядывая работающих за прозрачными стенами людей. Кругом царила идеальная чистота, словно пол, потолок и стены были обработаны пыле- и грязеотталкивающими реагентами.

- Почти пришли, - сказал генерал, проводя карточкой по считывающему устройству электромагнитного замка очередной двери.

- Ух ты! - открывшийся за стеклом вид пробил стену невозмутимости, возведённую Ольгой. Керимов промолчал, потому что мог выражаться только междометиями.

Громадная, залитая светом мощных прожекторов пещера нависала над людьми-муравьями. В пятидесяти метрах от застекленной галереи виднелись установленные блоки телепортационной установки, десятки техников в белоснежных комбинезонах крутились возле "бочек" накопителей.

- Монтируют вторую очередь, - пояснил генерал. - Первую, после юстировки, запустили три дня назад. - Керимов кивнул. Сработали на сутки раньше срока.

- Где разместили переходные камеры?

- Ниже, в оптимальной точке фокуса. Переходные камеры считаются хозяйством Рудина.

- Кто такой?

- Его фамилия и имя-отчество ничего вам не скажут. Совершенно другая епархия. Скажем так, его подчинённые раньше работали на "Биопрепарат". Большая часть персонала из сектора биологической защиты командирована из Оболенска. - Илья Евгеньевич понимающе кивнул.

- Питерский НИИ особо чистых препаратов и Любучаны?

- Всех хватает. Биологов и микробиологов здесь на порядок больше, чем физиков. Сумасшедшие люди, допекли уже. Трясут банками и канистрами с формалином, ругаются, что не пущаю их в чужие миры, все пороги оббили. Установку только отстроили, как они угрями вокруг меня виться начали, некоторые горячие финские парни обещали взять штурмом центр управления первой. Пришлось грозить стволом, мушкой и поворотом оных против часовой стрелки в некоторых тёмных местечках, только после этого успокоились. Жалко им тёмных местечек. Хорошо вам, в первую группу отдали самых опытных микробиологов и бактериологов, впрочем, мне грех жаловаться. Пришли, - генерал открыл последнюю дверь.

- Ну, здравствуйте, черти полосатые! - Илья Евгеньевич обнял Сашка и хлопнул по плечу Чуйко Олега. Ольга отошла в сторонку и смотрела, как радостные люди жмут отцу руку, улыбаются, что-то говорят. Многие просто махали с мест руками.

Сегодняшний запуск осуществлялся в двойном составе. Установка второй группы только монтировалась, и люди работали совместно с группой Чуйко, назначенного главным над "иномирянами". "Бандарлоги" ходили гоголями, как же, Ремезов стал заместителем руководителя второй группы, а Максимушкин Олег числился в ведущих специалистах у Самого! Один Сашок был на разрыв. Его математические мозги требовались на всех фронтах. В результате он попал в список командного персонала базы. Произошедший с математиком казус тут же стал поводом для различного рода шуток. Лейтенант запаса именовался теперь не иначе как генерал-лейтенантом, господином Балсым насяльником. "Насяльника" скалил зубы, обещая всем "джамшутам" знакомство с мамой Кузьмы и посылал шутников к тётке Фене с ядрёным хреном.

Новый операционный зал был больше старого в три раза. Главный экран, собранный из дюжины плазменных панелей, занимал половину торцевой стены. Спецслужбы не поскупились на оснащение и оргтехнику. Новейшие серверы и компьютеры радовали глаз всех присутствующих.

- У-у, медведи косолапые, всю руку отдавили, - шутливо возмущался Илья Евгеньевич, - Кто руководит запуском?

- Чуйко за старшего, - ответил Ремезов, покосившись на генерал-майора.

- Растёт Олег Владиславович! Через сколько начнём?

- Минут через двадцать. Поможешь нам, волшебница? - спросил Алексей Ольгу. Керимов краем уха прислушался к разговору, можно было сказать, что "Волшебница" теперь навечно прилипнет к дочке.

- Операторам занять места, доложить о готовности, - донёсся усиленный динамиками голос Олега Чуйко.

*****

Илья Евгеньевич и Ольга стояли перед главным экраном. Дочь, прищурив глаза, смотрела на громадный диск голубой планеты, выныривающий из-за гор. Точка выхода в этот раз была другая, вместо секвойного леса перед наблюдателями была переливающаяся бликами гладь большой реки

- Его здесь нет, - сказала Ольга.

- Как нет, а где же Андрей? - удивился Илья Евгеньевич. Операторы и гебисты бросили на девочку заинтересованные взгляды.

- Там! - изливающая на мир голубой свет планета скрылась за большим облаком. - Там, - повторила Ольга, указав пальцем на появившуюся из-за облака планету.

…Нелита. Андрей…

Яркие звезды над головой и холод, собачий холод, сковавший все члены мертвой хваткой. Хоть бы каплю тепла. Амулет вытянул всё, до самой последней капли. Андрей с трудом выполз на берег. Куда его на этот раз занесло?

Цепляясь руками за тонкие ветви кустов, напоминавших земной тальник, и оскальзываясь по влажной глине, он подтянул непослушное тело до сухих листьев, устилавших землю на небольшом бугру. Тарг! Зубы выбивали чечётку. Над головой хлопнули крылья какого-то ночного летуна. В нескольких метрах справа раздался булькающий звук. "Бульк, бу-у-ульк", напряглись одеревеневшие мышцы, на некоторое время исчезла дрожь. Взгляд выхватил странное существо, сидевшее у самой кромки воды и глинистого берега. Смесь жабы и ротана. Если переднюю часть существа можно было отнести к земноводным, то широкий рыбий хвост и мелкая чешуя, начинающаяся сразу за перепончатыми лапками, приподнимающими зубастую пасть вверх, отметали выдвинутое предположение. Жаборотан раздул горловой мешок, громко исторгнув из себя "Бу-ульк, бу-у-ульк". Клич заводилы подхватил целый полк горластых товарок, ночь наполнилась "перепевом" рыболягушек.

Напряжение, сковавшее Андрея, отпустило, он лёг на укутанную листьями землю и перевернулся на спину. Допрыгался…, но кто знал, что так получится? Тварская побрякушка! Правая рука стукнула по груди.

- Хр-р, а-а-а, - боль, заставив скрючиться в позу эмбриона, как яркая вспышка, пронзила межпланетного путешественника с головы до пят. В груди полыхнул раскалённый вулкан. - А, хр-хр, - пытался отдышаться Андрей.

Заслышав посторонний звук, на некоторое время замолчали рыболягушки. Через пару минут откуда-то издалека донёсся "бульк" запевалы, рядом тихо плеснула вода, и многоголосый хор разорвал хрупкую тишину.

Дождавшись, когда погаснет пламя боли, Андрей осторожно приподнялся на локтях и осмотрел себя. Вроде ничего, если не считать того, что грудь и живот извазюканы в какой-то запёкшейся грязи. Мгновением позже пришло понимание, что это не грязь, а запёкшаяся кровь. Где он мог пораниться? Память отказалась что-либо подсказывать. Между тем, как его буквально всосало в воронку портала, и моментом, когда он очнулся на обледеневшей кочке у самого берега непонятного то ли озера, то ли болота, зияла пустота. Интересно, сколько тушка кустаря-самоучки от магии провалялась во льду и осклизлой тине? И откуда взялся лёд? Надо хорошо постараться, чтобы найти и вляпаться в ледяной кусок посреди тёплого лета. Хотя лёд мог появиться в виде остаточного явления применённого заклинания переноса. Вероятно, так оно и было.

"И всё же, непонятно, откуда кровь? - размышлял Андрей. - Я очухался лёжа на спине".

Он осторожно опустился на спину, грудь отозвалась ноющей болью. Боль накатывала волнами, Андрей внимательно прислушался к себе. Создавалось впечатление, что он - не он, а только мелкая часть бывшего драконьего оборотня. Львиная доля "Я", та энергия, понимание окружающего и мироощущения, к которым он привык и с которыми слился, будучи в драконьем облике, остались за гранью, в "кармане" изнанки, куда до этого складывалось оружие, деньги и особо ценные вещи. Душа стремилась вернуть потерянное, но все попытки найти утраченное натыкались на непреодолимую стену.

Стена, не пускавшая к оставленной половине "Я", стояла крепко, чтобы сломать преграду в сознании, требовалось пробиться в астрал, но в таком состоянии о подвиге можно было не думать. Сжатая в кулак рука ударила по земле, движение отозвалось новой порцией боли, грудь как будто облили кипятком. Сколько можно терпеть, решение заглушить чувствительность нервных окончаний пришло само собой. Сказано - сделано, он, насколько возможно, расслабился и нырнул в сэттаж, через мгновение выпав из него.

Нескольких секунд хватило, чтобы впасть в шок от увиденного, потерять концентрацию и вспомнить некоторые детали недалёкого прошлого. Было от чего впечатлиться. Внутренние хранилища магического резерва были пусты, ни капли маны у него не осталось. АБСОЛЮТНО! Такое чувство, что его выжали досуха и ещё подсушили феном. На фоне этого открытия нарисованное чёрным цветом солнце шрамов на груди от вырвавшегося на свободу амулета казалось мелочью. Стены забвения треснули, открыв дорогу обрывочным воспоминаниям.

…Выстроенные в строгой последовательности руны смотрелись, как ограненный кристалл, превратившийся из невзрачного алмаза в драгоценный бриллиант. Синей вспышкой полыхнули силовые узлы, замерцали грани…

В центре груди, словно вулкан, проснулся, разрывая кожу, из небытия, на поверхность вырвался медальон с красным камнем…

А где таргова хренотень? Андрей вновь нырнул в сэттаж. "Таргова хренотень" была на месте, жёлтая скотина натворила дел и растеклась по рёбрам безжизненной кляксой. Странно, в амулете не ощущалось волшебства, красный камень, вросший в тело в районе солнечного сплетения, больше всего напоминал костяной нарост, а не пульсирующий бесконечной мощью магический артефакт. Приплыли…, к чему только? Андрей попробовал нащупать внешние источники энергии и чуть не выпал из транса во второй раз.

Мир был наполнен энергией. Магическое поле кипело маной. Жалкие ручейки, которыми он подпитывался на Иланте, не шли ни в какое сравнение с полноводными реками, протекающими здесь, один астрал мог дать больше, но зачерпнуть из "реки" не получилось. Мана не желала "даваться в руки", она как будто отстранялась от Андрея, вытекая из захвата, словно вода между пальцев.

Ни вторая, ни третья попытки не принесли результата, источники магии не желали его питать. Что делать? Без маны невозможно сменить ипостась. Андрей представил себя в истинной сущности…

Крик, полный боли и отчаяния, заставил заткнуться болотных певцов, рыболягушки споро юркнули под защиту озёрных глубин. Пришедшие на водопой, невидимые из-за дымки испарений, животные решили погодить с утолением жажды. Топот ног, лап, треск ломаемых кустов свидетельствовали о поспешном бегстве от непонятной опасности. Желтовато-серебристый свет ночного светила, больше известного Андрею под именем Хелита, залил небольшую полянку на берегу озера лёгкими лучами. Око Богини Смерти с любопытством пыталось рассмотреть странное существо, напоминавшее человека. От представителей двуного племени существо отличалось двумя короткими обрубками, торчащими из спины, удлинённой шеей, на которой оно пыталось удержать массивную голову, и крупной чешуёй, взрезавшей кожу на руках и ногах. Упав на землю, существо всхлипнуло и постепенно приняло форму обычного человека. Око богини двинулось по небосводу извечной тропою, а человек остался лежать на земле в неудобной позе. Глубокие борозды взрыхлённой острыми когтями земли сохранили воспоминания о химере, посетившей берег озера.

Озёрная гладь у самого среза пошла рябью, на поверхности воды показалась морщинистая морда. Круглые лягушачьи глаза пару минут вращались из стороны в сторону, после чего, не обнаружив опасности, на берег выбрался первый представитель рыболягушечьего племени. За первым разведчиком на влажную глину полезли сотни соплеменников. Прерванный концерт продолжился. Тёмными, бесшумными тенями возвращались к водопою жаждущие воды животные. Облепленная кровососущими насекомыми фигура человека не шевелилась, но высосанная кровь не шла впрок мелким тварям, они отваливали от неподвижного тела и падали замертво.

Утренняя свежесть и первые солнечные лучи взбили перину накрывшего горную террасу и небольшое озеро густого тумана, молочное облако которого, уступая заре, постепенно редело, рвалось клочьями и слезало со склонов. Дневное светило, поднимаясь вверх, заставило сверкать бриллиантовым блеском снежную шапку исполинской горы, по пологому склону которой, подобно гигантским ступеням, спускались вниз десятки заросших лесом террас.

Он пришёл в себя от утренней свежести, накрывшей неподвижное тело крупной росой. Неудобная поза, в которой пребывало тело последние несколько часов, оставила после себя онемевшие руки-ноги, одеревеневшую спину. Шея совершенно не желала поворачиваться ни в право, ни в лево. Помогло погружение в сэттаж. Кряхтя, как старик, Андрей поднялся на ноги:

- Везёт мне, однако, всем утопленникам на зависть, - пробормотал он, окинув взором окрестности. - Хрен вам! - оттопыренный средний палец правой руки действием подтвердил озвученную мысль.

Андрей не знал, увидели небеса его жест или нет, туман, как-никак. Сдаваться он не собирался. Слышь, Судьба, не на того напала! Не для того он терпел боль воплощения и терял близких, чтобы поднять руки теперь, в мире полно маны, а значит, есть возможность вернуть крылья и магию… Бывало хуже.

Что он знает о Нелите? Самое время вспомнить всё, о чём рассказывала Ягирра. Пусть с тех времён, как названая мать покинула родные пенаты, прошло три тысячи лет, но основные сведения своей актуальности не потеряли. Под здешними небесами соседствует несколько разумных рас, и главную скрипку среди них играют драконы. Кто ещё? Эльфы, завезённые с Иланты люди и орки, есть ещё какие-то Миуры и Согты. Чем последние отличаются от эльфов или людей, неизвестно, мать не посчитала нужным просвещать. Как выглядят остальные аборигены и с чем их едят, придётся разбираться по ходу пьесы. Как-то так…, если самого не сожрут в антракте.

Ягирра говорила, что училась в университете, значит… есть города и государства, ни с чем другим учебное заведение не ассоциируется. По сему выходит, что миры друг от друга отличаются несильно. Андрей хмыкнул - он будет сильно на это надеяться. Незнание элементарных правил и обычаев выходит боком, часто с кровью, о чём он убедился на собственном печальном опыте. Наступать повторно на одни и те же грабли не охота…

Он, нарвал травы, соорудив из неё что-то вроде мочала, по колено вошёл в тёплую воду и принялся остервенело оттирать и смывать с кожи грязь и засохшую кровь. Завершив основные водные процедуры, Андрей ополоснул лицо и, дождавшись, когда пропадёт рябь, внимательно рассмотрел своё отражение в тёмной воде. Глаза не изменились…, об остальном такого сказать было нельзя, кожа да кости, суповой набор. Ночная попытка сменить ипостась лишила его пары-тройки килограмм веса. Энергия на перевоплощение бралась напрямую из тканей мышц. Неудачная была идея. Андрей смотрел на своё отражение и думал об эльфийской сущности. Стоит или нет перекидываться? Постояв неподвижно несколько минут, он решил не искушать судьбу. Сначала необходимо отожраться и накопить маны. При смывании с рук зелёных травяных разводов, в глаза бросилась татуировка. Золотистый дракончик растерял весь свой шарм и окраску. На плече было что-то бледное, от нарисованного владыки неба осталось нечто мутное, в рисунке с трудом угадывался дракон, руны исчезли совсем. Интересно девки пляшут, штук по десять эдак в ряд. Выходит не только его придавило жизнью. Если его скоропостижные домыслы верны, то Ягирра влила в тату на плече нехилую порцию маны и сделала магическую привязку на обладателя наведённой красоты. Отсутствие у "носителя" маны и потеря способности творить магию моментально отразились на "наезднике". Хороший индикатор, запомним… Шансы на выживание в чужом мире стремительно катились вниз, трудно представить себя победителем суровых обстоятельств, когда потусторонние силы лишили тебя всех средств.

Что он имеет? Ничего, кроме рук, ног и головы с некоторым количеством серого вещества, размазанного по внутренней поверхности черепной коробки. Будь серого вещества немногим больше, то он трижды бы подумал, прежде чем творить магию и комбинировать руны портала. Больше похвастать было нечем. Прошлый вояж с Земли на Иланту был удачней. Тогда у него какая-никакая одёжка была и перочинный нож, Результатом второго вояжа явилась голая задница, правда, хвастать ею было не с руки. Магии нет, когда способность к ней вернётся, и вернётся ли вообще, неизвестно. Одежды нет, денег нет, оружия нет. Одно истинное зрение никуда не делось, толку то?

Какие будут действия? Первым делом необходимо обзавестись чем-нибудь тяжёлым, желательно дубинкой. Найти людей, а там по обстоятельствам…

Тёмная гладь озера украсилась тысячами зеркальных бликов, но любоваться игрой света было некому. Очнувшийся от забытья человек, напившись, смыв с себя грязь и кровь, покинул негостеприимный берег. Определив для себя первоначальные приоритеты, Андрей двинулся на поиски подходящего материала для дубинки.

*****

- Давай, давай, - камень с заострённой кромкой треснул и раскололся на два неровных куска. - Тарг! - ругнулся Андрей.

Третий, разлетевшийся на куски, булыжник за последние двадцать минут. Андрей присел на краешек выворотня, от которого он, битый час, пытался отмочалить часть корня, но мёртвое дерево оказалось крепче камня. Корень, чем-то напоминая палицу или шестопёр, приглянулся ему своей заскорузлостью и шишаками острых выступов. Грех было пройти мимо нечаянного чуда природы. Грех, не грех, но выворотень упорно не желал расставаться хоть с малой своей частью. Казалось бы, чего проще: отломал и топай, но упавшее дерево решило не согласиться с первоначальным выводом человека, показав, что ошибки караются ударным трудом. Записанный в передовики производства, доказывая лесу отличие голого человека от голой обезьяны, с упорством достойным дятла, продолжал долбить по деревяшке. Ведь какое основное отличие первого человека от последней обезьяны? Можно долго разглагольствовать на эту тему, но первым отличием является палка, зажатая в крепком кулаке. Можно ещё дольше разглагольствовать, что палка была первым орудием труда, но несомненно одно - она была одним из первых орудий убийства.

"Корешок", который Андрей присмотрел для себя, вряд ли подошёл бы для рыхления земли в поисках личинок, зато им можно было кого-нибудь хорошо огорбатить. Что поделать, если у него карма такая - попадать в лес. Бродить по диким чащобам в одежде Адама было не совсем комильфо, кто его знает, какие тут зверушки? Встречи с голодными кисками в прошлое попадалово хватило за глаза, сидеть, обняв колени, под жаркими лучами солнца и ждать, когда тебя схарчат мроуны или грифоны, не было никакого желания. Вдруг и здесь плотоядные испытывают непреодолимый гастрономический интерес к двуногим обитателям. Тем более рядом не наблюдалось ни одного, даже самого завалящего скального карниза. Выламываемая дубинка тряпок на бёдра не добавляла и не могла согреть холодными ночами, зато она согревала душу. Главное, чтобы дубина не оказалась слишком тяжёлой.

Если ощущения его не обманывают, то средний уроженец Земли или Иланты должен быть сильнее среднего аборигена Нелиты, предположения основывались на некоторой лёгкости передвижения, сила тяжести здесь явно меньше, чем на оставленной, по собственной дурости, планете. Разница была небольшая, но достаточная для определённых выводов. Вполне возможно, что именно по этой причине драконы не стали колонизировать небесную соседку. Летать под родными небесами было легче. Андрей, до хруста сжав челюсти, посмотрел в небо. Злая шутка судьбы лишила его крыльев…

"Кажется, этот подойдёт. - Он подобрал очередной булыжник и подбросил его в руке. - Бог троицу любит", - подумал Андрей, ударяя по корню. Солнце взобралось в зенит, выбив из "попаданца" обильную испарину. Струйки пота стекали по широкой спине, окунуться бы сейчас в утреннюю прохладу…

Крак - разлетелся на куски четвёртый камень. Крак - лопнул, не выдержавший долбёжки, корень. Андрей, упёршись ногой в корневище выше перебитых камнями волокон и широкой трещины, изо всех сил дёрнул нижнюю часть на себя. Дерево не выдержало последнего рывка, сухой щелчок и оставшаяся в руках человека заскорузлая дубинка возвестили о победе разума и упорства над природой. Празднованию "виктории" не помешало падение на задницу и несколько заноз, заработанных мягким местом при этом.

Дубинка приятно отяжеляла руку, Андрей покрутил "инструмент", обжечь бы размочаленную часть, но и так сойдёт. Будем надеяться, что люди найдутся быстрее, чем возникнет необходимость в сём предмете. Хотя, Андрей ещё раз присмотрелся к дубинке, может случиться так, что корешок понадобится как раз для защиты от людей или других разумных, они пострашней хищников будут, собственный печальный опыт, опять же, был ярким тому подтверждением.

*****

Ходить босиком по лесу не самое приятное занятие. Андрей не боялся острых камней или палок, повышенная регенерация прекрасно справлялась с мелкими ранками и порезами, а вот как она справится с укусом какой-нибудь ядовитой твари? Перепрыгивая через валёжины или раздвигая грудью заросли растений, похожих на лопухи с громадными листьями, он несколько раз наступал на крупных насекомых. Слава Близнецам ядовитых тварей среди раздавленных экземпляров не попадалось. Несколько раз на глаза попадались ярко-бордовые двухвостые змеи. От привычных товарок они отличались хвостом, разделяющемся на две части примерно от середины тела пресмыкающегося.

Лес был непривычный и это слабо сказано. Окружающая действительность больше напоминала тропики. Громадные папаротникообразные растения, растущие из толстых розеток, лианы, широкие лопухи в несколько ярусов, высоченные деревья в три-четыре обхвата с разноцветной листвой, мох, свисающий с веток длинными бородами, пряный запах тысяч цветущих растений. От многообразия красок рябило в глазах. Гул незнакомых насекомых, клёкот птиц в вышине, пронзительные крики невидимых животных, треск, похрюкивание и попёрдывание. Лес жил активной жизнью, двуногая букашка была ему безразлична.

Впереди показалось что-то белое, Андрей поудобней перехватил дубинку. Та-ак, или ему повстречались первые разумные или он чего-то не понимает. Какой зверь будет развешивать между деревьев белое покрывало? Справа раздалось приглушенное пощёлкивание, нехороший звук, настораживающий. Похоже, что он действительно ошибся в оценке. Теперь щелчки, сопровождаемые мелким топотком, донеслись с левой стороны. Это не есть хорошо, совсем нехорошо. В десяти метрах перед Андреем качнулись толстые лопухообразные листья, раздались щелчки. Ответ не заставил себя долго ждать, мелкая дробь и перестук лап доносились теперь со всех сторон.

Попал, Тарг, как кур во щи. Кто-то решил закусить, не спросив разрешения у голого естествоиспытателя, согласен ли он, чтобы им закусили? "Закусон", осторожно переставляя ноги, отступал спиной к толстому дереву, следовало обезопасить себя хоть с одной стороны.

Сколько бы ни готовился Андрей к нападению, всё равно чуть не прозевал выпрыгнувшего из зелёного ковра паука. Назвать загонщика простым насекомым не поворачивался язык, чудо природы было размером с бультерьера, оно имело шесть мощных волосатых лапок вместо привычных восьми и два глаза на толстых стебельках, в остальном "паучок" принципиально не отличался от земных родственников. Время замедлилось. Повинуясь интуиции, Андрей упал на землю, в тот же миг над кустами показался пяток попрыгунчиков, над головой "дичи" пролетели длинные жгуты паутинок. Первый "загонщик", поджав лапки, приземлился в полутора метрах от Андрея, злобная тварь щёлкнула хелицерами. Только быстрая реакция спасла драконьего оборотня от плевка паутиной в лицо. Ах ты! Удар дубинкой вогнал плевача в землю, из-под раздавленного брюшка во все стороны брызнули мерзко пахнущие слизистые ошметки. Паук пару раз судорожно дёрнул конечностями и затих. Невидимая пружина подкинула Андрея вверх. Вовремя, место, где он был пару мгновений назад, накрыло несколько плевков.

Тарг, по спине, будто плетью прошлись, взобравшийся на ствол дерева шестиногий подлец оказался метче своих собратьев. А-а-а! Оплёванный пауком человек, искривив от боли губы, развернулся в воздухе. Кончик дубинки сломал влезшему на дерево насекомому две передние лапки и оторвал глаз, раненая тварь упала на землю и забилась в конвульсиях, второй удар, на возврате замаха, отправил её к праотцам. Приземлившись, Андрей тут же отпрыгнул за ствол, несколько плевков растеклись по коре, но он чуть-чуть не успел. Кончик жгучей паутинки хлестанул по левой щеке, та сразу вздулась, начал затекать, как от укуса пчелы, глаз. Пауки не думали так сразу отпускать прыткую добычу. Несколько шестиногих тварей рванули к дереву. Не смотря на боль в спине и затёкший левый глаз, Андрей выскочил из-за ствола и треснул по башке зазевавшегося охотника, приземлившегося в розетку папаротникообразного растения. Огнём обожгло правую ногу, тонкий белесый жгут обвился вокруг голени и лодыжки. Плюнувшая тварь, задрав передние лапы вверх и приподнявшись на задних, приготовила вторую порцию ядовитой паутины, но она, видимо, не рассчитывала, что двуногие могут так быстро передвигаться. В памяти собратьев тварь так и осталась с поднятыми передними лапами, потому что её задняя часть была вбита в землю, на поверхности осталась половина головогруди с безжизненно повисшими стебельками глаз и задратые, как у сдающегося солдата, передние лапы. Пропуская над собой очередную порцию ядовитых плевков, Андрей припал к земле, над кустами взвился паукообразный попрыгун, мощный удар дубиной отправил его в более дальний полёт, чем тот рассчитывал. Потеряв ещё одного товарища, пауки решили, что овчинка не стоит выделки и ретировались в сторону белесого покрывала, на самом деле являвшегося ловчей сетью для мелких птиц.

Оставленный в покое драконий оборотень без сил опустился на землю. Ему крупно повезло, что ядовитая паутина не оказывала на него того действия, на которое рассчитывали шестиногие охотники, иначе он давно бы представлял из себя белый кокон, напоминая спеленатого по рукам и ногам младенца… Левый глаз затёк, щека раздулась как от жестокого флюса, нога и спина горят адским пламенем. По сути дела встреча закончилась победой паучков и только некоторые особенности организма проигравшего позволили ему покинуть поле битвы своими ногами, а не в желудках победителей. Драконья кровь, текущая в жилах, делала Андрея невосприимчивым ко многим ядам, ещё бы она могла делать нечувствительным…

Пора линять отсюда, не дай Бог тварюшки решат вызвать его на матч-реванш или сбегают за помощью. Кто их знает? Может у них и такое практикуется? Не хочется проверять предположения на собственной шкуре, тем более Андрей раньше никогда не слышал о применяемом насекомыми стайном виде охоты, муравьи не в счет. Муравьи, бр-р, будет смешно, если они окажутся одного масштаба с паучками.

*****

Хотелось есть. Изголодавшийся по съестному желудок начал плотоядно присматриваться к позвоночнику, тем более, что он давно к нему прилип. После встречи с пауками никакой местной и желательно съедобной живности в пределы досягаемости не попадалось. Птицы предпочитали держаться ближе к кронам деревьев, другие летающие существа всеми конечностями поддерживали пернатых. Похожие на коал животные, перебегавшие с ветки на ветку в среднем ярусе леса, завидев чужака, тут же начинали противно верещать, освобождали желудки от содержимого и скрывались в густой листве. Чем питались "коалы" неизвестно, но то, что они испражняли из себя воняло немилосердно, на этом фоне запах внутренностей пауков казался ароматом розовых лепестков. Ладно бы "мишки" просто срали, своими криками они предупреждали остальных обитателей об опасности. Пару раз Андрей видел улепётывающие табунки мелких оленей, может не оленей, но существ на них похожих. Один раз в кусты ломанулось нечто крупное. Хм-м, по следам, оставленным на земле, размер когтей существа мог соревноваться с драконьими. Кстати о последних, несколько раз в небе мелькали характерные силуэты.

По внутренним часам шёл уже седьмой час пешей "прогулки", Андрей миновал две террасы. С первой нашёлся удобный спуск, миновать вторую помогла крепкая и достаточно длинная лиана. Никаких следов человека или другого разумного существа ни разу не попалось. Ни тропы, ни дороги, ни оставленного кострища. Девственная, не отягощённая выходцами цивилизации, природа.

Андрей остановился возле родничка, бившего между корней дерева с красно-коричневой корой и длинными лезвиеобразными листьями, и с удовольствием напился. От холода ломило зубы, но ничто в мире не может сравниться с чистейшей родниковой водой по вкусу. Родники всегда пахнут жизнью. Вода несколько успокоила желудок, тот отлип от позвоночника, но обещал вернуться. Хозяин организма внимательно осмотрел деревья, никаких плодов, достойных внимания и, не смотря на риск заработать диарею, поспособствовавших в утолении голода, обнаружено не было. Жаль, желудок вернулся к позвоночнику быстрее, чем хозяин оторвался от родника.

Утолив жажду, путешественник перехватил дубинку двумя руками и направился в сторону широкого просвета в частоколе лесных великанов. Через пару минут он вышел на окраину широкой поляны. Не смотря на усталость и обстановку, не располагавшую к любованию красотами, Андрей поразился открывшейся картине. Поляна была усеяна громадными, размером с суповую тарелку, цветами. Тысячи бабочек всех форм, размеров и окрасов кружили над раскрывшимися соцветиями. Создавалось впечатление живого ковра, отдельные картинки которого вырывались из общей композиции и стремились занять другое, причитающее им место.

Долго любоваться красотой не получилось. Лёгкий ветерок донёс до органов обоняния запах псины. Андрей крутнулся на месте, второй порыв подсказал, что нос его не обманул. По нервам неприятно резануло мрачное предчувствие, всё бы ничего, только собачкой несло со стороны, откуда он пришёл. Через пару секунд со стороны родника послышалось многоголосое тявканье.

- Не по мою ли душу? Ох, ноги мои ноги, уносите быстрее зад, - процедил сквозь зубы Андрей, припустив в сторону спуска с третьей террасы.

Не добежал. Из кустов, наперерез ему выскочила пара животных, похожих на смесь росомахи и дикобраза. Большей частью преследователи походили на первый, озвученный вид зверья. От дикобраза им достался пучок длинных игл, росший между лопаток передних лап. Высокие лапы, приспособленные к быстрому бегу, были ещё одним отличием представителей местной фауны от земной. Передний, бывший ближе всего к Андрею, дикоросомах резко остановился и дёрнул шеей.

- Твою! - вырвалось у того, когда с десяток игл пролетел буквально в паре сантиметров от его носа. К бабке не ходи, снаряды с ядовитой начинкой. Второй зверь громко тявкнул и попытался цапнуть человека за пятку. Дубинка, опустившаяся на основание черепа животного, гарантированно остановила дальнейшие поползновения с его стороны к человеческим пяткам. Мёртвые не кусаются.

Из кустов выскочило ещё три дикоросомаха. От веера игл укрыться не получилось. Голые ягодицы Андрея обзавелись не предусмотренными природой украшениями. В голове помутилось. Однако, зверушки оказались опасней пауков. И что он им сделал? Движением левой руки он вырвал иголки, в следующее мгновение взвился вверх и приземлился рядом с первым, атаковавшим его зверем, удар дубинкой переломил животному позвоночник. В голове шумело всё сильнее и сильнее, время играло против него. В правый бок вонзилось ещё пять иголок. К шуму в голове прибавилась муть в глазах. Андрей рванул со всей возможной скоростью прочь от страшных врагов, надо было сразу делать ноги.

Откуда появилась громадная птица, он не разглядел - подвели притупившаяся реакция и начавшее давать сбои зрение. Толчок мощным клювом отшвырнул его на несколько метров назад, половину из которых он пролетел по воздуху, вторая половина пришлась на вспашку землицы задом. Птица сделала три широких шага и придавила Андрея лапой, через пару секунд подскочили дикоросомахи и, яростно тявкая, закружили вокруг.

- Вот чёрт, - прохрипел Андрей, разглядев на шеях животных тёмные ошейники. - Тарг! - вырвалось у него, когда он понял, что человек на спине "птенчика" не иллюзия и не глюк. Яд дикоросомахов, наконец, подействовал, спровадив драконьего оборотня в забытьё.

…Нелита. Княжество Орой. Астал* Руигара. Поимщики…

Фагир спрыгнул с Гугра, трокс* громко курлыкнув, убрал лапу с беглеца. Сзади послышались тяжёлые шаги Мирды, троксы Ириэля - напарника Фарида. Со спины птицы спустился сам полуэльф и приданный к поисковой группе маг. Поимщик скосил глаза на чародея, тьфу, и это ничтожество прикрепили к ним? Маг долго растирал руками пятую точку, вышагивая по кругу в раскоряку. Интересно, за какие грехи его сослали в пограничье? Подвела смазливая морда? Ирэль, перехватив взгляд друга и заговорщицки ухмыльнувшись, изобразил жестом колючку, тот вернул улыбку. Стала понятна кривая походка городского хлыща. Жесткие колючки чернорожки под седалищной подушкой кого угодно заставят раскорячиться.

Фарид протянул руку, полуэльф хлопнул по подставленной ладони, оставалось возрадоваться, что самцы троксов меньше самок, разместить два сиденья на спине Гугра будет несколько проблематично. Поимщик оглянулся на птиц, верховая самка Ириэля игриво изогнула шею и легонько клюнула трокса Фарида. Через пятину* Мирда будет неспособна вести караульную службу, перья на её хохолке окрасились красным, значит, скоро придёт время спаривания и самка снесёт яйцо, то-то она половину пятины заигрывает с Гугром. Восемь пятин, пока не вылупится птенец или птенцы (троксы редко когда откладывали больше двух яиц), она будет охранять кладку. Плохо, на это время Фариду придётся работать в другой команде или отсиживаться в посёлке при дугарии (тюрьма-изменитель), а значит, экономить. Будет удачей, если Мирда изберёт на период гона Гугра, тогда поимщику положена треть от стоимости выводка. Тьфу-тьфу, пусть Многоликая не отвернёт своего взора от скромного стража границ и его трокса, заниматься поимкой беглецов уже надоело…

- Не наш клиент, - присев на корточки, сказал Ириэль. - Больно худ.

- Не похож он на дугара*, те в коконах тело наращивают и на морду как дебильные младенцы, - влез в разговор маг. Поимщики сморщились, им ли говорить о прописных истинах? - Посмотрите, у него есть следы от дыхательных и отводных усов? Шрамы от главного сростка* на груди в наличии, следовательно, должны быть точки от усов.

- Трэг* Зидон, вы маг, вам и карты в руки, а мы, скромные труженики окраины, не смеем влезать в вашу епархию, - пропуская мага вперёд, Фарид отодвинулся от человека. Как-то не было у него желания осматривать паховую и анальную области пленника. Ирэль достал из седельной сумки, притороченной на правом боку Мирды, клейковину и скрутил ноги и руки беглеца. Политая соком гуавы*, клейковина моментально затвердела, спеленав пленника лучше иных кандал. - Осторожней, вдруг нам попался маг?

- Похоже, вы правы, уважаемый Ириэль, этот шкас* не нащ клиент, - протянул маг, закончив осмотр пленника. - Точек от присосок усов нет, странно… Магии я в нём не ощущаю, так что ваши опасения напрасны.

- Шкас? - удивился Фарид.

- На глаза посмотрите, - ответил маг.

- Выродок, как выродок, - Фарид оттянул правое веко пленника. - Что в нём странного?

- Татуировка - такую делают имперцам из особой гвардии, - Ириэль недоверчиво посмотрел на трэг Зидона. Отодвинув его, он склонился над пленником:

- Вы ошибаетесь, уважаемый, - повернулся он к магу. - У гвардии другая форма крыльев на татуировках. Хотя некая схожесть с гербом императорского рода есть. Возможно этот шкас из челяди, что-нибудь стащил, за что угодил в изменитель, да и низковат он для гвардейца-человека. Император людей ниже большой сажени в гвардию не берёт, нашему другу надо вырасти на целую ладонь, может, меньше, но до гвардейцев он всё равно не дотягивает. Что делать будем? Парнишка сбежал из изменителя, ума не приложу, как он прошёл через леса миур? Сколько отсюда до империи?

- Далеко Ириэль, сдадим бегунка коменданту тюрьмы.

- То-то и оно, - Ириэль посмотрел на дикоросомах, взгляд полуэльфа проскочил по троице животных. - Фагир, ты Дракса и Рига отправил по следу?

- Нет, риксы* выгнали этого шкаса прямо на Гугра и должны быть где-то здесь.

- Нет их, чует моё сердце, что выродок отправил гончих в чертоги Многоликой, - Ириэль взобрался в седло своей птицы. - Прошвырнусь немного по окрестностям.

- Осторожней, не нарвитесь на сбежавших дугаров, одна Многоликая знает, где может носить этих недоделков, - сказал маг.

- Не учи учёного, - процедил полуэльф. - Хайа, пошла милая.

Фарид заставил своего скакуна опуститься на землю, положил перед сиденьем скатку и подготовил верёвочные петли. Зидон, с помощью заклинания левитации, помог водрузить голого человека на спину трокса. Пропустив верёвку сквозь кольца сбруи, поимщик закрепил двуногую добычу. Через пять минут вернулся из разведки Ириэль, на землю перед троксом напарника упали два мёртвых рикса.

- Сволочь! - кулак Фарида со всей силы врезался в скулу убийцы борзых, тот сдавленно застонал. - Получи! - второй удар оборвал стоны.

- Осторожней, - маг перехватил занесённую для третьего удара руку. - Не знаю как вы, а я хочу получить вознаграждение за живого нарушителя, а не штраф за хладную тушку.

Поимщик зло глянул на городского хлыща и сплюнул на землю.

- Не влезайте, Зидон, не в своё дело. Риксы стоили два золотых за кобелька, штраф за эту мразь - один!

- Вы забываетесь, Фарид! - Маг сформировал какое-то плетение, вокруг Зидона возник силовой щит.

- Друг, не стоит, - Ириэль соскочил с Мирды. - Этот засранец ещё получит своё, - полуэльф легонько пнул пойманного шкаса. - Поехали домой.

*****

* Астал - слово, включающее в себя несколько понятий. Наиболее точный перевод будет звучать так: "Взятая на себя ответственность. Владение, за которое отвечают честью и совестью"; * Трокс - крупная, до четырёх метров в высоту, нелетающая птица. Всеядна. Используется, наравне с лошадьми и хассами как верховое животное Ближайший земной аналог - фороракос (вымерший вид); * Пятина - неделя на Нелите (пять дней). Месяц - шесть пятин, каждый пятый день считается праздным. * Дугар - дословно "немой". Магически и биологически изменённый человек со стёртой памятью, по большей части дугары обладают большой физической силой и крайне низким интеллектом, легко подчиняются. Используются на грязных и тяжёлых работах, где требуется большая физическая сила и выносливость, но, иногда случается, что интеллект и память не претерпевают изменения… Есть и другие виды дугаров (изменённых). * Сросток - от слова "сращивание". Изменение людей происходит в коконах Изменителя (преобразователя) - магически преобразованного дерева-химеры. Через главный сросток, присоединяющийся к человеку в центре грудной клетки, и выпускаемые им жгуты, происходит соединение с нервной системой и внутривенное "кормление" изменяемого. "Оральные усы" служат для обеспечения дыхания. "Анальные" и "паховые", соответственно, для вывода продуктов жизнедеятельности организма; * Трэг - общепринятое почтительное обращение к магу; * Клейковину и гуаву получают из одноимённого дерева. Клейковина вываривается из плодов и напоминает жевательную резинку, гуава добывается подобно берёзовому соку. Соединённые вместе они моментально образуют крепкую однородную массу. * Шкас - ругательное. Слово включает в себя следующие понятия: выродок, недоделок, магический мутант, поганец, нечто невразумительное и т.д. Изначально относилось только к магически изменённым людям, изменения которых не доведены до конца или прерваны. Существует множество отличий шкасов от простых людей в т.ч. глаза без зрачков. * Большая сажень - два метра; * Рикс - описанный в тексте "дикоросомах".

*****

- Кого вы мне притащили? - Трэг Вигд, комендант пограничного поста, и по совместительству начальник дугария*, осмотрел пойманного поимщиками шкаса. - Что зыркаешь, недоделок. За этого двуного глиста получите десять монет. Где, я спрашиваю, сбежавшая троица? Вас кого послали ловить?

- Нет их там. Дугары могли пойти на юг, им ведь память не подтёрли? - спросил Ириэль коменданта.

- Нет, тьма им в печень!

- Они ведь не совсем дураки, чтобы соваться в горы к миурам. Надо послать пару поисковых отрядов на юг и восток.

- Не умничай, послали уже, - отмахнулся комендант. - Где вы, говоришь, взяли этого субчика? - Трэг Вигд ощупал мышцы худого шкаса.

- В полупереходе от владений миур.

- Далеко имперец забрался.

- Господин комендант, - с места поднялся трэг Зидон.

- Слушаю.

- Позвольте пару слов?

- Позволяю, - комендант повернулся к коллеге по искусству.

- Я проверял данный экземпляр, - Зидон стрельнул глазами в сторону пленника, - и хочу озвучить некоторые наблюдения. Шкас не понимает и не говорит на общем, что очень странно, так как вмешательств в его разум я не обнаружил. - Ириэль и Фарид ухмыльнулись, они помнили, как маг поминал Тьму, пытаясь проникнуть в разум пленника. - Я не почувствовал в недоделке магии, но свои мысли он защищает выше всяких похвал, кто-то обучал его контролю. Не могу понять - зачем? Что ещё, когда мы его поймали, я насчитал на нём около десятка следов от иголок риксов. После такой порции яда он должен был валяться больше суток, но шкас очнулся через пять часов.

- Твои выводы? - поторопил мага комендант.

- Кто-то специально стёр ему знания языка, в дугарии этого сделать невозможно в принципе, мне кажется, что это какая-то хитрая подстава.

- Зидон, ты слишком всё усложняешь, такие чудеса случаются, если резко прервать начавшийся процесс изменения. При обрыве нервных связей центрального сростка и нервной системы человека в мозгах образуется такая каша, что не приведи Многоликая. Счастье, что этот недоделок разум сохранил. С другой стороны, разум ему не поможет.

- Вы хотите сунуть его в кокон?

- Да, завершим, что имперцы недоделали.

- Вы даже не попытаетесь узнать, как этот человек смог миновать земли кошколюдок?

- Зидон, как? Вы сами сказали, что он не понимает ни бельмеса. Искать мага-разумника и обучать его языку? А возможно ли? У недоделка сейчас в мозгах такая помойка, что нам придётся откачивать уже мага. Все ваши попытки пробить мнимую защитную стену являются последствием этого. Нет там ничего, пусто. Понятно? Я не знаю, за что этого шкаса приговорили к изменению и знать не хочу, а связываться с "тенями"* князя не желаю - себе дороже выйдет, если мы побеспокоим их впустую. Поэтому кокон будет самым разумным вариантом. - Трэг Вигд щёлкнул пальцами, из ниши в стене вышли два могутных человека с буграми перекатывающихся мышц, покатыми лбами и отсутствием печати интеллекта на лицах. - Отнести на приёмную площадку, - скомандовал комендант дугарам. Зидон осуждающе качнул головой. Нельзя так. Комендант совершает большую ошибку, отличный администратор, он был посредственным магом, если не сказать плохоньким. Большой личный опыт не заменяет академических знаний и сигналов интуиции. - Пойдёмте, - пригласил комендант троицу поимщиков.

Дугары выволокли отчаянно сопротивлявшегося шкаса из кабинета. Худой недоделок, на деле, оказался очень сильным. Могутные недоумки еле справлялись со своим будущим коллегой.

- Ничего себе, смотри! - Фарид ткнул локтем Ириэля и указал на красотку, которую три дугара и двойка магов извлекли из кокона преобразователя и смывали с неё "маточную" слизь. - Какие формы, сиськи как дыньки, Тьма, так бы и подмял под себя! - полуэльф, показав большой палец, выразил одобрение.

- Кого? Этого? - хохотнул комендант.

- Какого этого? - удивился Фарид. Комендант, глядя на глупую физиономию стража границы, расхохотался.

- Это Фарх Трига, мужик! Насильник, пытался ссильничать камеристку госпожи Летирры и был пойман на месте преступления.

- Точно насильник? Мозги сканировали? - спросил полуэльф. - А то ведь может сказаться совсем наоборот, камеристочка хотела таким образом отомстить ухажёру.

- Точно-точно, - подтвердил комендант. - Прилетали Драконы, всё подтвердилось. Фарха после суда отдали Летирре. Так как самого лишения девичьей чести не произошло, а была только чётко зафиксированная попытка насилия, то по суду он поступил в полное распоряжение госпожи на три года. Летирра отдала его нам с условием засунуть в женскую часть преобразователя, а после изменения продать на весь срок службы в портовый бордель. Через три года к Фарху вернётся память. После этого ему останется только повеситься. Всё ещё хотите уединиться с нашей красоткой? - спросил трэг Вигд Ириэля и Фарида и расхохотался ещё сильнее, увидев, как брезгливо сморщились их лица. - Что вы скисли? Смотрите, какая баба! Ха-ха-ха! Пришли, Марк, принимай клиента, - комендант хлопнул по плечу мага, контролировавшего "приёмник".

Марк кивнул начальнику и закрыл глаза, одна из ветвей гигантского дерева с десятками коконов, в которых, на солнце, угадывались фигуры заключённых внутри людей, опустилась к узкой площадке. Раскрылись створки ближнего к людям места заключения…

*****

Андрей перестал сопротивляться. Бесполезно, гориллоподобные мордовороты держали крепко. Лучше поберечь силы, если интуиция ему не изменяет, они ему понадобятся. Его вынесли на улицу. Компания о чём-то переговаривающихся людей и одного эльфа шла в сторону громадного дерева, увешанного зелёными ракушками. По крайней мере, так казалось издалека. Мордовороты молча топали за хозяевами. Чем ближе небольшая компания подходила к древу, тем больше становился размер мурашек на спине Андрея. Дерево нагоняло на него иррациональный страх.

"Близнецы всемогущие!" - прошептали непослушные губы. В ракушках были люди! Андрей вывернул шею, глаза его не обманули. Метрах в десяти от их группы несколько гориллоидов и пара магов извлекли из такой "ракушки" женщину с фигурой порнозвезды и смывали с неё какие-то сопли, всё бы ничего, да в глазах "звезды" была пустота и рабская покорность чужой воле. Толстый человек в красном камзоле оглушительно рассмеялся, остальные почему-то не поддержали его, видимо шутка была понятна ему одному. Шагов через десять гориллоиды подошли к небольшой площадке, язычком выдвигавшейся к страшному гиганту. Нижняя ветвь опустилась к самой земле. От осознания, что сейчас произойдёт, Андрей забился пуще прежнего. Гориллоиды размахнулись и бросили его в сторону раскрывшейся ракушки.

- Не-е-е-т! - во всё горло проорал Андрей.

Из раскрытых створок, навстречу добыче, выстрелили зеленые слизистые щупальца и обвили ноги и руки жертвы. От прикосновения слизи рассыпались путы, Андрей попытался вырваться, но щупальца сжались плотнее, прижав руки к телу. Ракушка, с противным чавком, раскрылась ещё сильнее. Щупальца поволокли его к истекающим слизью створкам. Когда до "ракушки" осталось сантиметров тридцать из неё выпало ещё несколько щупалец. Конец самого толстого разошёлся в стороны, образовав что-то вроде цветка на восемь лепестков, края лепестков были усеяны мелкими крючками, а в центре извивались сотни белесых жгутиков. "Цветок" ударил в грудь, крючки глубоко вонзились в кожу. Дёрнувшись изо всех сил, Андрей смог освободить правую руку, он не придумал ничего лучшего, как подтянуть свободной рукой "цветочное" щупальце к себе и впиться в него зубами. Из ракушки полились белесые сопли, державшие его щупальца выпрямились, и отпустили свою жертву. Андрей, с высоты пять метров, шлёпнулся на площадку (ветка дерева успела подняться вверх). Не успел он перевести дух, как на него навалились гориллоиды…

*****

- Что ж, - глядя на скрученного дугарами шкаса, сказал комендант. - Я хотел, как лучше. Надо избавиться от него. Дугарий не примет мразь повторно, а везти этого недоделка в другой будет накладно, стационарного портала у меня нет, окраина, тьма её дери.

- Может того? - предложил Фарид, проведя ребром ладони по горлу. - И нет проблемы.

- Не вздумай! - остановил трэг Вигд подчинённого. - Вечером прилетит Руигар, а он первым делом сканирует всех людей и если почувствует флюиды намеренного убийства и смерти, тогда и до кокона недалеко. Даже мыслить не смей! Дракон сказал, что только он может здесь карать смертью. Да чего я перед вами распинаюсь? Вы не хуже меня знаете бзик повелителя, проверять память у всех от кого пахнет смертью. Тьма, а так хорошо начиналось, я бы его под поимку сбежавшего записал, всё равно из коконов выходят дебилы-близнецы. А теперь что делать? Как только нам выпотрошат черепушку, сразу всплывут некоторые дела и этот шкас вместе с ними.

- Одень ошейник подчинения и отдай в свободные поселения. - посоветовал Зидон коменданту. - Или выкини там, где взял.

- А это мысль! Фарид, Ириэль, собирайтесь!

*****

- Жара, - Фарид смахнул с лица пот.

- И не говори, - Ириэль достал из кармана платок.

- Ты прям аристократ! - хохотнул Фарид, наблюдая за полуэльфом, складывающим мокрый от пота платочек обратно. - Тьма, только половина пути. Предлагаю передохнуть у Жёлтого ручья.

- Согласен.

Через четверть часа троксы встрепенулись и пошли быстрее, птицы почувствовали близкую воду.

Пара поворотов лесной тропы, и перед стражами открылся берег небольшой речушки, получившей своё название за намытый с гор жёлтый песок.

Поимщики подогнали троксов к бивуаку, сооружённому жителями свободного поселения возле тенистой заводи.

- Этого надо бы тоже напоить, - сказал Фарид, указав головой на связанного шкаса. Недоделок лежал на спине Мирды безвольным мешком, ошейник подчинения кого угодно сделает смирным.

Полуэльф ткнул "груз" рукой:

- Эй, ты, пить хочешь? - шкас не шевелился. Ириэль вынул левую ногу из стремени и пнул пленника по заду. - Пить, спрашиваю, хочешь? Что молчим? - ноль реакции. - Наш дружок отказывается с нами разговаривать, пить он, видимо, тоже не хочет, - сообщил он Фариду.

- Ты его потормоши, похоже, он сомлел на солнышке.

- Не было заботы, - проворчал полуэльф. - С разными шкасами нянькаться.

Ириэль спрыгнул с трокса, взял пленника за подбородок и помахал ладонью у того перед глазами.

- Тьма! - выругался он, всматриваясь в остекленевшие, безжизненные глаза недоделка. - Фарид!

- Что? - расстёгивая пряжки перемётных сум, ответил тот.

- Хочу тебе сообщить…

- Не тяни клейковину, уф, тяжёлые, - сдёрнув и поставив сумы на землю, сказал Фарид.

- Сдох шкас.

- Как сдох?

- Как сдыхают - намертво!

- Хорош шутить.

- Да какие шутки, он холодный!

- Твою тьму! - Фарид подскочил к полуэльфу. - Сейчас, сейчас, - он расстегнул заколку плаща, отогнул иглу и всадил её под ноготь большого пальца на правой руке раба. Шкас не шелохнулся, из-под ногтя выступила капля тёмной крови. - Зеркальце есть?

- Есть.

- Давай! - поднесённое ко рту пленника зеркало и не подумало отзываться на признаки дыхания. - Снимаем его, быстро!

- Куда нестись? Дохлый он!

Стражи границ распустили узлы крепёжных ремней и опустили безвольное тело на землю. Фарид достал из седельной сумки какой-то амулет и несколько секунд водил им над распростертым телом, после чего прижал правое ухо к груди пленника:

- Сканер ничего не показывает, и сердце не бьётся. Вот тварь! Даже смертью смог нагадить. Что за пятина! - стражник вскочил на ноги и хотел пнуть труп, но Ириэль загородил собой тело шкаса.

- Не надо, не позорься. Мёртвые требуют хоть какого-то уважения, а этот малый его достоин. Не каждый сможет сбежать из двух дугариев.

- Уважить эту тварь? Ты посчитай, во сколько он нам обошёлся!

- Риксов жалко, - согласно качнул головой Ириэль. - Заработаем на новых. Мирда скоро снесёт яйцо, я куплю тебе пару щенков, может твои кобельки сейчас в псарне какую самку охаживают, четверть помёта тоже будут твои.

- Ладно, я спокоен, - Фарид сплюнул на песок. - Ириэль, у тебя есть какие-нибудь амулеты или капсулы с заклинаниями?

- Не поможет, Фар. Был бы он ранен, то другое дело - подлечили бы, а так? Стандартный набор амулетов не приспособлен для поднятия мёртвых. Или ты хочешь спалить его боевой капсулой и похоронить пепел?

- Вот ещё! Звери похоронят! - сдёрнув с шеи шкаса ошейник подчинения и кандалы с рук, ответил поимщик. - Давай оттащим его в тень, Тьма знает, когда он окочурился. Не дай Многоликая завоняет, ещё обед испортит. Перекусим, потом в лес отволочем. Как думаешь, повелитель Руигар нас за причандалы не возьмёт?

- Не должен, шкас перья сам раскидал. Пусть хоть память сканируют, смерти на нас нет.

Стражи границы отволокли тело подальше от места стоянки и вернулись к бивуаку. Пока Фарид готовил нехитрый обед, Ириэль разделся и загнал в ручей птиц. Троксы плюхнулись в воду и отдались рукам полуэльфа, намазавшего перья скакунов под местами, где закрепляются сиденья, специальной мазью от паразитов. Насекомые чаще всего заводились именно там, так как седла, под перьевым покровом, натирали кожу птиц до кровавых язв.

- Обед готов! - крикнул с берега Фарид.

- Сейчас, - ответил Ириэль. - Ты не трогал мои сапоги?

- Нет, на кой они мне?

- Фарид, ты "сторожа" поставил? - полуэльф активировал защитный и боевой амулеты, висевшие на шее, и склонился над нечётким отпечатком босой ноги рядом с местом, где он оставлял одежду.

- Обижаешь, сразу насторожил, даже на двойной контур, а что?

- На вход-выход?

- Ири, ты допёк уже, что случилось? - Фарид активировал боевые амулеты, подхватил короткое копьё и подошёл к другу.

- Сдаётся мне, что нас крупно поимели.

- Шкас-с-с! - прошипел страж, прыгая к перевязи с мечами. Ириэль рыбкой сиганул к перемётным сумам и наработанным движением выхватил из бокового кармана огнебой. Мечи хорошо, но метатель капсул с огненными заклинаниями лучше. Плевать, что выстрел накрывает круг радиусом в три больших сажени и превращает всё в пар, он для того и отдал за "игрушку" двадцать полновесных монет. - Сканер! - крикнул Фарид, полуэльф достал из сумы и перекинул напарнику артефакт. - Расслабься, - донеслось через полминуты, - нет его, по крайней мере, в радиусе пятидесяти больших саженей.

Ириэль поудобней перехватил метатель и пробежался взглядом по подступающему к стоянке лесу:

- Фар, проверь, что ещё пропало кроме моих тряпок и сапог.

- Тьма! - взгляд Фарида наткнулся на распотрошённую суму, лежавшую возле удобной деревянной лавочки, сколоченной из тонких жердей и перевитой плющом. - Найду - убью! Эта тварь утащила мой старый байстрюк*!

- Удачи, - буркнул Ириэль, доставая запасной комплект одежды.

- Что?

- Вечером мы должны вернуться обратно, значит, сейчас мы выдвинуться на поиски не сможем, а завтра искать его будет бесполезно. Ни риксы, на маги след не возьмут, распрощайся со своей железкой.

- Там ещё перевязь была.

- И перевязью… Я только сапоги разносил, чтоб тебе пальцы стёрло! - крикнул полуэльф в лес и расхохотался.

- Ты чего? - удивился Фарид.

- Молчи, Фар, лучше молчи, - отдышавшись, сказал полуэльф. - Для всех остальных этот шкас сдох, если в посёлке узнают, что нас обвели вокруг пальца, как молочных щенков, то вовек не отмоемся. Это надо же, как мы лопухнулись, расслабились, давно нас миуры не гоняли.

- Но как он смог? Он же был мёртвее мёртвого!

- Ты что-нибудь слышал про сэттаж? - человек отрицательно мотнул головой. - А я слышал и обязан был подумать об этом! И ещё, Фар, в следующий раз сторожевой контур ставь и на выход. Эх, сапоги жалко, когда новые заказать получится?

*****

*Байстрюк - листовидный, короткий, обоюдоострый, не более 50 сантиметров, меч с широким основанием у рукояти и тонким остриём. Одинаково хорошо подходит для рубящих ударов и уколов. Оружие ближнего боя в массовых свалках.

*****

Андрей, спускаясь с террасы на террасу, второй день пробирался по бесконечному лесу, накрывшему своими ветвями склоны исполинской горы. Сорочка, которую он стащил у полуэльфа, на второй день пришла в негодность оттого, что ему вздумалось идти напрямки через колючие заросли каких-то низкорослых деревьев, как итог сотни мелких дыр на верхней одёжке. Сапоги и тонкие кожаные штаны пострадали меньше. Полукровка определённо понимал толк в обувке - мягкие, удобно сидящие, сапожки пришлись воришке поневоле впору.

Неплохо получилось, совсем неплохо, задумка с сэттаж оправдала себя на двести процентов. Была, конечно, опасность, что охотники на живую дичь не поверят его игре или поверят слишком сильно и решат похоронить труп каким-нибудь извращённым способом, но всё обошлось. Был ещё один момент, Андрей боялся впасть в транс раньше времени, и тогда вся задумка полетела бы Таргу в печень. Побудь он, изображая мертвеца, в трансе ещё пяток минут, и труп театральный мог превратиться в реальный. Слава Близнецам, "смерть" была вовремя обнаружена, а люди повели себя в соответствии с задуманной моделью.

Что до заимствованной одежды и короткого меча - ему они нужнее, и для охотничков будет урок, а то совсем мышей не ловят. Пусть украденное считается платой за иглу под ноготь. Стащив меч из сумы и одежду полуэльфа, Андрей ползком добрался до излучины ручья, расположенной ниже по течению, и тихонько вошёл в воду. Минут пятьдесят он топал по руслу, после чего выбрался на берег и оделся. Штаны и сапоги сидели как влитые, сорочка была несколько широковата, ничего, были бы кости, а мясо нарастёт. Меч, если честно, был, м-м-м, гавном, другого слова никак не подбиралось. Андрей с грустью вспомнил свои клинки, но близок локоть, да не укусишь. Магию бы вернуть. Сталь, из которой был изготовлен ворованный клинок, была плохого качества. Щелчок ногтем по лезвию отозвался коротким звоном, а не длинной протяжной песней. Что поделать - принцип дарёного коня.

Сколько лиг осталось позади в первый день, Андрей не мог сказать, стараясь увеличить отрыв от возможной погони, он пёр вперёд, как лось в период гона. Уставшее солнце закатилось за горизонт, на небо взобралась Хелита, а он всё отмерял ногами лигу за лигой, в который раз вознося благодарственную молитву Ягирре и Карегару за подаренное ночное зрение. Поход закончился у берега лесного озера, в которое он упёрся носом через три часа после заката. Здесь Удача второй раз за столь длинный день улыбнулась ему.

Не успел Андрей расположиться на широкой ветви раскидистого дерева, растущего у самой кромки озёрного пляжа, как его внимание привлекли тёмные тени, выползающие из воды на берег. Взобравшаяся выше крон деревьев, Хелита высветила крупных черепах. Черепахи, обычные, ничем не отличающиеся от земных родственниц - кожистые черепахи. Андрей чуть не сверзился со своей ветки. Желудок, прилипший к позвоночнику, проснулся и заорал: "ЕДА!" Сырое черепашье мясо неплохо всосалось в ненасытную утробу. Пару "тортилл" Андрей прикопал живьём в песок, вылезти у них не получилось, а он утром позавтракал.

Может, от того, что он исчерпал свой лимит "весёлых" приключений, лес и высшие силы решили отстать от драконьего оборотня и подарили ему спокойный день, за который не встретилось ни одного прыгающего паука или другого голодного и не слишком придирчивого к меню хищника. Люди, эльфы, полуэльфы и другие башковитые создания также не ходили здешними тропами, и Тарг с ними.

Вечерело, скоро солнце закатится на боковую. Пора бы и самому искать лёжку для ночлега, а то ноги гудят, как рассерженный пчелиный рой, вчерашний подвиг им не по плечу. Андрей перепрыгнул через неширокий ручей и остановился как вкопанный. Так-с, а вот и след разумного, доброго и вечного, прямо под ногами, оформленный в виде утоптанной тропки. Нашлись люди или кто они там…

Громкий, полный отчаяния, крик взрослого человека и звонкий визг ребёнка оборвали размышления Андрея о том, в какой стороне может быть поселение местных жителей, натоптавших тропку. Не размышляя ни секунды, он выхватил из ножен клинок и кинулся на детские крики. "Вот дурак!" - мелькнула в черепушке запоздалая мысль.

Буквально через пяток секунд до него донеслось звонкое тявканье.

- Тарг! - в мозгу сформировался образ дикоросомаха, куда его тащит? Идиот!

Андрей перемахнул через валёжину и резко прыгнул вверх, под ногами пронеслись ядовитые иглы. Взгляд выхватил лежащего на земле человека с десятком иголок в правом боку и большой плетёный короб, который катали по поляне два дикоросомаха, ещё два хищника развернулись в сторону вмешавшегося в трапезу двуного недоумка. Крики ребёнка доносись как раз из этой ёмкости, второй, маленький коробок лежал рядом с мужчиной. Видимо, заметив зверей, отец успел спрятать дитя в свою заплечную ношу. Андрей, приземлившись рядом с мужчиной, схватил маленький короб и со всей дури запустил его в ближайшего зверя. Хищник, не ожидавший такой подляны, покатился по земле, второй зверь отпрыгнул в сторону и дёрнул шеей, но Андрея уже на месте не оказалось, он прыгнул вслед за коробом. Клинок окрасил красной кровью, чёрные иглы вонзились в дерево. Подхваченный за хвост дикоросомах полетел в своих товарок, катающих короб. Второй зверь, полагаясь на свой яд и меткость, решил встретить врага иглами. Андрей привычно подпрыгнул вверх, пропустил снаряды под собой и бросился к стрелку, "стрелок" рванул навстречу и, с жалобным визгом, покатился по земле от мощного удара ногой в челюсть. Пресс опасности прижал доморощенного супермена к земле, две порции иголок пронеслись над распластавшимся человеком. Андрей вскочил на ноги и отпрыгнул за толстый ствол дерева, в который тут же вонзилось несколько длинных подарков. Наклон в сторону, быстрый взгляд на зверьё, белорыбицей сверкнул меч, череп третьего хищника украсился незапланированным природой украшением, животное умерло, не успев осознать, что охота окончена. Оставшись один на один с таким страшным двуногим, четвёртый дикоросомах решил ретироваться, поджав хвост, он скрылся в густых кустах. Андрей вышел из-за дерева, выдернул клинок из тела мёртвой твари и добил её скулящую товарку с переломанной челюстью. Вся схватка длилась не больше половины минуты, а сил выпила как двухчасовой бой.

Андрей, оттерев кровь с меча о шерсть последнего убиенного зверя, занялся мужчиной, оказавшимся чистокровным эльфом. Спаситель осторожно выдернул иглы и приложил пальцы к сонной артерии жертвы нападения. Живой, истинное зрение говорило о том же, искра жизни эльфа поблекла, но гаснуть пока не думала. На шее сына леса красным цветом моргал какой-то магический амулет. Из короба выбралась белокурая девочка, расширенными от страха сапфировыми глазами посмотрела на тела дикоросомахов и хотела уже влезть обратно, но тут увидела Андрея, вынимающего из эльфа последнюю иглу.

О коробе и мёртвых зверях было тут же забыто, эльфиечка кинулась к лежащему на земле отцу:

- Нана, нана! - девочка подняла на спасителя полные слёз глаза. - Намиру пата нана! Пата, намиру ваити ма!

- Помогу, чем смогу, - Андрей взвалил эльфа на себя. "Странный язык, - отметил он про себя. - Чем-то похож на эдду" - Веди! Ив тару вэй! - повторил он на драконьей эдде в надежде, что эльфиечка поймёт. Девочка поняла:

- Идите за мной, - со смешным акцентом ответила она и побежала к тропе.

…Нелита. Княжество Орой. Астал* Руигара. Пограничный пост…

Трэг Вигда била мелкая дрожь. Комендант пограничного поста боялся смотреть на повелителя Руигара. Ноги не держали, ему бы присесть, но пронизывающий взгляд дракона заставлял тянуться вверх и втягивать живот.

- Комендант, скажите мне, сколько на посту магов? -Руигар навис над потеющим от страха человеком. Дракон ничем не выдавал своего недовольства, но подвластные асталу - повелителю Руигару, знали, что бояться стоит не громкой ругани и языков пламени из пасти, а спокойного, почти задушевного разговора…

- С-с-сорок один, п-повелитель, - выдавил из себя трэгд Вигд, стуча зубами.

- Это вместе с вами?

- Д-да.

- А сколько постоянно находится при дугарии? - спросил Руигар.

- Пятнадцать, - трэг Вигд втянул голову в плечи.

- И вы хотите сказать, что пятнадцать аттестованных магов ничего не заметили? - дракон раскрыл пасть, сверкнули белые кинжалы зубов.

- Н-нет.

- Жаль, я начинаю сомневаться в профессионализме стражи границ.

- Милый, - произнесла на "высоком"* прилетевшая с Руигаром изумрудная дракона. Повелитель отвёл взгляд от проштрафившегося подчинённого, тот выхватил из кармана платок и смахнул пот со лба. - Запах очень старый, а гость мог накинуть на себе защитные пологи. Не думаю, что тебя можно заметить, если ты того не желаешь.

- Старый? Я был здесь вчера и ничего не учуял.

- Ты пугаешь этого милого человека, разреши, я с ним поговорю? - Руигар равнодушно приподнял крылья и отступил в сторону. Дракона подошла к коменданту и сменила ипостась.

Как бы не был напуган трэг Вигд, но высокая золотоволосая эльфийская красавица в тончайшей тунике из паучьего шёлка заставила его на время забыть о страхе.

Девушка, обворожительно улыбнувшись, протянула руку и схватила его за подбородок, отросшие на её пальцах острые когти заставили мужчину задрать голову и вытянуться на носочках.

- Смотри мне в глаза, - дёргать головой было бесполезно, дракона держала крепко. Чужая воля в одно мгновение снесла щиты разума, установленные человеком. - Хм, пусто, никаких наведённых воспоминаний, - когтистая рука разжалась, освобождённое от захвата тело опустилось на землю. - Можешь не беспокоиться за этого человека, клейма предательства на нём нет, если не считать некоторые мелкие грешки, лежащие на поверхности, предательством, но на эту мелочь можно закрыть глаза. Вполне возможно, что гость тут был инкогнито или мы имеем дело с человеком, получившим Дар Крови, но Ритуал с ним не провели.

Комендант мысленно вознёс молитву Многоликой, благодаря богиню за то, что дракона не стала потрошить глубоко и её не заинтересовал проклятый имперский шкас.

Руигар лёг на землю, глаза дракона закрыла полупрозрачная плёнка. Изумрудная самка не стала принимать истинный облик, вместо этого она устроилась на сгибе передней лапы красного великана. Трэг Вигд отполз назад, на щелчок пальцами, к нему подскочил мальчишка-прислужник, прятавшийся за углом комендатуры.

- Быстро неси прохладительных напитков и фрукты, скажи Прону, чтобы принёс маленький столик.

Малец рванул с места, только пятки засверкали. Через несколько минут из-за угла дома показалась целая процессия. Люди несли плетёные из лозы кресла, столик, в корзинах благоухали свежие фрукты, Прон осторожно, чтобы не уронить, тащил большое ведёрко, заполненное льдом, из которого торчали горлышки бутылок с шипучим вином и напитками. Дракона благосклонно приняла подношение, она перебралась с лапы кавалера в удобное креслице и ткнула изящным пальчиком в бутылку вина. Вигд взмахом руки прогнал прислугу, оставшись исполнять роль официанта. Умудрённый опытом, он знал, что сытый дракон - добрый дракон. Судя по поведению, сидящая перед ним красавица имеет немалое влияние на астала, полезно было бы завоевать толику её расположения, поэтому комендант песчаным вьюном вился вокруг подруги господина.

Хлопнула пробка, играя искрами пузырьков, вино полилось в высокий фужер. Дракона взяла наполненную янтарным вином емкость и поднесла её к носу Руигара. Повелитель убрал плёнку с глаз и взглянул на подругу.

- Тебе не помешает немного расслабиться, - улыбнулась златовласка. - От твоих тяжёлых дум скоро тучи соберутся.

Дракон фыркнул и качнул головой. Мгновение, и красночешуйчатое чудище превратилось в высокого, атлетически сложенного мужчину, одетого по последней столичной моде. Комендант застыл столбиком, на его памяти повелитель ни разу не менял облик и теперь человек старался запомнить черты господина. Даже в человечьем облике дракон производил впечатление личности обличённой властью. Правильный овал лица, волевой подбородок, высокий открытый лоб, тёмные с проседью волосы зачёсаны назад и собраны в хвост, в карих глазах без труда угадывается мощный ум.

- Говоришь, расслабиться? - девушка кивнула. Комендант отошёл в сторонку и старался выглядеть как можно незаметнее, чтобы драконы, ведущие беседу на "высоком", не думали, что он подслушивает.

- Что тебя смущает? Может, подумаем вместе? - повелитель наполнил второй фужер и опустился в свободное кресло, тень раздумий набежала на его лицо.

- Этот запах. Чужак, если бы он не хотел чтобы о нём узнали, ни за что не оставил бы следов. Непонятен сам смысл поступка, для чего? Словно кто-то попытался дать нам зацепку, к чему только? Да и зачем дракону соваться к дугарию?

- Ты полагаешь, что это был дракон, вариант с человеком, получившим Дар крови, не рассматривал?

- Ты сама могла оценить запах. Люди так не пахнут. - эльфийка согласно смежила веки. - Что интересно, следы привели к птичьим загонам, там вонь помёта перебивает всё, "гость" скрылся на какой-то из птиц, и никто ничего не видел!

- И к чему ты пришёл?

- Империя, - повелитель помолчал. - Наблюдатели отмечают активацию у подножия Небесного дворца. Боюсь, что Император "переварил" завоевание восточного побережья, теперь бросает взор на юг.

- Ты не будешь организовывать поиск? - дракон усмехнулся.

- Нам прозрачно намекнули, что искать бесполезно.

Руигар, допив вино, подозвал коменданта.

- Завтра я пришлю на ваш участок дополнительный отряд пограничных рейнджеров. Даю вам сутки на приведение в порядок старых казарм. С рейнджерами прибудет десяток магов и если ещё раз повторится случай, аналогичный сегодняшнему инциденту, то вы позавидуете участи попавших в дугар!

На счастье коменданта, он стоял далеко и не мог слышать разговора драконов. Вряд ли он мог остаться спокойным, если бы узнал, куда привёл повелителя запах чужака. Сегодня загон покинули всего две верховые птицы…, но и наместник Князя ошибался - империи пока не было никакого дела до отдалённого куска земли. Водовороты политических течений вокруг трона Поднебесной империи имели другую причину. Не знал он и того, что время "пока" стремительно истекало.

…Нелита. Поднебесная империя. "Небесный дворец"…

Своды громадного зала терялись где-то в выси, безупречная иллюзия создавала впечатление бескрайнего пространства, даже самый опытный и придирчивый маг не мог бы сказать, где заканчиваются купола и начинается настоящее небо. Колонны, стилизованные под мэллорны, тянули ветви каменных деревьев к несуществующим облакам, сквозняки и гуляющие по залу лёгкие порывы ветра шевелили искусственные листья, создавая непередаваемую игру света на мельчайших зеркалах, вставленных в каждый листочек. Настоящая трава, растущая в клумбах вокруг колонн, как-то естественно уступала место полированной зелёной плитке, выстилающей пол. Мелкие солнечные зайчики, отражаясь от зеркальных вставок на листьях, носились туда-сюда по залу, падали на стены и пол, создавая ощущение праздника. Несколько громадных зеркал, спрятанных за небесной иллюзией, ловили солнечный свет и перенаправляли его на высокое возвышение у дальней стены зала. Зайди в залу сторонний наблюдатель, то он увидел бы картину из расступившихся туч и солнца, пославшего широкий луч на тронную площадку. Ещё наблюдатель мог увидеть дракона, лежащего на полу перед тронной площадкой.

Коричневый великан, распластав широкие крылья и прижав увенчанную рогами голову к плитке, напряжённо смотрел на человека, стоявшего перед ним. Человек, облачённый в простую одежду, больше подходящую какому-нибудь простому воину, чем хозяину величественных апартаментов, нисколько не боялся грозного чудовища. На его породистом лице не отражалось ни одного чувства, только иногда дёргались, словно в тике, уголки пухлых чувственных губ, а в синих глазах мелькали искры сдерживаемого гнева и ярости. Мужчина широкой ладонью пригладил белоснежный ёжик коротко стриженых волос и ткнул пальцем в дракона:

- Катгар, скажи мне, что для тебя значит данное слово?

- Я стараюсь не разбрасываться словами, - ответил дракон.

- Даже так? Мудро, а клятва? - дракон молчал. - Не ты ли мне клялся в верности и дал слово служить верой и правдой? Что тобой двигало? Разбрасывался ли ты словом и давал пустую клятву?

- Нет.

- Так как тогда понимать твои шашни с Кругом Двенадцати? Решили, что я засиделся на троне? Отвечай!

- Мне нечего сказать в своё оправдание.

- Катгар, я не узнаю тебя, мне не верится, что ТЕБЕ нечего сказать в своё оправдание. Неужели мой скользкий сановник попался в сети своих хитроумных планов? Жаль, я ожидал от тебя большего. Для тебя явилось откровением, что я в курсе ваших игр? Как неосторожно, положиться на грязных человечешек. Где бы я был, если бы не умел просчитывать свои действия, а хочешь знать, кто вас сдал? - человек сделал шаг к дракону и прошептал имя. Нервно дёрнулись кончики крыльев, хвост ударил по полу.

- Я не верю!

- Зря, он дал мне слово и сдержал его, как оказывается, для некоторых произносимое слово не пустой звук. Ах, Катгар, Катгар, твоя вера подвела тебя.

- Ты чудовище!

- Я чудовище? Напомнить тебе слова данной клятвы? Напомнить? - человек ударил дракона по морде. Громадный монстр закрыл глаза и, что казалось невозможным, ещё больше вжался в пол. - Почему же ты прибежал вымаливать милость у чудовища? Не потому ли, что понял о тщетности попыток Круга свалить поднебесный трон? Спешу обрадовать тебя, я всегда был в курсе всех ваших действий, - видя на морде дракона неподдельное удивление, человек усмехнулся. - Тайное общество оказалось не таким тайным? Как ты думаешь, кто его создал?

- Не может быть?!

- Зря сомневаешься, отличный способ отделять зёрна от плевел. Легенды, песни менестрелей, рассказанные по великому секрету тайны о непримиримых борцах невидимой оппозиции. Я приложил немало сил к созданию образа Круга Двенадцати и мне очень не понравилось, что внутри него некто пытается сформировать закрытую касту. Ты ведь понял, что с заговорщиками что-то не так и решил замести следы, а когда и это не удалось, побежал ко мне. Вспомнил клятву?

- Что со мной будет?

- Ничего, просто ты повторишь слова клятвы на Крови.

- Если я сделаю это, ты получишь власть над моим родом.

- Раньше надо было думать. Я и сейчас могу сделать с твоим родом что пожелаю. Род клятвопреступника подвергается остракизму, ничего, если его рамки будут несколько расширены, а может стоить пустить слух о связях последних провалов Круга с неким имперским сановником и главой рода Хекъяр? Представь, ЧТО произойдёт, о твоём роде даже памяти не останется. Видишь, как всё повернулось. Буду с тобой откровенным, ты жив, потому что я нуждаюсь в тебе, но Клятва на крови позволит обезопасить мою спину от дальнейших необдуманных действий одного дракона. Мне импонирует твой ум, изворотливость и умение выжимать выгоду в безнадёжных ситуациях. Пока ты верен мне, твои близкие в безопасности. Дать время на раздумье?

- Не мечи икру, я согласен.

- Ты принял правильное решение, надеюсь, ни ты, ни я не пожалеем об этом. Если бы ты отказал, мои Клыки*, - человек указал на застывшую между мэллорновых колонн четвёрку драконов с ганнерами* в передних лапах. Его чешуйчатый собеседник нервно сглотнул, - поставили бы жирную точку в твоей судьбе, а я этого очень не люблю. После их работы, знаешь ли, очень долго отмывается плитка. Хватит изображать червя, - дракон сложил крылья на спине и оторвал переднюю часть тела от пола. - Поговорим о деле.

Человек поднялся на возвышение, прошёлся вокруг трона, постукивая пальцами по спинке символа власти. Приняв какое-то решение, он махнул рукой. Повинуясь его лёгкому жесту, с левого бока дракона вспыхнула иллюзия карты империи и прилегающих государств. Помилованный дракон бросил взгляд на представленный иллюзорный макет.

- Что обозначают эти мигающие точки? - спросил он.

- Порталы. Запечатанные три тысячи лет назад межпланетные порталы.

- Как я понимаю, произошло нечто неординарное, что вы обратили на них внимание.

- Правильно понимаешь. Два дня назад на порталах исчезли печати, что-то происходит там, - где "там" объяснять Катгару не требовалось. - Но что? Без ключа и паролей порталы мы открыть не можем, значит, ответов всё равно не добиться, бросить всё на самотёк так же нельзя.

- Меня смущает, что южная отметка выделена двумя концентрическими кругами.

- Портал расположен в землях князя Орой. Твоя задача будет заключаться в том, чтобы или портал или земли вокруг него стали моими.

- Война?

- Возможно, но тогда для начала боевых действий у нас должно появиться множество поводов. Организовать "поводы", будет ещё одной твоей задачей. Будь осторожен, мне не нужен конфликт с миурами, мы и так наступим на хвост Великой Матери. И ещё, Катгар, право обращаться ко мне, опуская титул, ты потерял. Придётся его заслужить заново.

- Да, Ваше Величество, я заслужу.

- Иди, думай. Жду тебя послезавтра.

Дракон пригнул голову к самому полу, император небрежно махнул рукой. Вставшие по бокам Катгара клыки, выпроводили коричневого соплеменника из тронного зала.

- Странно, очень странно, - Император встал с трона и вышел на широкий балкон. Далеко внизу раскинула свои кварталы столица империи. - Кто снял печати и зачем? Случайность или намеренное действие? Надо отправить к порталам учёных из Университета. Двое за мной, - сказал он молчаливым драконам охраны, вспрыгивая на высокое ограждение и бросаясь вниз. Маленькая крестообразная тень на стене дворца неожиданно увеличилась в размерах и обзавелась крыльями.

…Россия. Где-то недалеко от Н-ска…

- Как дела?

- Наблюдаем, Олег Владиславович, - ответил руководителю третьей группы оператор. Чуйко поправил очки и бросил взгляд на главный экран.

- Вижу, что наблюдаете. Эпическая картина, как из фильмов про Войну, - некоторые из молодых людей обслуживающего персонала согласились с шефом. Люди постарше промолчали.

Картинка на экране поразительно напоминала кинокадры из эпопей о Великой Отечественной войне, на которых тысячи людей копали противотанковые рвы и возводили полевые укрепления. В магическом мире происходило нечто похожее.

Тысячи белововолосых эльфов, простых людей и вроде как невысоких людей, но со светящимися волосами, насыпали валы, с помощью магии выкапывали глубокие рвы на подступах к большой горной крепости, на ровных площадках далеко впереди перед валами, в землю, с превеликой осторожностью, закапывались большие круглые булыжники. По склонам гор рубился лес, из него делались колья, которые вкапывались перед валами, получались внушающие уважение палисады. Сотни коротышек со светящимися шевелюрами возводили за валами каменные башни высотой метра в четыре. Работа велась в большой спешке, не прекращаясь ни днём, ни ночью.

Олег прошёл к своему рабочему месту и вывел изображение на личный монитор. Мир, в который попал сын Керимова, готовился к войне. Попал пацан в переплёт, хотя какой он пацан, такому "шкету" спецура из охраны, что бабке семечки. Головы мальчик снимает лихо. Олег передёрнул плечами. Только Андрей как бы не дважды попаданец, по словам Ольги он давно сбежал на другую планету.

С разрешения командования третья группа по ночам ведёт свободный поиск, а что остаётся делать, когда остальное время расписано буквально по минутам? Население подземного научного центра за последние две недели выросло больше чем на тысячу человек, кого только здесь нет, начиная от биологов, заканчивая филологами. В сторону нельзя плюнуть, не попав в кандидата наук или профессора. Заварил Илья Евгеньевич кашу, никаким половничком не расхлебаешь.

- Смотрите, ушастые привезли из крепости зеркала, - сказал Федор Осинец, молодой, талантливый парень, попавший в третью группу прямо со студенческой скамьи, недоучившись каких-то два месяца до защиты диплома. Куратор от "работодателя", обещал похлопотать и справить вожделенную корочку о высшем образовании.

Эльфы действительно привезли на двух телегах пять больших, метра по два в диаметре, параболических зеркал и теперь светловолосые коротышки монтировали одно из них на верхней площадке первой башни. Через пятнадцать минут все зеркала были установлены на поворотных рамах.

От башен к работающим у валов людям, отправился десяток всадников, вскоре рабочая площадка очистилась, перед башнями не осталось ни одного человека. Ниже по склону в поле выгнали десяток овец.

- Чует моя задница, ушастые зеркала притащили не зря, - опять подал голос Фёдор.

- Федя, закрой пасть, - буркнул кто-то из режимщиков.

Федина пятая точка оказалась прозорливой и не зря подавала сигналы хозяину, но и она не могла предположить того, что произошло дальше.

Поднявшиеся на площадки башен эльфы, развернули зеркала в сторону поля и вставили в гнёзда с тыльной части рам по одному сверкающему кристаллу.

Повинуясь какому-то общему чувству, замерли все операторы в зале и аборигены по ту сторону экрана.

- Бе-е, бе-е! - донёслось из колонок блеянье барана.

Блеяние сыграло роль спускового крючка, зеркала окутались ярким сиянием, исторгнув из себя по широкому лучу. Овцы в одно мгновение превратились в облачка пара, земля, там, где её коснулись магические лазеры, почернела, полыхал попавший под лучевой удар лес. Люди в операторском зале уронили нижние челюсти на грудь.

- Нихрена себе! - прошептал кто-то из учёной братии.

- Записали? - вскочил со своего кресла Чуйко.

- Записали, - ответил Фёдор, - шеф, не гони пургу, запись идёт в автоматическом режиме. Не хотел бы я оказаться в рядах штурмующих, интересно, кто они?

- А вот этим ты сейчас и займешься, начинаем концентрический поиск.

*****

*Астал - владение, за которое отвечают честью. Одно из значений - наместничество. *Клыки - персональные телохранители императора Поднебесной империи. *Ганнер - ручное оружие с функцией магического метателя, но гораздо мощнее, работает от кристалла-накопителя, в отличие от метателя, стреляющего закапсулированными заклинаниями.

 

Часть вторая

Все тайны рода.

Нелита. Свободные земли. Мэллорновый Стан. Андрей

- Идите за мной, - сказала эльфиечка и побежала к тропе.

Андрей, взвалив на плечо тяжёлое тело, потопал следом.

- Быстрее, на ви аламай.

- Девочка, не гони, я не ломовая лошадь, - огрызнулся Андрей, эльф был тяжёл и всё время цеплялся одеждой за кусты.

- Пожалуйста, - взмолилась эльфиечка. - Папа может проснуться не!

- Не проснуться?

- Да, я плохо говорить на высокий.

"Фу ты, ну ты!" - подумал Андрей, перехватывая ношу, эльф застонал.

Девочка на секунду остановилась, посмотрела на пыхтящего спасителя и призывно махнула рукой. Делать нечего, назвавшийся груздем, двинул дальше. Сразу стало неимоверно жарко. Пот ручьями стекал по спине и заливал лицо, эльф с каждым шагом становился тяжелее, пятки девчушки, на которые приходилось ориентироваться, чтобы не потеряться, сверкали метрах в пяти впёреди. Минут через десять Андрей понял, если сейчас он не избавится от ноши, то девочке придётся спасать два безвольных тела. Мимо уха прожужжало крупное насекомое.

- На вамите ма! - крикнула эльфиечка. Андрей оторвался от созерцания девичьего подола и поднял голову. Подмога пожаловала, как бы радоваться нужно, но количество смотрящего в глаза железа не внушало радости и оптимизма. Без напряга мозгов можно было сделать два явных вывода. Первый - ему здесь не рады. Второй - убежать не получится. Насекомое, оказавшееся оперённой стрелой, мелко вибрировало, впившись в ствол ближайшего дерева.

Десяток длинноухих аборигенов в светло зелёных плащах и такой же верней одежде, держал его на прицеле. Трое ушастиков козыряли луками с оттянутыми тетивами и наложенными стрелами, семёрик их соплеменников прижал к плечам приклады внушительных арбалетов с короткими толстыми болтами. Очень приятно. Эльфиечка козочкой прыгала перед вооружёнными суровыми дядечками, подобно мельнице махала руками и что-то пыталась им втолковать, мужик на горбушке висел кулём, ему окружающая обстановка была далеко до лампочки. Аборигены внимательно слушали сбивчивую речь, но глаз с носильщика не спускали. Неслышно ступая по невысокой траве, к Андрею подошли ещё три жителя леса, в одном из них без особого труда угадывался маг. Повинуясь повелительному жесту, Андрей осторожно положил спасённого на землю, маг взмахнул рукой. Тарг! Невидимые путы скрутили добровольного спасателя от пят до головы, не удержавшись на ногах, он плашмя рухнул на землю, разбив в кровь лицо. К упавшему подскочили убравшие луки стрелки и моментально закатали его в широкий отрез материи, на голову, вышибая дух, опустился мешочек с песком. Привет звёздочки и темнота.

Сознание включилось как щелчка выключателем - хлоп и загорелся свет, к свету прибавилась тупая боль в затылке и лёгкая тошнота. Придя в себя, Андрей огляделся. Не хоромы, кабинет аскета: пол, потолок, широкая лавка и всё. Ах да, обстановку дополнял крепкий старик в лёгкой полотняной рубахе и выцветших холщовых штанах. Дед оккупировал широкий чурбачок у занавешенного циновкой входа. Сидит, смотрит. Породистый старичок, похож на Мидуэля, какой вывод? Сжать пальцы в кулаки и держать их как можно дальше от зубов седого эльфа. Если он похож на древнего рау не только внешне, то одними кулаками дело не ограничится, стоит прижать руки плотно к телу и не раскрывать рта, иначе могут потянуть за язык. Такие старички только внешне напоминают божиих одуванчиков, на самом деле они опаснее акул, стоит зазеваться, и тебя взяли в оборот.

Андрей, размяв затекшие члены, сел на лавку лицом к старичку. Эльф молчал, гость так же не знал с чего начать разговор, посему уступил право первого слова хозяину, куда спешить? Судя по отсутствию окон в стенах заведения, он здесь надолго. Пауза затягивалась, "лесовик" хмыкнул, его густые брови исполнили короткий замысловатый танец, на лице Андрея не дрогнул ни один мускул. Выждав ещё десяток секунд, эльф заговорил, заметив на лице собеседника полное непонимание, он оборвал спич. Разговора не получалось.

- Может вы говорите на высоком? - перешёл на эдду дед.

- Немного, этот язык называется "высоким"?

- На моей памяти язык драконов всегда так назывался, не знал? - дед склонил голову на бок, его голос и интонация носили тщательно выверенный провокационный характер. Вот попал, старичок оказался похожим на Мидуэля не только внешне. Как поступить? Делать нечего, придётся уходить в несознанку и действовать по принципу: "Будет день, будет пища".

- Может, знал, - Андрей равнодушно пожал плечами. - Может, нет, не знаю. У меня в голове сейчас такая каша, что врагам не пожелаешь. Сам себе удивляюсь, что хоть имя помню. - короткий шажок в сторону от прямой атаки на тему "кто ты есть и откуда взялся?", а дедку выставим на закусь аппетитную фигу в виде амнезии. Проглотит?

Проглотил, старик согласно качнул головой.

- После дугара и не такое бывает, - стоп, что такое "дугар"? Как бы не переиграть. Эльф уловил немой вопрос собеседника. - Только не говорите, что ничего не знаете о дугаре и дугарии.

- Нет, - открыл карты попавший впросак Андрей. Если сказать, что древний эльф удивился…

- Невероятно. Шрамы на вашей груди говорят как раз об обратном. Ваше знакомство с дугаром было очень плотным, - до Андрея дошло, о чём толкует визави.

- Сопливое дерево с щупальцами и зубастыми коконами?

- Можно и так сказать, - усмехнулся эльф. - Ёмкая формулировка. Вырвавшийся из кокона имеет полное право называть дугар сопливым. Сколько времени вы провели в коконе?

- Не знаю, - игра в несознанку продолжалась.

- Хм, а за что угодили? - равнодушное пожатие плечами и жест подбородком из стороны в сторону.

- Я не помню своего прошлого.

- Опрометчивое утверждение для шкаса, убившего голыми руками трёх риксов. - Фу, какое неприятное слово "шкас", создаёт мерзкий привкус. - Не считать же вашу дрянную железку оружием. Искусство боя вы не забыли.

- Науку, вколоченную до уровня рефлексов, трудно забыть.

- Вот-вот.

- Не стоит искать черную кошку в тёмной комнате, особенно если её там нет. Я знаю, с какой стороны браться за клинок, а вот откуда ко мне пришло это знание не имею ни малейшего понятия.

- Общий вы забыли, но великолепно говорите на высоком, какая избирательная амнезия, - старик встал с чурбака. - Кого вы хотите одурачить?

- Знаете, может быть, с моей стороны это звучит провокационно, но я действительно не помни ничего из своего прошлого, все воспоминания начинаются с берега лесного озера в двух дневных переходах от поляны, где я убил риксов. - вспылил Андрей, всем существом выражая негодование недоверию. Играл он отменно, Станиславский был бы поражён до глубины души и наградил актёра коротким "верю". Если эльфам хочется, пусть идут и проверяют. Панцири черепах послужат доказательством пребывания на забытых богами берегах. - Я не помню и не знаю "общего", не помню, сколько мне лет и за что угодил в кокон.

- Имя, имя помните?

- Керровитарр, - эльф закашлялся.

- Глупая и неудачная шутка.

- Я не шучу.

- Верю, только глупец будет шутить с драконьими именами. Не вздумайте кому другому сказать такое, упаси вас Многоликая назваться этим именем при драконах. Разотрут и не заметят. Может родители дали вам второе имя?

- Андрэ, - окончание "ей" пришло заменить на "э", слишком двусмысленно получалось.

- Сильный, значит. Необычное имя, но всё же лучше Керровитарра.

- Нормальное имя. Вопрос можно?

- Пожалуйста.

- Как чувствует себя, э-э…

- Вы вовремя подоспели, Атраэль чувствует себя хорошо, - старый эльф понял о ком речь и пришёл на помощь. - Прошу извинить меня за холодную встречу (что же тогда считать тёплой?), если бы не Лили, она могла бы стать смертельной. Так сложилось, что чужаки с добрыми намерениями в наши леса не ходят.

- Понимаю.

- С этим вопросом разобрались. Какие у вас будут просьбы? Я у вас в долгу, - тьфу три раза через левое плечо получать таких старичков в должники. Шулеры ещё те, за свой долг накрутят такие проценты, что не рассчитаешься. - Атраэль приходится мне сыном, Лилиэль, как вы догадываетесь - внучкой.

- Позволено ли мне будет остаться в вашей деревне на некоторое время, выучить язык и некоторые обычаи?.

- Совет рассмотрит вашу просьбу. Ничего конкретно обещать не могу, то, что вы живы, уже является чудом.

- Когда мне будет позволено узнать о решении совета?

- Утром, - ответил эльф, направляясь к циновке. - Через час вам принесут поесть. Надеюсь, вы не будете делать глупостей? К вопросу удовлетворения мелкой нужды, если вы не помните тив или ни разу в нём не были, нужду справлять будете на белый мох, - отогнув циновку, эльф вышел.

Какие могут быть глупости? Андрей будет вести себя паинькой. Куда ему соваться без знания языка, обычаев, норм поведения и морали. Старик просто не знает, на что почти подписался, осталось перешагнуть невидимую черту "почти".

Ровно через час принесли скудный ужин, Андрей лениво сковырнул пару кусочков, напоминавших мясо, и вернул глиняные тарелки приставленной к его узилищу страже.

После ужина к нему заглянула здоровенная кошка. Короткая шерсть животинки была окрашена в светло-коричневый цвет на который ложились широкие чёрные полоски, на ушах усатой гостьи задорно подпрыгивали широкие кисточки. Длина тела хозяйской любимицы была никак не меньше метра, на глазок её вес определялся килограмм в десять.

Кошка широко зевнула и величаво подошла к незваному пришельцу, Андрей протянул руку и осторожно погладил красавицу. Ласка была принята со всем достоинством гордого и независимого животного. Вторя местной мурке, он широко зевнул и потянулся всем телом. Усталость брала своё. Хотелось спать. На широкой лавке нашлось место и ему и хвостатой хозяйке, на чьё место его, по-видимому, определили. Андрей блаженно вытянулся во весь рост, кошка запрыгнула ему на грудь, чуть потопталась лапками и улеглась, треща как трактор и выводя булькающие рулады носом. Поглаживая мурлыку, он не знал, что её доброе расположение к пришельцу решило его дальнейшую судьбу.

Совет, состоящий из самых уважаемых жителей поселения, долго решал, как поступить. Некоторые горячие головы предлагали не заморачиваться и укоротить пришельца на одну голову, может он специально подослан врагами, а риксы были не дикие. Магия может многое, в том числе сменить масть и окрас. Другие, памятуя, что тот спас двух сородичей от неминуемой смерти от стаи диких риксов, не знамо как пробравшихся к посёлку, были за изгнание чужака. Сделал доброе дело - спасибо тебе, а теперь геть отсель и молись Многоликой, что утопал на своих ногах. Старшина, слушая речи сторон, морщился. Эваэль не скрывал своих эмоций. Ему не нравился ни первый, ни второй варианты. Андрэ просил помочь вспомнить язык, не такая большая просьба. Неужели никто не понимает, что на это время воины села получат существенное подкрепление в виде чужака.

В самый разгар спора с зал совета заглянула Лилиэль. Внучка нигде не могла найти Мимив, свою любимицу. Эваэль вышел с Лили под руку на улицу. Через три минуты пропажа была обнаружена в охраняемом тиве.

- Чужак останется в деревне, - заявил Эваэль, вернувшись на совет.

- Приведи хоть один аргумент, - повернулся к нему Вадэль, командир отряда магов.

- Вы все знаете, что Мимив плохого человека к себе на лигу не подпустит.

- Как Мимив связана с твоим решением оставить чужака в долине? - влез Вадэль.

- Кошка пришла к нему сама и сейчас лежит клубком у изголовья… У пришельца нет злых намерений, пусть остаётся.

- Решил довериться чутью зверя?

- Решил, звери не ошибаются.

*****

- Мимив, подъём! -Андрей, осторожно снял с плеча переднюю половину и голову растянувшейся во всю свою немаленькую длину, кошки. Хвостатая-полосатая открыла, блеснувшие жёлтым цветом, глаза, широко зевнула и спрыгнула с лежанки. Отойдя от места ночлега на пару метров, она, грациозно изогнувшись, размяла спину и лапы. Сунувшийся было под циновку Баюк, получив когтями по морде, обиженно пискнул и убежал жаловаться Лили. - Мимив, - Андрей погладил драчунью, - ты зачем Баюка обидела?

Кошка презрительно фыркнула и улеглась на пороге. Мол, моя территория, нечего всяким арахноподобным сюда соваться.

- Со мной пойдёшь? - этот вопрос, ставший за месяц ритуальным, как всегда остался без ответа.

Сверкнули жёлтыми искрами глаза. Кошки гуляют сами по себе, тем более скоро Лили позовёт к утренней миске молока, а купание в ледяной воде не стыкуется ни с завтраком, ни с кошачьей натурой. Умываться нужно языком и, не откладывая дело в долгий ящик, Мимив принялась за гигиенические процедуры. А ты иди, иди куда собрался, не мешай вылизываться.

- А ещё некоторые мышей едят, - подхватив отрез плотного полотна, которое он использовал вместо полотенца, и перевязь с мечом, Андрей вышел из "апартаментов".

- М-ре, муар-р. - громко клацнули челюсти.

Мягко опустилась на место плетёная из тонких лиан циновка. Андрей машинально погладил рукой стену живого дома, скрипнули широкие толстые листья, составлявшие её основу. Казалось, что временное жилище не хочет отпускать от себя постояльца.

Между причудливо переплетающихся корней мэллорна показался Атраэль, в поселении встают рано, не приветствуют местные жители лености.

- Лёгких троп, - поприветствовал он Андрея.

- Прямых дорог, - ответил тот.

- Андрэ, постой, - эльф поставил у ног небольшой короб, по тому, как натянулись лямки последнего, весил он немало. - Я тут, - смутился он, - тебе браслеты и пояс смастерил.

- Спасибо, Атр! - обрадовался подарку Андрей.- Можно?

- Можно, - тёплая улыбка в ответ.- Давай помогу.

Атраэль извлёк из короба наплечники, несколько широких ножных и ручных матерчатых браслетов на кожаной подложке с вшитыми в ткань свинцовыми пластинками.

- Подвигай руками, хорошо. Теперь попрыгай. Не трёт? - закрепив железо, попросил эльф. - Не торопись, давай примерим пояс.

Так-то лучше. Теперь можно тренироваться в привычной обстановке. Браслеты и пояс - это то, чего ему не хватало последнее время. Занимаясь у полуорка, он всё время одевал на руки и ноги дополнительный груз и без него, идя заниматься на берег озера, ощущал себя ящерицей без хвоста. Сила привычки, однако.

"Берг, светлого тебе посмертия, учитель".

- Что-то случилось? - заметив набежавшее на Андрея облачко дум, спросил Атраэль.

- Нет, всё в порядке. Спасибо ещё раз. Побегу я, "листья"* поди давно собрались.

- Я короб в твой тив* поставлю, - крикнул эльф в сторону удаляющейся спины.

- Хорошо.

Андрей бежал лёгким упругим шагом в сторону широкого лесного озера, в которое впадала памятная по схватке с риксами, речка. Вот тропка, стелющаяся в сторону горы, он увеличил темп. Сейчас будет порубежный завал и развилка, у которой его, несущего на горбу отравленного иглами риксов эльфа, встретили деревенские патрульные. Стражи спешили на помощь попавшему в беду сородичу, активировавшему аварийный магический маяк. Нельзя сказать, что встреча сторон была дружественной, если бы не Лили, быть бы ему нашпигованным стрелами или лишённым буйной и тупой головушки. Не известно, стали бы воинственные ушастики потом разбираться: кто, куда, зачем? Мертвецы, обычно, стойко хранят свои тайны. Вполне возможно, что для получения ответов от деревянного "дикобраза", пригласили бы ближайшего некроманта. Правильная, в принципе, позиция. Ничейные (про кошколюдок-миур все почему-то предпочитают не вспоминать), не принадлежащие ни одному государству, земли заставляют относиться к незваным гостям с известной долей настороженности.

Межграничье, фронтир, громадная территория на склонах великой горы Лидар, место, куда отправляются веселить задницу различные искатели приключений и другие, больные на всю голову, индивиды.

Зачастую прогулки весельчаков заканчивались в желудках хищных, постоянно голодных тварей. Частенько их жизни обрывались другими приключенцами или местными жителями, которые почему-то отрицательно относились к разного рода "гостям". Чью-то голову сносили мечи миур, априори считавших эти земли своими, но терпевших редкие поселения эльфов и людей. Поселенцы так же считали, что близлежащие леса и поля вокруг посёлков принадлежат им, но держали личное мнение при себе, зачем понапрасну злить воинственных соседей? Драконы Поднебесной империи и Княжества Орой предпочитали оставить всё как есть, потому что вторым был выгоден буфер с северным соседом, а первые когда-то больно получили по носу от магов Великой Матери, правительницы хвостатого народа. С тех пор правительницы миур всегда держали нос по ветру, улавливая малейшие политические колебания. Империя от столетия к столетию становилась сильнее, а её повелитель никогда не страдал короткой памятью. Кто знает, когда он решит наказать обидчиков? Понимая, что когда-нибудь вольное жильё может закончиться, Миуры не трогали мэллорновые рощи эльфов и приграничные деревни людей, создававших своеобразную подушку между ними и грозными соседями и бывшими, по сути дела, первым рубежом обороны от наземных нападений. Старшие лесных эльфов, прекрасно сознавая сложившееся положение и свой статус-кво, исполняли роль пограничной стражи, встречая стрелами и мечами незваных гостей. Такое поведение хозяев мэллорновых чащоб было оправдано самой жизнью. Так повелось, что с добрыми намерениями последнюю тройку тысяч лет в ничейные земли приходили только жрецы Многоликой, остальные надеялись на богатый хабар.

Интересная картинка вырисовывается, деревенский старшина Эваэль, рассказывая спасителю сына и внучки об окружающих реалиях, заставил того сильно задуматься. Не всё радужно, выходит, на родине драконов. Ежедневные вечерние беседы старшины и "доброго гостя", стали отрадой для обеих сторон. Эваэль, на первый взгляд производивший впечатление деревенского "валенка", был чрезвычайно умной и эрудированной личностью, сквозь напускную простоту которой часто проступали аристократические черты и прекрасное образование, полученное в далёком прошлом. Дед и внучка обучали Андрея "общему" - общепринятому языку общения на Нелите. Старшина мог бы обмануть своим видом пришельца, если бы не их первая встреча, на которой эльф показал истинное лицо.

У старика было множество вопросов к шкасу, спасшему его сына, он не верил, что сбежавший из дугария человек страдает избирательной потерей памяти. Как можно было забыть всё, но сохранить знания "высокого" - языка драконов, известного Андрею как Малая Эдда? К тому же "высокий" у него старой, архаичной формы, на которой говорят в высших кругах общества драконов. Или имя? Странное имя для человека, на лигу отдаёт драконом. Не менее интересно было бы узнать о матери шкаса, научившей его распознаванию целебных трав, кто она, из какого роду-племени? Тишина в ответ, пожимание плечами и непонимающие глаза. Смешно, будто Эваэль не увидел в его заплетенной височной косице намёк на снежных эльфов? Только снежные рау плетут косы двойным колоском. Или боевые навыки? Простые люди не могут так двигаться, у них рвутся мышцы, а суставы не дают подобной гибкости. Был бы шкас магом, то его умения объяснились бы магической природой, но деревенские кудесники проверили синеглазого и ничего в нём не нашли, но и тут есть вопросы. Человек постоянно закрыт коконом щитов разума, которые поддерживает бессознательно и, что совершенно невозможно для не мага, впитывает в себя ману, куда она только девается и на что тратится? Много вопросов и почти нет ответов. Дугар никоим образом не повлиял на рассудок Керра-Андрэ, тот лишь искусно прячется за возможность скрыть своё прошлое. Можно сказать, что он стал для Эваэля крепким "орешком", который так и хочется расколоть.

Сам же эльф был для драконьего оборотня сундуком, кладезем информации о новом мире. Обучаясь "общему", он терроризировал наставника каверзными вопросами о мироустройстве, обычаях, соседях и о политике. Старик частенько сокрушался, что порядка в мире стало меньше. Как-то раз он обмолвился, что некогда единое государство развалилось на грызущиеся между собой отдельные куски, превратив свободных эльфов в заложников ситуации и алчности правителя империи. Андрей зацепился за оговорку старшины и постепенно вытянул из него подробности.

А подробности были куда как интересными и наводили на мысли о странных параллелях в истории двух миров. Если верить старику, то три тысячи лет назад не было ни княжества Орой, ни земель миур, ни Поднебесной империи, ни десятка других государств, а существовала одна большая страна. Развал начался с таинственной смерти правителя. Всё бы ничего, живые существа все смертны и смерти старого дракона не придали большого значения, но исчез наследник и тогда на трон взошёл брат почившего. Тут из небытия появились истинные и драконы, пришедшие с Иланты. Что произошло на небесной соседке Эваэлю неизвестно, но пришельцы ополчились на нового императора. В стране произошёл раскол, часть Владык неба поддержала пришельцев, началась затяжная гражданская война, итогом которой стала смерть всех истинных Иланты и развал страны. В начавшейся бойне миуры не принимали участия, Великая Мать не поддержала ни одну из сторон, заявив, что только законный наследник может быть повелителем над кошколюдками. Надевший на себя пурпур самозванец таковым не является. После победы над коалицией, новый император вторгся в пределы земель вокруг горы Лидар и потерял половину армии, уничтоженную магами миур, погибло множество драконов, даже Истинные императора не смогли ничего противопоставить боевым магам горного племени. Разгромленная армия убралась восвояси, но придёт время, когда она вернётся. Владыка северных земель собирает осколки, бывшие некогда одной страной, под свою руку. Где лестью и посулами, а где силой оружия. Пока самостоятельность сохраняет тройка князей, воевавших на стороне пришельцев и миуры, остальные попали под стальную пяту Поднебесной империи, существенно прирастившей границы завоеваниями на востоке и севере. Есть над чем задуматься, случайно не с Нелиты ли растёт корень зла, столкнувший лбами драконов и лесных эльфов Иланты три тысячи лет назад? С чего бы истинным бросаться в бой против императора?

Андрей остановился, до озера осталась половина лиги. Тропа прижалась к речке. С левой стороны от тропы, раздвигала лесных великанов широкая, поросшая густой зелёной травкой, поляна. Именно на ней он встретил Атра и Лили. Сколько он живёт у лесного народа? Месяц, а такое чувство, будто всю жизнь. Будь его воля, он бы тут и остался, но интуиция подсказывала, что период относительного спокойствия заканчивается. Андрей присел на выворотень, через который он перепрыгивал четыре седмицы назад или шесть пятин, если считать по местному, в памяти всплыли не столь далёкие события.

*****

*тив - небольшой куполообразный домик, выращивается из магически изменённых растений. *листья - эльфы-рейнджеры.

*****

Андрей ковырнул носком сапога землю, встал с вывортня и прошёлся по поляне. Убитых им риксов давно обглодали местные падальщики, а муравьи зачистили остатки скелетов до зеркального блеска. Пройдёт немного времени, и эти молчаливые напоминания смертельной стычки уйдут в землю и покроются травой. Время. Андрей посмотрел в небо: как там родные? Тёмный диск Иланты кутался в кучевые облака. Давно ушло в прошлое стремление попасть на Землю. Сейчас он чаще думал о Ягирре и Карегаре. Как они? Непонятные томления и сны подсказывали ему, что не всё так просто нынче в отношениях родителей. В мыслях и думах о доме исчезли слова "приёмные" и "названные". Какие к Таргу названные, из того, что он узнал и понял здесь, самые настоящие. По-другому у драконов не бывает. В том то и дело, что у драконов, почему тогда мать всё время скрывала свою сущность, какие тайны она боялась поведать миру? А какие тайны скрывает он сам? Месяц "играть" дурачка дорогого стоит. Только результаты от игры получаются обратными от запланированных. Кудесники несколько раз порывались осмотреть татуировку подробно, пришлось крутиться ужом и придумывать причины и оправдания для отказов. Маги кивали головами, но, судя по их глазам, они не оставят своих домогательств.

Эваэль, похоже, догадывается о второй сущности гостя, иначе зачем он дал ему вываренный корень болотника для умывания? Болотник используют рейнджеры, чтобы убрать запах, а какой запах у него? То-то и оно, последнюю седмицу стал ощущаться запах ландыша и начала возвращаться магия. Последнюю прятать оказалось тяжелее всего. Щиты воли и разума не давали гарантии стопроцентного сохранения секрета, но приходилось надеяться, что деревенские кудесники не обратят на него пристального внимания и Лили не проболтается о случае у водопада. Неожиданно тогда получилось…

Лили сманила его в поход к водопаду, в доме начали закукливаться люмы*, и Атраэль отправил дочку наловить новых. Эльфы предпочитали использовать живые светильники, магическое освещение как-то у них не прижилось. Ушастики ловили на берегах водоёмов больших люминесцирующих гусениц и помещали их в плетёные из тонкой лозы сферы, которые подвешивали к потолкам и стенам помещений. Гусениц кормили свежесорванной травой и листьями, получая от них неожиданно яркий и ровный свет. Одна беда, служили живые светильники не больше трёх-четырёх недель, после чего начинали плести коконы и превращались в куколки, из которых через месяц вылуплялись громадные бабочки радужной окраски. Настало время трансформации из рождённых ползать в рождённых летать и в доме старшины.

Лили вручила Андрею большую корзину с плотной крышкой, свистнула Баюка и повела всю честную компанию навстречу приключениям. По пути к ловцам присоединилась Мимив, сделавшая вид, что ей по дороге с людьми. Баюк тут же спрятался за спину хозяйки и принялся жалобно поскрипывать хелицерами. Мимив фыркнула на паукообразного путешественника и, задрав хвост, побежала вперёд.

Андрей погладил вечно обижаемое кошкой создание, в сотый раз поразившись мягкости покрывавшей паукообразное существо шерсти. Шерсть псевдопаука приятно струилась между пальцами и потрескивала от электрических разрядов. Баюк вытянул лапки и, раскачиваясь из стороны в сторону, заскрипел от удовольствия. Кто бы мог подумать…

Когда Эваэль заявился в каморку Андрея и объявил о том, что совет разрешил последнему остаться в деревне, тот почувствовал, как с души отвалился тяжёлый камень переживаний. Из-за спины старого эльфа выскочила Лили, схватила спасителя за руку и потянула его на улицу, если таковой можно назвать широкую площадку между плотных переплетений корней мэллорнов, под которыми прятались жилища эльфов. Не успела девочка перешагнуть порог временного пристанища гостя лесного племени, как возле неё нарисовался громадный, высотой до колена малышки, паучара яркой, жёлто-красно-коричневой, окраски. Лили небрежно отмахнулось от шестиногого создания. Паук поджал лапки, плюхнулся на землю и жалобно запищал.

- Баюк! - грозно свела брови девочка, арахнид безвольно раскинул лапки в сторону. - Баюк, на таро уррат!

С крыши узилища спрыгнула ночная хвостатая посетительница, паук тут же перестал изображать из себя обиженного студня, вскочил на лапки и моментально взобрался на ближайшее дерево.

Оказывается, лесные жители специально разводили арахноподобных созданий, называемых наксами, получая от них тончайшую шёлковую ткань. Самки наксов плели каждую ночь своеобразные тонкие гнёзда или коконы-сумки, которые прикрепляли к веткам деревьев. Утром смотрители изгоняли "паучих" из мягких гнезд и складывали срезанные коконы в корзины. Вторым этапом было замачивание паутинного материала в специальных котлах, раскатка и прессовка между валками. На выходе получалась тонкая бесцветная ткань. Ткань сушили и подвергали варке с красящими веществами. Итоговый продукт шёл как на внутреннее потребление, так и на продажу, разлетаясь быстрее горячих пирожков в базарный день. Самцы наксов были меньше самок и куда как сообразительнее. Обычно их держали вместо собак, охраняющих дом и двор, но в хозяйстве старшины роль злобной собаки исполняла Мимив, от избалованного Лилиэль Баюка толку было мало.

Путешествие до водопада прошло в спокойной и, можно сказать, в дружественной обстановке, не считать же за драку выволочку, которую устроила Баюку Мимив, за то, что тот вспугнул из-под носа кошки крупного грызуна, чем-то напоминавшего короткоухого кролика. Андрей ловил светильники, а Лили кидала камешки в широкую заводь, показанные Андреем "блинчики" впечатлили девчушку. Эльфиечка подошла к воде и ковыряла палкой окатыши, выбирая плоские голыши. Мимив исчезла в неизвестном направлении, Баюк грелся на солнышке. Всплывшая у самого берега сине-зелёная крокодилья морда явилась для всех полной неожиданностью. Широко распахнулась громадная пасть, усеянная частоколом острых зубов. Речной монстр бросился на Лили, пронзительный визг разнёсся над рекой.

Андрей не успевал к застывшей в ужасе девочке. Время остановилось. Зависла в воздухе корзина с гусеницами, застыл на месте Баюк, перестал шуметь водопад. С вытянутой в сторону родственника крокодилов руки, сорвалась ветвистая молния. Монстра подбросило на месте, на поверхности заводи всплыло кверху брюхом несколько десятков рыб. Следом за молнией, перерубив его пополам, по зубастику ударила "секира". Дергающие лапками половинки подхватило течением, вода окрасилась красным.

Потом были море слёз и клятвенные заверения молчать о случившемся. Андрей долго сидел в сэттаж, проверяя внутренние хранилища маны и энергетические каналы. Убийство кворка* явилось неожиданностью не только для Лилиэль. Спаситель был ошарашен не меньше жертвы и спасённой эльфийки. У него начало получаться копить ману, особым количеством энергии похвастать было нельзя, но сам результат… Сейчас он был на том же этапе, когда сидел в зверинце Риммского короля. Неудивительно, что эльфийские маги ничего не видят, для его гигантских хранилищ использованная мана была каплей в море, конденсатом на стенках железнодорожной цистерны. Лишь бы Лили лишнего не сболтнула, а так лиха беда начало. Придёт время, он вернёт связь с астралом.

С магией вернулись чувства энергетических связей мира. Последние дни он не находил себе места, какая-то струна в душе звенела напряжённым гулом. Время… оно утекает словно вода между пальцев, интуиция и предчувствия говорили, что дни, отведённые для спокойной жизни, истекают. Последнюю седмицу из других деревень приходили гонцы и приносили с собой мрачные новости. На имперских рубежах активизировались орки. Было уже несколько крупных налётов вглубь ничейных земель. Драконов с серомордыми не было, но без одобрения имперских асталов они бы ни за что не сунулись за очерченную тысячелетиями границу. Император прощупывал обстановку.

Обеспокоенные эльфы поставили под копьё всех способных держать в руках оружие. Исключения не делалось ни для кого. Мужчины и женщины тренировались в обращении со смертельными игрушками всё свободное от работы время. Посланный в горы обоз привез десяток тяжёлых ганнеров, миуры решили не мелочиться на магических девайсах для союзников. Специальные бригады лесорубов отправились организовывать дополнительные засеки.

- Как у тебя с искусством убивать себе подобных? - два дня назад Эваэль вызвал Андрея на откровенный разговор. Эльф был чернее грозовой тучи и решил говорить без экивоков.

- Как посмотреть.

- Со всех сторон, - оборвал его старшина. - Я не прошу тебя сражаться за деревню, но тренировать молодёжь тебе вполне по силам. И не стоит делать постное лицо. Я был когда-то рейнджером и могу отличить дикого рикса от домашнего щенка. Ты на щенка никак не тянешь.

- Значит, я тяну на рикса?

- Нет, и на рикса не тянешь, - Андрей приподнял правую бровь. - Скорее, на убийцу риксов. Андрэ, я бы не стал просить тебя без крайней необходимости, но…

- Я согласен, тем более мне самому необходимо подтянуть форму. - старик хмыкнул.

- Спасибо.

- За такое не благодарят.

- Благодарят, ты мог отказаться и спокойно уйти, но решил остаться и помочь.

- Кого мне придётся тренировать? Хочу сказать, что с новичками связываться не буду.

- Кандидаты в листья, их возьмёшь? Сейчас у озера собираются воины и новики с трёх соседних поселений.

- Возьму, только как они отнесутся к тому, что их наставником будет какой-то шкас? - старшина задумался.

- Я поговорю с ними, и ты, хм, можешь не стесняться в средствах убеждения. И ещё, зайди к Атраэлю, он подберёт тебе настоящий клинок, а этот навоз, который был у тебя, отдай в переплавку.

Андрей, помятуя наказ Эваэля, не стеснялся. Листья собирались на берегу большого озера, широкие песчаные пляжи были идеальной площадкой для массовых тренировок. Молодые эльфы встретили синеглазого тренера неодобрительным гулом. Шкас не внушал доверия. Из двух десятков подопечных только два деревенских знакомца никак не показали своего недовольства. Ушастики уже сталкивались с недоделком и получили от него на орехи…

Андрей, копируя Берга, заставил всех проделать целую кучу гимнастических упражнений, проверил растяжку и координацию движений. Когда длинноухая молодёжь начала рычать от недовольства и высказываться в жёстком негативном ключе о методах недобитого в дугарии ублюдка, он взял в руки толстую палку и вызвал в круг троих добровольцев. Вокруг ристалищного круга собралась толпа, рейнджеры оставили занятия и пришли глянуть на поединок. Молодые олухи, поигрывая мечами, грамотно разошлись в стороны, беря шкаса в клещи. Тот стоял в центре круга, презрительно улыбался и постукивал себя деревяшкой по бедру. В следующий момент он носком сапога швырнул горсть песка в лицо первого противника, резко сместился в сторону, мягко отвёл от себя меч второго ученика и больно ткнул его торцом палки в живот. Эльф согнулся пополам и упал на песок. Быстрый, одним текучим движением переход в нижнюю стойку, и второй ученик полетел на землю от сильного удара под колени, будь в руках Андрея меч, кандидат в рейнджеры остался бы без ног. Эльф, получивший песком в глаза, свалился рядом со своими напарниками от удара в лоб. Опытные рубаки оценили мастерство человека и одобрительно улыбались. Андрей радовался в душе, весь спектакль он затеял как раз для опытных рейнджеров. Молодёжь всегда тянется за старшими товарищами, и от того как те поведут себя с наставником-шкасом, зависело очень многое. Воины высказали одобрение методам нового "тренера". Недовольный гул в рядах молодых кандидатов сошёл на нет. Дураков среди них не было, желающих получить палкой в лоб больше не нашлось. С этого момента все выкрутасы наставника, эльфы воспринимали со спокойствием слонов. Что развито у длинноухого племени, так это уважение к старшим, Андрей сумел показать себя таковым, и все вопросы отпали сами собой. Два дня он гонял молодёжь и в хвост и в гриву, сегодня его попросили поработать со "старичками".

Хватит предаваться воспоминаниям, время поджимает, нехорошо заставлять себя ждать. Андрей нырнул в речушку и тщательно натёрся болотником. Через пару минут он мчался к таёжному водоёму.

Пляж встретил его оживлённым гомоном и новыми лицами. Так-так, а это что за дамочки пожаловали?

*****

*люмы - люминесцирующие гусеницы, в некотором роде аналог земных светлячков, с одним существенным отличием - светоотдачу десятка гусениц можно приравнять к сороковаттной лампе накаливания. *кворк - крупное земноводное, хищник, занимает экологическую нишу крокодилов.

*****

Дамы были не одни. Какой дурак отпустит таких красоток в дикий лес, полный опасностей, без надлежащего сопровождения? Правильно, никакой.

Андрей встал за развесистыми кустами краснозевки, цветущие соцветия которой прекрасно скрывали его своими бутонами, и теперь, незамеченный остальными, он мог спокойно оценить обстановку.

Судя по тому, как прогибались перед прибывшими суровые воины лесного племени, те были птицами высокого полёта. Идущая впереди делегации высокая золотоволосая эльфийка остановилась возле десятника Эрмиэля и о чём-то его спросила. Воин низко поклонился и разразился целой речью, периодически указывая рукой на расположившихся в сторонке кандидатов в листья. Собравшиеся позади златовласки дамы и кавалеры внимали речам жителя леса.

"Удачно встали", - подумал Андрей, пересчитав визитёров. Эльфов девять душ, из них пять дам, считая с золотоволосой главой делегации, и семь человек. Среди людей было всего три дамы. Гостей пляжа объединяли высокий рост, кроме одной невысокой стройной эльфийки с волосами цвета расплавленной меди и ладной, резной фигуркой, бросающаяся в глаза аристократичность и мелькающие во взглядах искры превосходства над местным воинством. Все: что мужчины, что женщины, щеголяли в кожаных брюках и высоких сапогах со шнуровкой, слабая половина отличалась от кавалеров салатовыми блузами и такими же плащами. Представители сильного пола носили на плечах короткие кольчужки с начищенными до блеска зерцалами и перевязи с мечами, у пары пришельцев через грудь тянулись широкие ремни с ножнами для метательных ножей. Серьёзная компания. Главная эльфийка, выслушав Эрмиэля, кивнула и развернулась к свите. Среди гостей разгорелся оживлённый разговор. Жаль, с наблюдательного пункта ничего не слышно, так от любопытства сгореть можно.

Андрей перешёл на истинное зрение, в глазах запестрело от многочисленных артефактов и амулетов, искусно скрытых одеждами гостей. Оп-па*, прикольный финт ушами, у кого-то паранойя, осталось выяснить, у кого? Себя он к параноикам не относил, ну, не то чтобы совсем не относил, оправдывая скрытность необходимой предосторожностью, но чужаки… Показавшаяся в начале интересной компания нравилась ему всё меньше и меньше. А кому понравятся маги, закрывающиеся щитами воли и разума? Сплошные тёмные коконы вместо аур, видать, им есть что скрывать, и таких "темнологов", для ровного счёта, половина. Он провёл в лесном посёлке месяц и за всё время не видел ни одной закрытой ауры, не беря себя в расчёт. День сюрпризов какой-то, интуиция, предвещая неприятности, завыла бешеной кошкой с придавленным хвостом. Как бы узнать, водятся ли на этой планете пушистые северные лисички? Уж больно момент для визита песца подходящий.

С чего бы Эрмиэлю кивать на молодёжь? К бабке не ходи, рейнджер поминал одного чрезмерно прыткого шкаса. Да-да, знаменитость местного разлива, где ещё можно найти недоделка, обращающегося с режуще-колющими железками, как не всякий опытный воин может? Андрей тяжко вздохнул, а жизнь была так прекрасна! Одна античная земная богиня решила продемонстрировать свои обнажённые ягодицы, как бы ей намекнуть, что он не забыл сего чудного вида.

- Андрэ! - со стороны деревни на пляж выскочил Питэль, молодой кандидат в листья от приютившего Андрея поселения. - Тебя уже обыскались, я в деревню сбегал, а ты тут стоишь!

"Чтоб тебе провалиться!" - подумал Андрей, выходя из-за кустов краснозевки.

- Питэль, язык твой - враг твой!

- Как это? - удивился эльф.

- Так, к слову, видимо, молчать родители тебя не учили

Пришельцы и Эрмиэль услыхали возгласы несдержанного эльфа. Оживлённый разговор прекратился как по мановению волшебной палочки. Питэль развёл руки в стороны:

- Ну и ладно! Я люблю поболтать! -сарказма в словах собеседника он не уловил. Тридцать лет, а ума как у курицы.

- Значит, ты идиот! - прошептал Андрей.

Налетел легкий ветерок, его невидимые струи растрепали отросшие ниже плеч волосы шкаса и принесли с собой запах цветочного луга. Стоп, замерев на половине шага, он покрутил носом. Запах послужил детонатором для мысленного взрыва в коробке, именуемой черепком. Эльфы и люди, приехавшие на пляж в столь ранний час, приобрели другие черты. Они не пользовались соком болотника… Запах…, цветы и мускус, водная взвесь облаков, грозовая свежесть озона. Так пахнут драконы. Небом. Сколько их, вся свита или только отдельные представители, закрывшиеся щитами?

- Это он? По вашим описаниям, уважаемый Эрмиэль, перед нами должен был предстать боевой голем в полторы больших сажени высотой, - грудным голосом произнесла главная эльфийка. Андрей тряхнул головой, отгоняя одурь непрошенных мыслей. Пока он столбом стоял посреди широкой полоски песка, Магометы с длинными ушами решили сами подойти к горе.

- Мал золотник, да дорог!

"Извини, Питэль, придётся тебе потесниться. В компании идиотов прибыло".

В зелёных глазах эльфийки вспыхнула искра интереса, от сопровождающих её кавалеров повеяло угрозой.

- Твой язык, шкас, когда-нибудь загонит тебя на плаху.

- Обычно он помогает от неё отвертеться, - парировал Андрей. Он не мог понять своего состояния. Близость эльфов, да каких там эльфов - драконов, срывала тормоза и заставляла забыть об осторожности. Очередная его эскапада была встречена не столь благожелательно. Что-то в его поведении не понравилось высокородной.

- Госпожа, позвольте преподать недоделку пару уроков уважения? - подал голос один из свитских. Следовало ожидать, защитники интересов златовласки не дремлют и свято блюдут границы дозволенного, переступать через которые не позволено никому кроме особ приближённых, а синеглазая нелюдь к таким счастливцам не относится. - Я научу его кланяться. - Точно, недоделок не поклонился! Вольная жизнь с лесными эльфами, не заморачивающимися играми в высокородных и не гнущих друг перед другом спины, отучила Андрея от обращения с особами "высокого полёта".

- Пупок не надорви, - огрызнулся непочтительный шкас. Ох, права златовласка, плаха и топор палача заливаются по его голове горючими слезами. Самозваный учитель манер рыкнул, отодвинул рукой стоявшую впереди него невысокую, запримеченную некультурным варваром, эльфийку и резко прыгнул вперёд.

Двигался "учитель" быстро, он буквально размазался в воздухе в серую ленту. Отразив солнечный зайчик, сверкнул меч. Вспомнив спарринг с Ильныргу, который та устроила ему в последний день обучения в школе Берга, Андрей вогнал себя в транс, чувствуя, как от напряжения и сумасшедшего ускорения лопаются жилки в глазах, отпрыгнул высоко вверх и чуть в сторону, давая тем самым правой, оружной руке нужное место для короткого замаха. Защитник обиженных пронесся под ним, в следующее мгновение блюститель хороших манер, потеряв цель, резко остановился. Оголовье узкого эльфийского клинка, тюкнувшее здоровяка в лоб, было для него полной неожиданностью, тот успел среагировать на опасность, отклонившись назад, но недостаточно быстро. Для всех остальных шкас исчез в одном месте и возник в другом, а ринувшийся в драку могучий воин, подсвечивая здоровой шишкой на лбу, покачнулся и плашмя рухнул на песок. Пока компания пялилась на поверженного драчуна, Андрей быстрым движением вытер выступившую под носом кровь. На память, совсем некстати, пришло хокку, услышанное в прошлой жизни:

" Искрой ледяной

Вспыхнула луна

На стальном клинке"*

Акунин, как давно это было. Мама любила Акунина и героя его книг - Эраста Петровича Фандорина, зачитывалась его приключениями и расследованиями. Каждый день Андрею приходилось слышать отрывок из какой-нибудь истории. Сам он предпочитал читать Ильфа и Петрова, до дыр затер Стругацких, обожал историческую литературу. Борис Акунин ему не катил. Однажды он читал монографию о мечах, выпрошенную у Сергеича под честное-пречестное слово, что с книгой ничего не случится и она вернётся назад в целостности и сохранности. Сзади втихомолку подошла мама и назидательно прочла хокку Гинтаро Аоно. Андрей запомнил трёхстишие, надеясь, что когда-нибудь его вспомнит. Случай представился.

Поверженный недолго изображал из себя безвольную амёбу, одним движением он вскочил на ноги и зарычал, его аура полыхнула ослепительным светом, увеличившись в несколько раз. В глазах псевдоэльфа прорезались вертикальные зрачки. Твою мать, дракон!

- Твигар, не сметь! Если ты обратишься, то нарушишь мой вирк*, - повелительный окрик златовласки заставил взбешённого дракона умерить пыл.

Прошелестел меч, убираемый в ножны.

- Мы ещё встретимся…, - от дракона несло с трудом сдерживаемой яростью. Андрей почесался, и гормонами…

Дела-а, хвостатый парнишка собрался линять, страшный противник, как его остальные возле себя терпят. Он ещё никого не убил? Похвально, плохо, что жертва выбрана. От него же гормонами и линькой на лигу тянет и настолько сильно, что сорвало крышу даже у Андрея. Стало понятна некоторая неадекватность собственного поведения, отсутствие тормозов и раздражённость.

Эльфийка, но аромат полевых ромашек упорно говорил в пользу версии драконьего происхождения красавицы, повернулась к Андрею:

- Слова десятника оказались чистой правдой. Эрмиэль, приношу свои извинения, - она и десятник одновременно поклонились друг другу. Извинения даны и приняты. Урона чести сторон нет. Взгляд зелёных глаз вновь переместился на виновника потасовки. - Я предлагаю тебе присоединиться к вирк, что скажешь?

- Нет.

По тому, как округлились глаза у всех присутствующих на пляже, Андрей понял, что сморозил самую большую глупость, на которую был способен. На лице Питэля за какое-то мгновение сменилась целая гамма чувств, главным из которых было неверие. Как можно отказаться от такой чести? Свита обнажила клинки, рейнджеры на пляже качали головами и мысленно хоронили шкаса. Незнание обычаев и элементарных правил никого до добра не доводило. На таких мелочах сгорают опытные разведчики. Сейчас Андрей ощутил себя Штирлицем, которого замели в гестапо, а он сидит за решёткой, осматривает свою эсэсовскую форму, думает, где допустил провал, и периодически приглаживает волосы под будёновкой. Требовалось срочно спасать положение.

- Я не знаю, кто ты, что обозначает слово "вирк" и что кроется за твоим предложением. Я-то себя и свои навыки начал вспоминать шесть пятин назад, соглашаться на предложение, не зная, что оно обозначает, не в моих правилах.

Эрмиэль подскочил к драконе и горячо зашептал некоторые подробности из жизни синеглазого шкаса. Та слушала эльфа и бросала на Андрея быстрые взгляды.

- Андрэ, покажи! - Десятник ткнул себя в грудь. Понятно, гости хотят увидеть след дугара, их интересует восьмиконечный шрам от древесного щупальца. Этого добра не жалко, можно показать. Версия покатила на ура за исключением одного минуса, никто не потрудился объяснить значение коротенького слова.

Лесное воинство несколько расслабилось, но продолжало глядеть настороженно, они были в курсе официальных событий. Половина членов свиты делали брезгливые лица, рассматривая Андрея

- Ания, объясни, - небожительница сменила гнев на милость

- Хорошо, госпожа! - От свиты отделилась понравившаяся Андрею персона.

*****

Андрей к вирк не присоединился. Не потому что не захотел, а потому, что необдуманным отказом вывел свою персону за рамки приглашения, но как бы то ни было, слово прозвучало, и он присоединился к отряду княжны в роли самостоятельного и добровольного помощника. Не сделай он этого, тогда бы за его жизнь не дали бы и ломаного гроша. Драконы такого высокого положения и полёта не прощают прямого оскорбления, именно так, и не иначе. Будь на месте Илирры кто-нибудь проще, отказаться не составило бы проблем, но не судьба. Таким особам отказывать не принято. Прозвучавшее "нет" было списано на прорехи в памяти сбежавшего из дугара шкаса, что логически вязалось с воздействием на психику людей деревьев-химер. После того, как Ания описала значение коротенького слова, отмазаться стало сложнее, если быть честным, то совсем невозможно.

Короткое слово "вирк", оказалось, вобрало в себя несколько понятий и значений. С одной стороны оно трактовалось и имело те же значения, что старинный ирландский гейс и табу. С другой, оно являлоось испытанием, напоминая нечто вроде гранд-тура у старинных британских аристократов, отправлявших своих отпрысков по чужестранным землям. То бишь мир посмотреть и себя показать. С третьей стороны это была традиция, возникшая три тысячи лет назад. Согласно неё молодые Владыки Неба, готовившиеся принять служение клану или власть над ним же в свои когтистые лапы, проходили суровое испытание на зрелость и самостоятельность и долг не давал им права отказаться от оного. В данном случае госпожа Илирра приняла вирк, вобравший в себя все понятия одновременно. Она достигла возраста зрелости и должна показать на что способна. Князь Орой возлагал на дочь большие надежды.

От простого путешествия своеобразный экзамен отличался сонмом ограничений и запретов. Дракон, если он не обладал второй ипостасью, проходил испытание в одиночку, оборотни могли тестироваться в группе или идти как бы в одно лицо, но с группой сопровождения. Во всех случаях родителям запрещалось вмешиваться в дела родного чада и оказывать помощь - сам, всё сам. Слова сиды заставили шевельнуться пару мозговых извилин, кх-м, никто не мешал мамашам и папашам совершить пару элементарных подстав и внедрить в свиту сына или дочери нужных лиц. Как плетутся интриги всем прекрасно известно, вряд ли кто-то оставит родное чадо совсем без присмотра, тем более драконы. Андрей по себе знал, что такое птенцы. Тыйгу, Рари и Рури привязали его к себе крепче иной верёвки, а тут родная кровинка.

Вернёмся к квесту, то есть к вирк, что, впрочем, почти одно и то же. Во втором и третьем случаях начинали действовать дополнительные ограничительные барьеры. Группа не может состоять более чем из двух десятков членов. Во время испытания драконам запрещено принимать истинный облик и применять магию. Кто и как определил ограничения, никто уже не помнит, но следуют им неукоснительно, есть, правда, хитрая "вилка". В правилах ничего не сказано про магические артефакты и амулеты… В группу разрешено принимать не более пяти друзей или слуг, взявших на себя ваш вирк и долг следовать за другом или хозяином и неукоснительно исполнять все писаные, тем паче не писаные правила испытания, остальные члены команды приглашались в группу из встречных разумных. Ограничения по расовому признаку не допускались. Получить такое приглашение считалось великой честью. Люди и эльфы, прошедшие испытание вместе с драконами, обычно оставались при дворах Владык Неба, становились высокими сановниками и пользовались всеобщим уважением. Каждый новый член группы давал клятву не нарушать оговорённые правила. Отказаться можно было только по мотивированным причинам, иначе отказ считался оскорблением.

Из некоторых фраз эльфийки, слушатель выловил занятный факт. Квесты драконов активно воспевались бардами и менестрелями. Местные PRщики активно окучивали тему, повсеместно освещая трудности совместных походов, возводя непробиваемый ореол мужественности вокруг испытания. Как же, драконы терпят такие лишения, низводя себя до уровня простых смертных, что их тяготы просто не могут быть не воспеты и долг каждого разумного помочь им их преодолеть… и народ активно ловился на такую наживку. Кто-то, кто умнее, искал скрытый смысл между строк и делал свои выводы, но переть против системы не помышлял. Драконы, может, когтем не тронут, свои затопчут и не посмотрят.

Андрей внимательно выслушал Анию и задумался. Тот, кто придумал в княжестве Орой традицию "гранд-тура" и ограничил его клятвой-вирк-гейс-табу, был хитрой и гениальной личностью. В чём фишка? В том, что привыкший махать крыльями должен был топать ножками и топать довольно далеко и долго, маршрут путешествия лёгкостью не отличался. Верховой транспорт только добавлял пару сотен лиг пути и мозолей на задницах. У драконов в человечьем или эльфийском обличие они натирались точно так же, как и у остальных. Вторая сложность - налаживание взаимоотношений между всем многонациональным и многорасовым коллективом. Третья - нарушение клятвы-вирк хотя бы одним представителем группы ставило крест на всём испытании, начавший его возвращался в изначальную точку. Молодые драконы путём подобных действий проходили экзамен не только на зрелость, прочность и выносливость, что немаловажно, они проверялись как управленцы и администраторы. Управленец-дракон должен уметь ограничивать себя и свой нрав (тяжёлая проверка для молодого, взрывного характера), принимать решения в самых сложных обстоятельствах, налаживать взаимоотношения в разношёрстном коллективе, находить нужных членов или исполнителей в любом обществе и это маленькая толика того, что должен уметь и знать будущий вершитель судеб. Простая, но хитрая традиция вирк заставляла драконов выходить "в народ", что здорово играло на авторитет последних. Недаром за финишной чертой путешественников ждала целая комиссия старых летунов, скрупулёзно разбиравших все действия ата-вирк* (ата - взявший, ата-вирк - взявший испытание на себя) и его команды и принимавших решение об успешности квеста. От их слов зависело: может ли молодой соискатель считать себя взрослым и занять подобающее ему место или через три года ему суждено пойти в следующий поход.

Такой вот коленкор, обухом его через коромысло. Занесла нелёгкая княжну к эльфам. Андрей исподтишка оглядел свиту и прикинул свои шансы остаться инкогнито. Шансы были невелики. Венценосный родитель, если он не дурак, запихал в дочкину компанию пару верных соглядатаев, прослеживающих все контакты и каждый шаг поднадзорной особы, а то, что глаза у них наметаны на всё необычное можно было не сомневаться. Какая у них будет реакция на него предугадать трудно.

Рассматривая сиду, ковырявшую сапожком песок пляжа, он прокручивал ситуацию со всех сторон и каждый раз упирался в упругие ягодицы ветреной дамы, предпочитавшей прятать лицо и поворачиваться к людям задом. Как ни крути, жопа и не думала рассасываться. Княжна, вперив в него пронзительный взгляд, ждала ответа.

- Почту за честь присоединиться к вашему отряду, - поклонился Андрей драконе.

- Ты можешь ехать за моими сопровождающими, - бросила Илирра и направилась к троксам.

Одной фразой его ткнули мордой в песок. Не быть сопровождающим, не ехать с отрядом, а за отрядом. Как бы будь, но не мешай, вроде рядом, но не с нами. Андрей посмотрел на Анию и покачал головой. Эльфийка, уловив горечь и сарказм во взгляде шкаса, ничего не сказала, ей самой не нравилось решение госпожи, ограничившейся странной полумерой, совсем её не красящей. Свита потянулась за княжной.

- Выезжаем в поселение, после обеда направляемся в сторону астала Руигара. - приказала она, садясь в седло. Про шкаса временно забыто, дракона была свято уверена, что тот не потеряется.

Эрмиэль, проводив последнего трокса, подбежал к Андрею. Во взгляде эльфа читалась плохо скрываемая зависть.

- Повезло тебе! - тяжело вздохнув, сказал он. Вокруг столько достойных кандидатов, а дракона выбрала какого-то юродивого. Пусть тот управляется с мечом как бог, но ведь с первого взгляда видно, что недоделок.

- И не говори, - процедил "счастливчик", вздёргивая рейнджера за грудки. - И не говори, - эльф дёргал в воздухе ногами и безуспешно пытался освободиться из стального захвата, - Эрмиэль, скажи мне, кто у нас такой говорливый и не может держать язык за зубами?

Зависти во взгляде больше не было, теперь там поселился страх. Лицо Андрэ, перекошенное от ненависти и злобы, клыки вместо простых зубов в его рту и острые когти, впившиеся в шею, заставили эльфа трепетать от ужаса и проститься с жизнью. Шкас совсем не тот, кого они привыкли видеть и за кого он сам себя выдаёт.

- Живи, - отбросив завистника в сторону, Андрей сплюнул на песок. - Если бы ты знал, как ты меня подставил! - он закрыл глаза и мысленно сосчитал до десяти. Следует успокоиться, нельзя давать выход эмоциям. Нельзя! Чувствуя как выветривается дурь, навеянная гормонами Твигара, Андрей вытер взмокшие ладони о штанины, окинул взглядом замерших в ступоре эльфов, потом помог Эрмиэлю подняться с земли:

- Извини, - виновато сказал он рейнджеру и, не дожидаясь ответа, побежал в деревню.

Больше всех горевала Мимив. Кошка, предчувствуя разлуку, сидела у порога тива и жалобно мяукала тонким голоском маленького котёнка. Лили недалеко ушла от хвостатой питомицы, нос эльфиечки покраснел и распух, а глаза были полны слёз. Андрей прижал девочку к себе, и достав небольшой отрез материи, заменявшей ему платок, вытер малышке слезы.

- Лили, не стоит так убиваться, я ещё приеду к вам погостить.

- Обещаешь?

- Приложу все усилия.

Девочка отвернулась, она прекрасно разбиралась в тонкостях произнесённых слов. Приложить все усилия не значит приехать или обещать. Андрэ больше не приедет, просто он не хочет ей про это говорить!

- Лили!

- Ну и едь себе! - всхлипнув, она оттолкнула Андрея и выбежала из живого домика. Мимив кинулась было к хозяйке, но сообразив, что ей не до неё, вернулась к порогу и затянула старую волынку с жалобным мяуканьем.

- Андрэ, - откинув полог, в тив заглянул Артаэль, - Эваэль зовёт.

Деревенский старшина ждал его у крытой широкими листьями красного папоротника коновязи, рядом с ним вытанцовывал чёрный, как смоль хасс.

- Присядь, - старик указал рукой на толстый корень мэллорна, на полметра выступающий из земли.

Андрей послушно опустил пятую точку на указанную плоскость.

Эваэль достал из складок одежд какой-то кристалл и активировал непонятное плетение, Андрею показалось, что ему в уши напихали ваты, через несколько секунд неприятные ощущения прошли.

- Немой круг, - пояснил манипуляции старшина, - В дом тебя тащить было бы подозрительно, а так нас никто не сможет подслушать. Круг очень трудно засечь, разработка миур. - эльф усмехнулся. - Княжеским магам далеко до кошколюдок.

- Андрэ, - старик прищурился, - или лучше Керровитарр?

Андрей вздрогнул, он никак не ожидал настолько резкого перехода в разговоре. Чуть позже, в конце разговора, но не в самой преамбуле. Старик не глупец и наивно было бы с его стороны упускать с глаз такую приметную личность, как синеглазый шкас. Дед давно сделал выводы, но почему-то не решался их озвучить, видимо момент настал.

- Сейчас лучше будет Андрэ.

- Хорошо, пусть будет так, как ты хочешь, - Эваэль замолчал, о чём-то лихорадочно размышляя. - Замнём первую часть разговора, надеюсь, ты знаешь, что делаешь. Я о другом… - старик присел на второй корешок и начал вещать как он лично и всё свободное поселение благодарны ему за спасение Артаэля и Лили и просят принять в дар смирного, но очень резвого хасса по кличку Уголёк. К транспорту прилагается - старик начал загибать пальцы: две сумы перемётные с запасом провианта для ящера и всадника, два походных комплекта одежды, щит, два парных, длиной по девяносто сантиметров, меча, два бурдюка с водой, плащи, то же два. Любой лук из мастерской, на выбор. Пятьдесят стрел и прочая и прочая. Если брать всё предложенное, то следом стоит запускать отдельный караван с товаром.

От "прочего и прочего" он отказался, на немой вопрос старшины пояснил, что в лесу гораздо нужней трут и огниво, а в городе пара золотых. Предложенные в самом начале клинки, щит, лук и запасные комплекты одежды принимаются с благодарностью, мягкую рухлядь можно унести на себе или навязать на хасса, за провизию отдельный поклон. Эваэль выслушал доводы Андрея и согласно кивнул:

- Я так и думал. - В руке эльфа звякнул тугой кошель. - Здесь тридцать золотых. Возьми, отказа я не приму. И ещё, - словно фокусник он извлёк второй кошелёчек, размером поменьше. На раскрытую ладонь старика посыпалась россыпь камней, каждый из которых стоил по половине того кошеля, что драконий оборотень получил ранее. Заметив в глазах собеседника плотину, готовую прорваться потоком возражений, старшина убрал большую часть камешков, оставив пяток самых крупных. - Это от меня лично, прости, другого предложить не могу. Бери, не жмись, как кокетка на базаре.

Сравнение с барышней вызвало улыбку, Андрей протянул руку и забрал драгоценные камни. Старик прав, весят они немного и лишними не будут:

- Почему ты мне помогаешь?

- Не веришь в душевную доброту?

- Жизнь разучила.

- Гхм, жизнь такая штука, где-то она обучает, а где-то разучает, - Эваэль пару раз хлопнул ладонью по шее хасса. - Люди больше не верят в добрые порывы, им подавай материальное объяснения. Гхм, во многом они правы, наши поступки и устремления чаще всего продиктованы именно материальной стороной, - заметив, что собеседник чуть склонил голову влево и приподнял уголки губ в лёгкой улыбке, эльф закончил: - Мы ещё сочтёмся, как мне кажется, это не последняя наша встреча и кто знает, кто и кому останется должным?

- Спасибо за откровенность и за всё, что ты для меня сделал.

- Не за что, но в следующий раз держи себя в руках. Вирэль не сможет каждый раз подчищать память рейнджерам, к драконам и свите княжны его никто близко не подпустит. Держись от них подальше, не нравятся они мне. Княжне тут не место, папаша зря послал её в ничейные земли. - эльф понял, что сболтнул лишнего и замолчал.

- Спасибо за совет, - Андрей склонил голову вниз. Шпилька деда не пролетела мимо. Напорол он пляже, тут старик его переиграл.

На центральной площади посёлка начал собираться народ. Жители решили проводить княжну Орой. Вирк дело нужное, тем более, когда его взяла на себя венценосная особа, но скорей бы она уже убиралась подальше…

- Тебе пора, Атр принесёт сумы и оружие. Иди.

Андрей, ведя в поводу дарёного хасса, вернулся к тиву, возле которого его уже ожидали с перемётными сумами подмастерья кузнеца.

Через полчаса отряд княжны, вытянувшись цепочкой друг за другом, покинул свободное поселение. Уже перед самым выездом к Андрею подскочила Лили и протянула ему небольшую сумку.

- Андрэ, ты в тиве бритвенный набор забыл, растяпа. Деда нашёл и передал.

- Спасибо, солнышко, чтобы я без тебя делал? - Андрей, подыграв девочке, провёл рукой по подбородку и поискал взглядом старшину. Объект внимания поймал взгляд оборотня и коротко кивнул. В наборе, помимо опасной бритвы, конкурирующей по остроте со знаменитым "жилет", лежал правильный ремень, мыльный корень и ароматная эссенция, от которой на милю несло ландышем. Дед предусмотрел то, о чём он совсем не подумал. Пора начинать бриться… - До свидания!

*****

- Вирэль, зайдёшь ко мне через час, - Эваэль отловил в толпе мага.

- Хорошо, что-то срочное?

- Да, седлай своего трокса.

Ровно через час под корнями родового мэллорна старшины нарисовалась долговязая фигура главного поселкового мага. Вирэль привычно поклонился священному древу, дающему жизнь и приют семье старого эльфа, провёл рукой по толстому шершавому корню и остановился у порога. Заходить в дом без старика было чревато, лечиться потом от ран, оставленных когтями Мимив, ему совсем не улыбалось.

- Заходи, - послышался надтреснутый голос.

- Что думаешь? - наливая гостю ароматный чай из сбора лесных трав, спросил Эваэль.

- Он дракон, сомнений больше быть не может, - подхватив пиалу из обожженной глины и пригубив напиток, ответил маг.

- Тоже мне меллорн взрастил*, - усмехнулся старшина. - Я давно перестал сомневаться по этому вопросу. Ты мне о другом ответь…

- Он не играл Эв, Андрэ действительно не знал языка, а то, как он иногда путался в элементарных вещах, вообще не подлежит описанию. Сдаётся мне, что его действительно запихнули в дугар. Видел у него татуировку на плече?

- В том то и дело Вир, что за всю мою долгую жизнь я ни разу не слышал, чтобы драконов сажали в дугар. Ни разу! Что он натворил и почему император решил выбрать такое наказание…? Почему Андрэ скрывает вторую сущность и прячется под коконом щитов? И ещё эта сведённая татуировка… Собирайся!

- Куда?

- Поедешь к Великой Матери, - Эваэль открыл маленькую шкатулку и достал из неё небольшой информационный кристалл. - ЭТО отдашь лично в руки правительницы миур, скажешь, что от меня. Как активировать кристалл и пароль доступа она знает.

- Серьёзная каша. Ты уверен?

- Уверен, так же, как и в том, что император на нас нападать не будет. Ему нужные северные, загорные провинции князя.

- Хм.

- Не хмыкай. Ещё чаю?

- Пожалуй. Что передать на словах?

- Ничего на словах передавать не надо. Это не недоверие, я за тебя беспокоюсь, так ты целее будешь. Если правительнице что-нибудь понадобится, она сама у тебя уточнит.

- Когда ехать?

- Как допьёшь чай, а если серьёзно, ещё месяц назад надо было…

*****

Андрей погладил хасса по шее:

- Не отставай, Уголёк!

Чёрный как смоль четвероногий транспорт чуть повернул голову и скосил синий глаз на говорившего. Наездник сунул руку в перемётную суму и достал узкую полоску сушёного мяса. Резкое движение головой, громкий щёлк челюстей, ящер проглотил угощение.

- Хватит, потерпи до привала.

Андрей дотянулся рукой до надбровных дуг животного - одного из самых нежных и уязвимых мест бронированного чешуйчатого создания, и почесал хасса. Уголёк довольно хрюкнул и вывалил язык: точь-в-точь собака, млеющая под рукой доброго хозяина. Верховой ящер был удивительно добродушной тварью и никоим образом не походил на оставленного в Ортене Снежка. Чёрный цвет чешуи подаренного Эваэлем создания был как насмешка над этим весёлым когтисто-чешуйчатым "щенком".

- Вперёд! - хасс, выпустив когти, припустил вдогонку за основным отрядом.

Через два поворота лесной тропы показалась трокса Ании, степенно идущая за птицей Твигара. Эльфийка, заслышав лёгкую поступь ящера, поудобней перехватила арбалет со светящимся ровным матовым светом болтом, мало ли что, и обернулась. Завидев шкаса, она переложила оружие поперёк седла и отвернулась. Сида тяготилась навязанной ей ролью няньки недоделка и до дрожи в коленях, как и весь отряд, ненавидела его постоянные отлучки и отставания. Беспокойся ещё о недоумке…

Ания оказалась представительницей ветви эльфийского племени, расселившегося в невысоких холмах юга Оторна* и получившего название по имени центрального, самого высокого возвышения. По странному стечению обстоятельств холм назывался Сид. Андрей, когда-то изучавший английский язык, внутренне улыбнулся, слушая объяснения Эваэля о различиях между эльфами. Сиды или холмовики отличались от остальных длинноухих невысоким ростом и утончёнными фигурами, кожа у них была нежного шоколадного оттенка, ещё одним отличием были глаза - огромные и завораживающие. Жизнь в сумеречных подземельях наложила свой отпечаток.

- Не отставай, - не оборачиваясь, бросила девушка.

- Хорошо, - в сотый раз на день, буркнул Андрей. Твигар презрительно сжал губы в узкую полоску. Шишка на его лбу давно сошла, но дракон не забыл позора. Пока он принял на себя вирк Илирры, его можно не опасаться, но вот потом лучше не поворачиваться спиной… Парнишка не из злопамятных - отомстит и забудет. Полторы пятины прошло, а он всё не угомонится…

Ветер, разгоняя дневной зной, принёс с собой прохладу близкой реки. Почуяв влагу, троксы пошли быстрее. Уголёк был солидарен с пернатыми, прибавив ходу, он пристроился за птицей эльфийки.

Трокса Ании, словно голубка, при каждом шаге водила корпусом из стороны в сторону, вместе с трёхсоткилограммовой птахой совершала эволюции, затянутая в кожаные штаны округлая упругая попка сиды. Глаза Андрея, зацепившись взглядом за пятую точку наездницы, повторяли раскачивающийся маршрут.

Ания ощущала на себе заинтересованный взгляд шкаса, кончики её острых ушей постоянно вспыхивали бордовым цветом, но на каждый оборот назад наглец смотрел куда угодно, но только не на неё. Стоило отвернуться и всё возвращалось на круги своя, чужой взгляд тут же начинал сверлить спину. Эльфийка резко обернулась.

- Что смотришь? - накинулась она на Андрэ, который в этот раз не отвёл взгляд, продолжая спокойно смотреть на девушку.

- Ты красивая, - неожиданно ответил шкас, придержав хасса.

Ания покраснела как перезрелый турм*, приготовленные гневные слова застряли в горле. Всё, что она хотела высказать наглому недоделку, разбилось вдребезги, девушка сглотнула, ещё раз посмотрела на Андрэ и отвернулась.

Недоделок не насмехался и не врал, эльфийка умела читать по лицам, у неё были хорошие наставники. Два века, проведённые во дворце князя, где невозможно было увидеть настоящих лиц и чувств, которые были закрыты масками и личинами лжи и обмана, а под первым слоем оказывался второй, а то и третий и приходилось прилагать максимум усилий, чтобы понять настоящие чувства обитателя или гостя княжеских палат. Шансов отточить свои умения было предостаточно. Жизнь научила её читать каждый жест, взгляд, полутон в голосе и ещё десятки мелких деталей. В ситуации, когда аура собеседника скрыта щитами воли или замещена на чужую, а лицо соревнуется по неподвижности с камнем, она ловила каждый жест, слушала биение чужого сердца, обращала внимание на пот и подёргивание кожи, мелкие нервные импульсы, порой, выдавали собеседника с головой. Сам князь ценил её умение, на больших приёмах она следовала за властителем тихой тенью и оценивала, оценивала, оценивала. Оценивала всех, нашёптывая в горошину переговорника свои наблюдения. Порой ей было подвластно то, чего не мог сделать эмпат или псионик, ведь магия надёжно блокировала от посигновений на волю или вмешательство в чувства, тут-то власть имущие вспоминали о хрупкой Ании. Её не любили, но мирились, как мирятся с неизбежным злом.

В свиту Илирры Ания попала с подачи князя. Перед этим у него состоялись две беседы - тяжёлая с дочерью, которой не понравилась соглядательница и лёгкая с Анией, принявшей волю государя.

Илирра, пользуясь моментом и властью, совершила мелкую месть. Княжна приставила отцовскую прислужницу к странному недоделку, приказав быть дуэньей, пока тому полностью не вернётся память. А когда та вернётся? Быстрее ветер за макушку дерева зацепится. Сопровождающие, сведущие в дворцовых интригах, втихую хихикали и потирали ручки, гадая, как будет выкручиваться опальная прислуга.

А никак. Сида ещё в первый день сделала для себя несколько выводов, характеризующих подопечного с положительной стороны. Шкас, в этом не было ничего необычного, как и многие обитатели княжеских покоев носил несколько слоёв масок, за которыми скрывалась настоящая личность. Он был постоянно закрыт коконом щитов воли и разума, но большая древесная кошка со смешной кличкой Мимив, провожавшая его больше двух лиг и отставшая только после увещеваний животного Андрэ на берегу речки Ледянки, поведала Ании больше, чем могут сказать слова. Животных невозможно обмануть. А внучка эльфийского старшины и другие дети, махавшие уезжавшему нелюдю вслед? Княжна приняла проводы на свой счёт, жаль огорчать Илирру, она жестоко ошиблась, дети бежали не за свитой.

Надо сказать, Андрэ особых хлопот никому не доставлял, если бы не его постоянные отставания и отлучки, был бы совсем золотым. Три дня назад госпожа не вытерпела и высказала ему, что думает о таком поведении. Тот спокойно выслушал княжну, поклонился, виновато улыбнулся и спросил о причинах беспокойства. Не сама ли княжна сказала ему, чтобы он следовал за её отрядом? Он до этого момента считал, что правильно воспринял слова госпожи и нигде не перешёл дозволенных границ, следуя за свитой. Ни впереди, ни сбоку, а именно сзади, за последним троксом. Что до отлучек, так это его личное дело, он взял на себя обязанности арьергарда, и проверяет безопасность, следит, не следует ли кто втихомолку за принявшими вирк. Если княжна пожелает, он оставит эту затею. Илирра стушевалась, пенять шкасу оказалось не за что, со всех сторон он прав. Разговор, к вящему неудовольствию Твигара и пары его друзей, был замят.

Как хорошо было у дугария Руигара. Андрэ заявил, что с дугарами у него связаны не самые приятные в жизни воспоминания и целый день, не показав носа, тихой мышкой просидел в походном лагере.

Готовил он себе сам, за прошедшее время шкас так и не сошёлся накоротко ни с одним членом отряда. Княжна пустила дела на самотёк, наблюдая, как будут реагировать остальные на неприятное соседство и как поведёт себя синеглазый. Тот, казалось, нисколько не обеспокоился сложившимся положением. Стоило объявить ночной привал, Андрэ тут же исчезал минут на двадцать-тридцать, появляясь недалеко от лагеря с подстреленной дичью. Потом он разводил костёр и занимался хассом, натирал ящеру чешую маслом и выковыривал из когтевых пазух на лапах зверя мелкие камушки и грязь. Закончив дела и установив палатку, Андрэ начинал священнодействовать, по-другому Ания сказать не могла. Запахи, доносящиеся от его небольшого костерка, не одну её заставляли глотать слюнки. Может шкас и потерял память, но готовить он умел.

Синеглазый был загадкой для сиды, впрочем, не только для неё. Илирра не была круглой дурой, унаследовав от отца острый ум и наблюдательность, с каждым последующим днём, глядя на подопечного отцовой прислуги, она хмурилась всё сильнее и сильнее.

Андрэ явно не от сохи оторвался. Когда вирк привёл отряд во второй человеческий посёлок, Ания, а следом госпожа, обратили внимание на поведение и манеры шкаса за столом придорожного трактира. Не каждый высокородный мог так пользоваться ножом и вилкой. Андрэ ел аккуратно нарезая кусочки мяса с кровью, нож и вилку он держал с лёгким изяществом. Наработанная моторика движений говорила, что он привык питаться именно так. После еды, он механически промокнул губы поданной разносчицей салфеткой, точь-в-точь князь Орой в человечьем обличье. Простолюдином тут не пахло. В копилку наблюдений, звякнув протяжным звоном, упал ещё один факт. В тот же день она пополнилась дополнительной парой "монеток". Синеглазый опустошил свой кошель, купив у букиниста несколько дорогих томов о магии, хоть магии у самого было с гулькин нос. Для чего ему нужны эти самоучители? Проезжая мимо лавки музыкальных инструментов, он резко осадил Хасса и уставился на тайр*. Через час хасс недоделка нагнал основной отряд, к седлу Уголька, оправдав ожидания сиды, был приторочен чехол с музыкальным инструментом. И где это крестьян обучают музицированию? Третий вечер от костра Андрэ, помимо запахов, вышибающих слюну, доносилось бренчание тайры. А искусство боя? Твигар до сих пор риксом глядит на своего обидчика.

"Красивая", - подумала Ания, скептически относившаяся к своей внешности. Никто, никогда из простых смертных не говорил с ней так.

- Ты вправду считаешь меня красивой? - придержав троксу, спросила девушка. Гуга, раздражённая резкой остановкой, гневно курлыкнула. Ания, поправив выбившийся из косы медный локон, ослепительно улыбнулась, - А кто красивей, я, Делия или госпожа?

Андрэ не попался на уловку, он свесился с седла, сорвал крупный полевой цветок и преподнёс его сиде. Ания машинально взяла Серебринку и застыла, широко раскрыв глаза, глядя на спину удаляющегося человека. Многоликая, он что, безумец? Богиня всемилостивая, что она наделала?

- Ания Серебряная, тебе сделали предложение? - из-за спины показался ухмыляющийся Твигар.

- Это просто цветок.

- Расскажи об этом детям. Красивая будет сказка: "Мне подарили Серебринку. Я приняла предложение тупого шкаса". Ха-ха-ха!

- Заткнись!

- А то что? Оторвёшь мне голову?

Ания резко дёрнула повод. Выдрессированная трокса, махнув коротким правым крылом над головой мерзавца, моментально развернулась. Твигар, спасаясь от удара, способного лишить жизни человека, отклонился в сторону и вниз, его трокса боком наскочила на птицу обидчицы.

- Сучка! - выхватив кинжал из набедренных ножен, выпрямился в седле дракон и чуть не поперхнулся языком. В пряжку его поясного ремня упёрся тонкий дротик со светящимся магическим наконечником, одно неосторожное движение и взрыва не избежать.

- Зачем мне твоя голова? Дёрнешься, и твои висюльки узнают прелести свободного полёта.

- Ты чего творишь?!

- Заткнись! Ещё раз повторить? Твои мозги всегда были не на том месте, Твигар. Сейчас ты поедешь к остальным и будешь делать вид, что ничего не произошло, иначе всё княжество узнает, что тебя уделала баба! - сказала Ания. На лице оборотня мелькнула тень сомнения, но вариантов не было. Думал он не долго.

- Хорошо. Убери дротик.

- Извинись за сучку.

- Стерва!

- Молодец, я такая! Я жду!

Дракон извинился. Ания убрала дротик.

- Ты серьёзно думаешь, что тебе это сойдёт с рук? - спросил Твигар, отъехав подальше.

- Вызови меня на поединок.

- Сумасшедшая!

- Минуту назад ты говорил, что я стерва.

- Что тут происходит? - Ломая кусты, на поляну вышла птица княжны с хозяйкой, восседавшей в седле. - Твигар, ты преподнёс Ании Серебринку? - спросила она, заметив в руках сиды смятый цветок, который та так и не выбросила.

- Это не я.

- А кто?

- Спросите у Ании, ваша светлость, - Твигар издевательски ухмыльнулся.

*****

*турм - фрукт. Созревший турм имеет яркую бордовую окраску. *тайр - дословно "женское тело". Струнный музыкальный инструмент, напоминает всем знакомую классическую гитару-семиструнку.

*****

Опять он сделал что-то не то. Андрей не переставал корить себя. Тарг, сколько можно ловиться на собственной глупости. Надо было поинтересоваться у кого-нибудь о цветах. Может у них не принято дарить девушкам цветы? За месяц, проведенный среди эльфов, он ни разу не видел ни одного букета и ни один эльф не дарил женщинам цветы. Хотя не факт, что сравнение с лесными эльфами применимо к холмовикам или драконам. У лесных эльфов цветов хватает в поселении, все срединные и верхние ярусы мэллорнов заросли различными цветами, без накомарника на средний ярус лучше не пониматься, в противном случае никто не гарантирует, что одна-две пчелы не ужалят тебя в руку или лицо. "Народ малюток", обитающий в дуплах мэллорнов, был чрезвычайно злобен и агрессивен.

Ания была просто сражена наповал его выходкой, а какие у неё были удивлённые глаза! Андрей непроизвольно улыбнулся, красивые глаза…

Так, за думами о приятном и не очень, наездник не заметил, как Уголёк остановился у берега горной реки, в этот момент всадника можно было брать голыми руками, тёпленьким. Ушедший в себя Андрей наверняка не среагировал бы на сигнал сторожевой "паутины". Выше по течению на берег реки вышли свитские княжны, среди компактной толпы мелькала златовласая макушка хозяйки бродячего балагана. Дракона что-то активно обсуждала с сопровождающими. Обычно спокойная Илирра размахивала руками подобно мельнице. О чём спор расслышать не удалось, громкое журчание воды и шум перекатов заглушали остальные звуки. Нехай с ними…

Андрей расседлал Уголька, хасс, привыкший к гигиеническим процедурам, тут же плюхнулся на землю, всем своим видом говоря, что готов к натиранию чешуи маслом.

- Обождёшь.

Глядя на хозяина, скашивающего небольшим серпом траву на прибрежной полянке и складывающим её на место установки палатки, хасс обиженно порыкивал. А как же он?

- Не рычи, - "косарь" обернулся к обиженному транспорту. - Сейчас поставлю палатку и займусь тобой.

Завершив свои дела и натерев ящера, Андрей распаковал одну перемётную суму и достал из неё свёрток, в котором лежал пучок длинных белых волос, надёрганных из конского хвоста и зачарованных на крепость, кованные рыболовные крючки, несколько поплавков из лёгкой древесины, напоминающей пробку, две тонкие полоски нарезанного свинца для грузил. Удилищ вдоль реки растёт с избытком - выбирай на вкус. Соорудив нехитрую удочку, он прошвырнулся по небольшой рёлке, добычей рыболова стал целый холщовый мешочек личинок и червей из-под перевёрнутых коряг и раздробленных пней.

- Рыбку будешь? - спросил Андрей Уголька. Ящер не шевельнулся, но в его взгляде можно было прочитать ответ, что будет, и побольше. Проглот он был ещё тот. - Понятно, всё бы тебе жрать. Ну, ловись рыбка больша и мала.

*****

С сухим щелчком треснула ветка, лёгкая, осторожная поступь говорит о принадлежности к женщине. Андрей, не обращая внимания на посторонние звуки, смотрел на танцующий поплавок. Есть поклёвка, пробитый синим пёрышком трокса поплавок резко ушёл под воду, подсечка и рыбёшка бьется в руках рыболова. Насадив, похожую на форель добычу на кукан, где болтыхалось уже полтора десятка её товарок, Андрей обернулся. Ания, ты ожидал кого-то другого?

Сида стояла, смиренно опустив голову и уперев взгляд в землю, легкий ветерок, играя полами зелёного плаща, не забывал трепать медные кудри. Тонкие пальчики эльфийки, сжимая изломанный цветок, который ей подарил Андрей, нервно подрагивали. Ания повела левым плечом и вскинула голову, видок у сиды был ещё тот, словно её пыльным мешком из-за угла по голове двинули, в зелёных глазищах боль и тоска, страх и надежда.

- Я не могу принять твою Серебринку, Андрэ, - надтреснутым голосом сказала эльфийка, протягивая ему увядшую красоту.

Цветок, в нём причина, предчувствия не обманули. Серебринка, вот как ты называешься! Название соответствовало живым аналогам того, что сейчас было в руках Ании. Когда-то это был ярко-синий цветок с широкими серебристыми прожилками на лепестках, солнечным центром и полностью серебряной ножкой, теперь лепестки померкли, напоминая грязную лужу в которой отражается небо. Недаром эльфы не дарили девушкам цветов…, можно отдать голову на отсечение, цветы служили предложением. Иначе, почему сида так нервничает? Не может… В груди Андрея поселился холодный комок сожаления и тоски, он смотрел на поникший символ предложения руки и сердца и не решался забрать его у побледневшей девушки, неожиданно поняв, что совсем не хочет этого делать. Ания нравилась ему, она не была краше остальных женщин из свиты княжны, но было в неё что-то такое, что заставляло думать о ней и… Помимо воли руки Андрея протянулись вперёд, на мгновение сжали узкую горячую ладошку эльфийки, и Серебринка перекочевала к нему.

Цветы, они во всех мирах были символом любви, но здесь их магическая красота воспринималась гораздо шире. Андрей посмотрел на изломанный цветок, ничего не скажешь, настоящий символ. Его любовь была так же изломана. Злодейка-судьба жестоко посмеялась над ним, лишив Поланы и обманом отобрав Фриду, пусть вампирша не заняла в сердце того места, которое занимала Полана, но она была настоящим светлым пятном в его жизни.

Андрей видел, как с плеч Ании спала невидимая тяжесть, сида облегчённо вздохнула, щёки девушки порозовели, но зелёные глаза эльфийки по-прежнему не думали избавляться от грусти. Не может…, груз, который Ания сбросила с себя, лёг на Андрея, он погладил цветок и прикрыл глаза, только сейчас осознав, что… Но кто она и кто он? Какая может быть любовь? Простая, какая, наверно, бывает у многих - обычная любовь с первого взгляда.

- Я понимаю, - тихо сказал он. Возможно, своим поступком он сломал эльфийке жизнь.

- Спасибо.

Андрей хмыкнул - за такое не благодарят, хотя, по местным обычаям, может, ещё как благодарят.

- Княжна из-за этого изображала мельницу?

- Госпожа имеет право изображать что угодно, - в голосе сиды прорезался ледок.

- Пусть, мне, в принципе, без разницы, что или кого из себя изображает её светлость. Тебе что-то грозит?

- Да, меня могут удалить от двора князя, как запятнавшую честь д… э-э-э, бросившую тень на репутацию госпожи.

- Сурово, расскажи, почему княжна хочет поступить так? Твоей вины в случившемся нет, Серебринку ты, не подумав, взяла, - в Андрее проснулся следователь и аналитик в одном лице, разрозненная мозаика начала собираться в некую картинку. Не хватало пары фактов, чтобы собрать изображение полностью.

- Это её полное право.

- Никто не сомневается в правах Илирры.

- Княжна имеет некие основания не любить меня, больше ничего добавить я не могу, - сказала Ания.

- А хочешь, я добавлю? - спросил Андрей, указывая эльфийке на выбеленную водой и солнцем корягу. Ания села на удобный толстый корень, сложив ладошки на коленях.

- Будет интересно выслушать.

- А ничего интересного. Тебя вывели в тираж. Илирра оказалась очень умной штучкой, снимаю перед ней шляпу, - чёрные, соболиные брови сиды взлетели вверх, про шляпу она слышала впервые. - Причины нелюбви княжны к тебе, или предположения о причинах оной я скажу чуть позже, а пока остановимся на факте приёмки в отряд обидчика Твигара. Я о скромном себе. Думаю, моя персона стала интересна Илирре не в последнюю очередь именно, чтобы ударить по тебе. Княжна намеренно пригласила меня в вирк и оставила за рамками отряда. Разумный ход, таким образом была создана внешняя точка напряжённости. Не секрет, что коллектив лучше всего спаивает наличие внешней угрозы или неприятный для всех членов маленького мирка и коллектива раздражитель. Весь отряд стал смотреть на меня как на пария. Чтобы недоумок, которого приютила Илирра, не натворил дел к нему прикрепляют чуть ли не персональную няньку. Ситуация не на какие думы не наводит?

- Продолжай.

- Продолжаю, тут же формируется группа из друзей Твигара или его сторонников, недоделков не любят везде, нет ничего удивительного, что поражение дракона они восприняли как личное оскорбление, но лезть в бутылку не собираются. Твигар должен сам разрешить вопрос и защитить, как ему кажется, поруганную честь. Закрепление за шкасом няньки привело к тому, что неприязнь автоматически перекинулась на невольную дуэнью. Психологически всё продуманно верно, оставалось изредка подогревать неприязнь. Здесь я совершил ошибку во время устроенной мне показательной выволочки, не следовало давать укорот её светлости, но дурную натуру только могила исправит, - сида, откинув с глаз брошенную ветром прядь волос, улыбнулась. - Мелкие шпильки в последующие дни довершили сделанное, свита поняла, что я лишнее звено и только слово княжны сдерживает её от изгнания недоделка. Эффект был достигнут и закреплён. Переходим к тебе. Ты не приняла участия в молчаливой травле шкаса, я не задаюсь вопросом "почему?", твоё неприятие позиции остальных стало противопоставлением всему коллективу. Ко всему прочему княжна умело подогревала амбиции Твигара и Делии, теперь для травли было две мишени. Мужская часть вирка сконцентрировалась на мне, леди объявили обструкцию тебе, я не прав?

- Прав, пока в твоих умозаключениях нет разночтений со сложившейся ситуацией

- Спасибо на добром слове.

- Всегда, пожалуйста.

- Ладно, любезности в сторону, теперь Илирре оставалось дождаться, когда ты совершишь какую-либо ошибку и я, к великому моему сожалению, предоставил ей великолепный шанс взять тебя за горло.

- Я сама…

- Что сама? Взяла Серебринку? - перебил Анию Андрей. - Не смеши моего хасса, ты просто не ожидала от меня подобной выходки, в княжеских покоях такое не принято.

- Что есть, то есть.

- Мы отошли от темы, - Андрей подобрал брошенную на землю удочку, покопавшись в мешочке, достал из него жирную личинку и насадил её на крючок. - Княжна напоминает мне рыбака, - поплевав на наживку, он забросил её в воду. - Терпеливости Илирры можно позавидовать, забросив наживку, она, как истинный рыбак, ждала поклёвки, между делом не забывая осторожно подогревать страсти в команде поддержки.

- Интересное сравнение, - Ания оставила широкий корень и села на берег рядом с Андреем.

- И стоило рыбке зазеваться, как её умело подсекли, - плавный рывок и в руках рыбака бьётся очередная неудачница. - Теперь о причинах нелюбви, - Андрей снял рыбёшку, поправил наживку, не забыв плюнуть на наполовину объеденную личинку, и задал сиде вопрос, - Ты давно знакома с княжной?

- Я двести лет живу при княжеском дворе, Илирра никогда ни с кем не водила дружбы, - девушка склонила голову к левому плечу. - Не сказала бы, что мы с княжной были особо близки, но при встрече здоровались, - осторожно добавила она.

- Как и предполагалось… Оп-па, - крупная рыба, не пожелавшая быть насаженной на кукан, сорвалась с крючка и плюхнулась в воду. На крючок была насажена новая личинка и отправлена добывать ужин сгубившему её драконьему оборотню. - Значит, ты можешь отличить настоящую дочь князя от двойника? Нет? - Андрей посмотрел сиде прямо в глаза. Девушка молчала, но ему и не требовалось ответа. - Можешь не отвечать, причин нелюбви может быть две, поправь меня, если я где-то ошибусь. Элементарная слежка за любимой дочкой государя по просьбе самого монарха, причём об этой слежке княжне было объявлено в открытую и вторая причина: перед нами не княжна. Тогда становится понятным, почему от тебя желают избавиться. Двойник понимает, что ты можешь разоблачить её перед остальными и пытается отвести от себя угрозу, грязными, но эффективными методами. - Резные ноздри эльфийки затрепетали от частого дыхания. - Не стоит, - предупредил Андрей Анию, потянувшуюся рукой к бедру. - Убить ты меня не сможешь, а я тебя вполне. - Удилище в его руках выстрелило толстым концом в сторону сиды, остановившись в паре миллиметров от её лба, девушка запоздало отпрянула назад. - Если ударить ниже, то ломается переносица, в зависимости от силы и угла удара, можно вогнать кость в мозг. Судя по твоей реакции, догадалась ты давно, а псевдокняжна догадалась, что ты догадалась, а ты догадалась, что она догадалась: о какой круговорот догадок в природе получается, но личные домыслы остались при тебе.

- Ты готов убить понравившуюся тебе женщину? - отряхнув плащ и штаны, задала неожиданный вопрос Ания, окинув взглядом невозмутимого собеседника, она уселась на место.

- Нет, - честно ответил Андрей. - Но и себя убить не дам, у меня есть настоящий Вирк, с большой буквы, умереть, не закончив его, непозволительно! - девушка широко распахнула глаза и по-новому взглянула на говорившего, отрывшегося ей с неожиданной стороны.

- Но как ты догадался?

- Глаза даны, чтобы видеть, а голова не только чтобы в неё есть. Не секрет, что в любой момент может начаться война. Будучи во втором посёлке, я внимательно выслушал все новости из большого мира. В княжестве было несколько нападений на торговцев из империи, в Дарийском университете неизвестные избили имперских студиозусов. Император никогда и никому не спускал с рук нападений на своих граждан. Вполне возможно, что нападения организованы сторонниками империи, но служба безопасности княжества, если верить слухам, никого поймать не смогла. У северного соседа теперь есть причина наказать наглецов, на мелочь он размениваться не будет. В этот момент князь отправляет дочь в вирк. Что это, глупость или отвлекающий манёвр? Я склонен считать, что второе, но меня смущал тот факт, что дракон отправил птенца в район, где в любой момент может начать литься кровь, эльфы и люди в ничейных землях строят засеки, закупают у миур тяжёлые ганнеры и обкладывают все подходы к горным крепостям разрыв-камнями. Странное решение, совсем не вяжется с любящим родителем. Я начал искать несоответствия и причины. Первое несоответствие выплыло на второй день. По разговорам свиты, Илирра была очень близка с Руигаром, а тут все стали свидетелями прохладной встречи и расставания, совсем не похоже на расставание влюблённых. Меня не обманули слёзы на глазах вернувшейся от наместника княжны, актрисы в театре играют куда правдоподобней. Поглядеть бы ещё на Руигара.

- Именно после этого ты взял на себя обязанности арьергарда? - Ания кинула мелкий камушек в воду, быстрое течение тут же поглотило и его и не успевшие разойтись в стороны круги от падения.

- Именно.

- Какой вывод последовал после обнаружения отсутствия слежки?

- Сказать, что слежка отсутствовала совсем будет неправильно. Птицы с магическими ошейниками летают над отрядом постоянно, а так, да, никто не тропит следы. Не мог князь Орой ограничиться птицами, оставить дочь только с соглядатаями было бы верхом безрассудства. Есть ещё несколько мелких фактов и наблюдений, ложащихся в общую схему и позволяющих сделать определённые выводы касательно "княжны". Два дня назад я вычитал в одной купленной книге методику так называемой замены ауры, придуманную две тысячи лет назад в Имперском Университете Магии, там же описывалось, как определить замену. Десять пунктов, по трём из них, при детальном рассмотрении, определялась наведённая или заменённая аура, я не поленился и перепроверил три раза. Если Илирра пошла на испытание, то зачем ей маскировать свою ауру? От кого ей скрываться? Мне непонятно, зачем? Зачем нагромождать такую сложную схему? В том, что вирк является операцией отвлечения как раз ясно, отряд - это элементарная подстава, но от чего отвлекать и зачем подставлять и кому самое главное, неясно.

- А по-другому быть не может?

- Кто его знает, я не могу заглянуть в мысли князя. Что им задумано на самом деле останется покрыто мраком. Поиск контактов с миурами не основная задача твоей подопечной. Чему ты удивляешься? Девочка демонстративно встречается с торговцами и контрабандистами, имеющими выход на кошколюдок, что поневоле догадаешься о цели вояжа. Правда она впустую мечет бисер перед купцами и тёмными дельцами, те ни за что не сдадут свои входы-выходы. "Живущие ночью" Великой Матери убивают всех предателей. Проще организовать прямое посольство. Я понимаю, что кошколюдки три тысячи лет не имели дел с власть имущими драконами и сбивали всех владык неба, приближающихся к их землям, они не признали ни императора, ни князя, но нынешняя ситуация может заставить их пойти на диалог. Если рухнет княжество Орой, Великая Мать окажется один на один с нукерами императора, не забывшего древнюю оплеуху. - Эльфийка молчала, глядя на Андрея задумчивым взглядом, многочисленные сполохи на ауре Ании свидетельствовали о напряжённой работе мозга. Сейчас она анализирует его слова и расставляет впечатления от разговора по полочкам и по значимости. Нет никаких сомнений, что его "измерили" со всех сторон и обрабатывают полученную информацию по всем параметрам.

Клев прекратился, мелкие водовороты гоняли поплавок по заводи, но ни одной поклёвки последние пять минут не было.

- Можно мне попробовать? - прервала молчание Ания, стрельнув глазами на удочку.

- Пожалуйста, сейчас сменю наживку.

- Я сама, - сида отобрала у него мешочек и долго ковырялась в нём, выбирая самую аппетитную, с её точки зрения, рыбью закусь.

Насадив на крючок здорового красного червя, она смачно плюнула на наживку и закинула удочку. Через полминуты поплавок резко ушёл под воду, удилище выгнулось дугой. Андрей вскочил на ноги:

- Выводи, выводи её. Плавно, не дёргай удилищем, оно не зачаровано, - принялся он давать советы.

- Не мешай, - отмахнулась эльфийка. - Врёшь, не уйдёшь!

Крупная рыбина упорно не хотела сдаваться, удилище трещало, но держалось. Андрей, заламывая руки, прыгал вдоль берега, Ания по колено вошла в реку, вода возле её ног взбурлила, девушка плавно потянула удилище к берегу. На скользкие камни бухнулась крупная, килограмма на четыре, полосатая рыбина, похожая на щуку. Эльфийка одним прыжком выскочила на берег, подхватила круглый булыжник и опустила его на голову речной хищницы.

- Новичкам везёт, - буркнул Андрей.

- Чупки, которых ты рыбалил, всегда прячутся при появлении орш, - подхватив рыбину за жабры, сказала Ания, - а орши падки на красное. Красная тряпка, кусочек мяса, червяк, им без разницы.

Утёрла нос, ничего не скажешь. Одним предложением и одной рыбкой, посрамив весь его рыбацкий опыт и улов. Андрей рассмеялся, глядя на него, рассмеялась Ания, звонкий перелив двух голосов, разлетелся над рекой.

- Андрэ? - утерев выступившие слёзы, сказала сида.

- Да?

- Я не умею готовить рыбу.

- Ну, это меньшее из зол, что-нибудь придумаем, - улыбнулся Андрей. Ания не промах, ишь, как ловко подбирает к нему ключики.

Чупки достались Угольку, а орша была выпотрошена, набита болотным луком, обсыпана солью и натерта аналогом перца, после чего завёрнула в лист речного лопуха и закатана в толстый слой глины. Глядя на манипуляции Андрея, Ания удивлялась, а зачем ещё и глина? Кто её теперь есть будет? Он успокоил эльфийку, мол, сама и будешь и пальчики оближешь, поверь моему опыту. Сида скептически оглядела здоровенный комок глины, помещённый в костер, но от дальнейших вопросов воздержалась. Повару виднее.

*****

- Андрэ, там ещё остался кусочек?

- Нет, мы всё подмели. Как рыбка?

- Божественно!

- Представь, как тебе сейчас завидуют в отряде. Думаешь, я не замечал ваших голодных взглядов?

- Да уж. Уф, - Ания, откинувшись назад и облокотившись локтями на специально подставленное седло, распустила верхнюю шнуровку походной блузы, пламя костра высветило тёмную ложбинку между грудей.

Андрей отвёл взгляд. Он видел сиду обнажённой, дамы не чурались искупаться, если привал объявляли возле реки или озера, они не стеснялись собственных тел и не страдали ханжеством с излишней скромностью, но это было совсем не то, что сейчас. Купание воспринималось как-то естественно, обыденно и не вызывало особых реакций, а сейчас ложбинка была настолько манящей и эротичной, что кровь начинала бежать по сосудам с утроенной скоростью.

- Андрэ?

- Да?

- Можно тебе задать один вопрос?

- Валяй, - лениво махнул рукой Андрей. Умятый в один присест ужин из запечённой в глине рыбины вызвал сонливость и благостное расположение духа, которое не мог поколебать и конец света, вздумай тот наступить.

- Кто ты?

Благодушное настроение слетело моментально, помахав на прощание кисточкой. Невинный с виду вопрос оказался страшнее конца света.

- Я это я, есть какие-то сомнения? Киньте в меня камень, если я это не я, а кто-нибудь другой!

- Исчерпывающий ответ, как говорят пираты южных морей: за чужие тайны плата зубы и жизнь. Так?

- Как говорят в далёких странах: меньше знаешь - крепче спишь! Не вороши берлогу беркса* и не придётся убегать сломя голову.

Сида выпрямила спину, языки пламени, отражаясь в её зелёных глазищах, выплясывали потусторонний, завораживающий танец. Андрей залюбовался правильными чертами лица и чувственными, пухлыми губами. Любование любованием, но осторожности он не терял.

- Ты не похож на шкаса. Недоделков не обучают бою на мечах, у тебя повадки высокородного и дугар не лишает памяти настолько избирательно.

- Я, это я, другого ответа не будет.

- Извини, если обидела.

- Ничего страшного, здоровое любопытство человека, соприкоснувшегося с чужой тайной, - улыбнулся Андрей, чтобы смягчить обстановку.

Со стороны основного лагеря послышались звуки тайры и натвора, инструмента похожего на арфу. Под нехитрое музыкальное сопровождение Ренат - один из прилипал Твигара, затянул балладу о любви благородного рыцаря к одной прекрасной принцессе. Чего только не делал несчастный, чтобы добиться её расположения, только об стену головой не бился, но красавица была глуха и нема к сердечным порывам влюбленного. Голос у певца был ясный и чистый, но нудное исполнение убивало восприятие баллады на корню.

Раздвинув кусты, на освещённую пламенем костра полянку вышли Делия, исполнявшая роль фрейлины княжны и Торвир, бессменный ухажёр Делии. Андрей напрягся, ожидая каверз со стороны гостей, но те вели себя мирно и пригласили сиду в основной лагерь. Кавалеры устраивают соревнование на лучшего исполнителя песен и баллад. На этом мирная стезя закончилась, всё же Ания была больше своя, чем чужая, разговор с Андреем протекал в ином ключе. Было бы интересно послушать Андрэ (на этих словах Делия презрительно изогнула губы), а то он который день мучает свою тайру, может кроме треска струн, напоминающего крики ощипываемых заживо куриц у него есть что-либо приличнее? В музицировании он так же силён, как в ухаживании за девушками? Андрей никак не отреагировал на слабо завуалированное оскорбление. Торвир, высокомерно улыбаясь, подхватил спутницу под локоток и двинулся в обратный путь. Где-то на середине пути послышалась приглушенная ругань. Кусты, ветки, корни, ночь, кривой вам дороги, уроды.

- Пойдёшь? - спросила Ания.

- Отчего не сходить.

- Они хотят тебя опозорить.

- А то я не догадался. Наверняка с подачи Твигара и молчаливого одобрения нашей "княжны". Девочка хочет добить свою жертву, а кто её жертва смекаешь?

- Догадываюсь. Что стоишь? Проводи даму!

Андрей подхватил музыкальный инструмент и взял Анию под локоток. Смелая девчонка, заявиться перед остальными вот так. Сида решила не размениваться на мелочи, красивым жестом плюнув врагам в лицо. Рисковый поступок, оставалось надеяться, что она знает, что делает.

На гитаре он не играл давно, и последний раз держал родимую в руках в злопамятный день переноса на Иланту. Три дня, прошедших с приобретения тайры не в счёт. Тарг, как звали того лохматика, очередную жертву сестры, который бренчал на его гитаре? Егор, точно! Андрей тогда чуть не нахамил парню, забрав свой инструмент, от ругани спасло лишь то, что Егор обладая музыкальным слухом, настроил семиструнку и играл он на порядок лучше шпанюка-Андрея. Что говорить, Андрей играл неплохо, рамки его персонального умения выходили за границу трёх блатных аккордов, но с волосатым виртуозом ему было не сравниться. Пара песен, исполненных парнем во время сервировки стола, наглядно показали его класс. По словам сестры, в ролевых играх Егор постоянно был эльфом, но почему-то возле его костра постоянно жрали пиво орки, про Тролля и говорить нечего, и крутились представительницы всех сказочных рас. Музыка великая сила, как скоро под её воздействием сломалась Ирка и как скоро она его бросила? Сила силой, но ветреный нрав старшей сестры был сильнее.

Андрей аккуратно, обходя пни и предупреждая о корнях и ветках, провёл свою спутницу до лагеря свиты. Новый участник соревнования певцов был встречен нарочито дружелюбными восклицаниями. Леди хлопали ресничками, кавалеры желали победы. Театр масок, набивший оскомину. Опоздавший на жеребьёвку должен был выступать последним. Всего в номинации лесных бардов заявлено шесть исполнителей.

Все выступающие усаживались перед "княжной" у посвящали свои баллады "королеве леса". Следует отметить высокий уровень конкурсантов, голоса у всех были поставлены отменно. "Шарманка" Коли Баскова нервно курила в сторонке и тупо прикидывалась мелкой музыкальной шкатулкой. Андрей не надеялся победить таких "монстров", заготовив другой план.

Когда настала его очередь, он нарушил традицию, расположившись напротив Ании, послышался недовольный ропот. Плевать, он решил завоевать сердце эльфийки, остальное вторично.

Пальца пробежались по струнам, было немного больно, за последние дни он сильно натёр подушечки, но ради затеи стоило потерпеть. Память услужливо выхватила из своих закромов первую песню, тут же перевёдённую на общий и переделанную согласно местных реалий:

- А у нас во дворце, есть девчонка одна, - начал Андрей, наблюдая, как в глазах сиды зажигаются яркие огоньки.

Не успел затихнуть последний аккорд, как он сменил мелодию:

- Очарована, околдована, с ветром в поле когда-то повенчана…

Потом был маленький синий платочек, "тёмная ночь", слёзы, выступившие в уголках глаз Ании, томные вздохи присутствующих дам и ненавистные взгляды кавалеров, у которых отобрали победу. Голос шкаса уступал их голосам по всем статьям, но его песни были новы, необычны, притягательны, в них вкладывались настоящие чувства. Женщины шестым чувством улавливали это и завидовали той, кому недоделок посвящал их. Мужчины скрипели зубами, потому что внимание прекрасной половины человечества оказалось, приковано не к ним. Андрей хотел завершить концерт, но дружные крики протеста не дали ему сделать этого. Выбор четвёртой песни был недолгим. "Королева красоты" была несколько двусмысленной и чуточку фривольной на местный лад, строчки про "Я несу тебе цветы…" воспринимались, хм-м, учитывая историю с Серебринкой, однозначно и буквально как завуалированное предложение. Фиг с ним, ничего переделывать он не стал, кому не нравится, тому тяпку в руки и шесть соток на прополку.

- Ещё, - прошептала Ания.

Андрей прикрыл глаза, кажется, он добился своего, Ания никого больше не замечала вокруг кроме него. Во взглядах некоторых леди читалась готовность согреть немудрёную постель в его одинокой палатке. Перебьются. Неожиданно всплыл образ трубадура из мультфильма "Бременские музыканты", просмотренного в те времена, когда его присутствие рядом с телевизором не наводило рябь на экраны. Не открывая глаз, он запел:

- Луч солнца золотого…

Последний аккорд прозвучал в полной тишине, Андрей открыл глаза. Почему все пялятся ему за спину? Он осторожно обернулся. Близнецы всемогущие, допелся, товарищ! В воздухе таяла иллюзия - Ания в полный рост. На ней сида была изображена такой, какой он её запомнил на берегу реки. Грустная и отчаянная одновременно, с лёгкой улыбкой на устах. Северный лис пришёл как всегда нежданно-негаданно. Теперь его точно вышибут с отряда за использование магии, кто поверит, что образ он сформировал непроизвольно? По ходу пьесы, так сказать…

Магия возвращалась, с каждым днём Андрей чувствовал новые восстанавливающиеся связи с миром, неуклонно рос запас маны в хранилищах. Маны в мире Нелиты было столько, что в ней можно было купаться, но маниакальная осторожность останавливала от такого бездумного шага. Не время и не место для "купания", пока рядом драконы делать этого категорически нельзя. А с другой стороны пробные эксперименты с магическими плетениями принесли неожиданный результат. Никто из свитских не видел его творений. Андрей ломал голову, выискивая причину подобной слепоты, ответ подсказал маг из людского поселения, заряжавший артефакты и магические амулеты отряда.

Местный кудесник зачерпнул в разы больше маны, чем требовалось для сторожевых контурников, неиспользованная энергия была просто выброшена на ветер, и такое нерациональное использование ресурсов встречалось повсеместно. Мир, в котором было полно мэллорновых лесов и драконов, прокачивающих ману из астрала, никогда не испытывал энергетического голода. Небесные соседки разительно отличались друг от друга и магические школы за последние три тысячи лет развивались разными путями. Раньше соотношение уравнивалось открытыми порталами, через которые мана свободно попадала на Иланту, уравновешивая энергию миров, их закрытие привело к резкому снижению плотности магического поля в колонизированном драконами мире. Снижение магического поля породило необходимость поиска новых источников. На Иланте бурным цветом расцвели школы некромантов, берущих энергию из живых существ, развилась технология создания накопителей энергии, мастерство артефакторов достигло невиданных высот. Да, многие технологии были забыты или утеряны, но вместо них появились другие. Ни один маг Нелиты никогда не слыхал о тренингах, позволяющих увеличить внутренний резерв. В любой магической школе Иланты способы увеличения магического резерва преподавались на первом курсе и входили в обязательные дисциплины. Для осознания разницы между планетами представим двух людей, желающих напиться, но один из них находится в пустыне, а другой на берегу широчайшей полноводной реки. Житель пустыни воду старается использовать рационально, не тратя на сторону ни одной капли, выпивая свою порцию мелкими глотками, наслаждаясь каждым из них. Живущий на берегу реки зачерпывает полное ведро, отпив три глотка, он опрокидывает остальное на себя, а то сбрасывает одежду и ныряет в бодрящую воду. В конечном итоге оба выпили не больше, чем по одной кружке воды, но отношение к ней было разным.

Магическая школа и подходы к плетениям на Иланте отличались от разработок местных магов крайне экономным подходом к мане. На каждое заклинание бралось ровно столько, сколько позволяло получать желаемый результат. Неиспользованная энергия аккуратно, до последней капли, перекачивалась в накопители. Запас карман не тянет. Соответственным было отношение к силовым конструкциям и прочему антуражу. Простейший сторожевой контур, сооружённый Андреем, смотрелся тончайшей паутиной на фоне морского такелажа, который поставили драконы с помощью специальных артефактов. Привыкшие к светящимся канатам, они не замечали блеклую паутину. В купленных Андреем университетских учебниках было полно заклинаний, которые в условиях Иланты были неприменимы, там же встречались настоящие золотые зёрна, блестевшие среди окружавших их плевел. В первый же вечер, лёжа у костра, он наткнулся на описание методики замены ауры, работающей на стыке сэттажа и классической магии. Методика не требовала больших энергетических затрат и позволяла замаскировать свою ауру под любое существо. Нечто подобное, насколько он знал, изобрели лесные эльфы на Иланте и активно применяли, забрасывая изменённых в утробе матери соплеменников, превращённых в идеальных шпионов, в людские города и страны. Заучив рекомендации, Андрей ушёл подальше от лагеря, чтобы его манипуляции не заметили крылатые соплеменники и провёл испытание университетской наработки на себе. Результат впечатлял, его аура сократилась в несколько раз, став похожей на человеческую, татуировка на плече посерела, в конце концов, скрывшись под загаром, от дракончика осталось несколько линий и пара рун, понять, что изображено было невозможно. Закрыв изменённую ауру щитами воли и разума, он вернулся к своей палатке. Однако… Только ради этого стоило расстаться с десятком золотых. Для окружающих магов он по-прежнему не представлял интереса, наложенная многослойная маскировка показывала, что дара у него чуть и ещё меньше, маг из него никакой. Музыкальное представление и отпущенные вожжи контроля привели к печальному результату.

- Думаю, продолжать нет смысла, - сказала "княжна", голос у неё был бесцветным, ничего не выражающим, но в глазах читался приговор. - Андрэ, требую, чтобы завтра в полдень ты явился на круг, так как ты не являешься официальным сопровождающим, вирк не нарушен, он просто так оставить попрание правил вирк я мы не можем. Круг решит твою судьбу.

Как загорелись глазки у Твигара, ужо он повеселится! По свите прошелестел шепоток. Вызов в круг означал суд. Ага, как же, разогнался, на круг он явится, но судить себя не позволит. Стоит сразу намекнуть об этом, иначе картинное судилище, назначенное двойником Илирры, может до могилы довести. Лучше даже не намекнуть, а двинуть толстым дрыном аргументов, решить здесь и сейчас, завтра может быть поздно. Андрей закинул тайру за спину, выпрямился во весь рост и расправил плечи, на его лице проступило апробированное на снежных эльфах в день поступления в Ортенскую школу выражение. Кто-то из свиты, глядя на него, поперхнулся слюной и словами.

- Прошу ваша светлость не забывать три факта. Первый - я не подданный князя Орой. Второй - я не принят в вирк, а сопровождаю вас частным порядком. Третий - правила вирк, в части использования визуальной магии и иллюзий на меня не распространяются. И напоследок, круг не может решить мою судьбу, он может только вышвырнуть меня из отряда. Не в вашей воле судить меня и уж не Твигару, не дорос он ещё. - шпилька попала в яблочко.

- Щенок! - оскалившись и выхватив из ножен меч, Твигар вскочил на ноги. - Дерись!

Андрей вогнал себя в транс, от его движения костёр разлетелся в разные стороны, присутствующие отпрянули от летящих поленьев и раскалённых углей. Жалобно звякнули струны тайры, врезавшейся в голову дракона, белорыбицей мелькнул выбитый из его руки меч. Андрей охнул, получив болезненный укол в правое бедро, по ноге потекла струйка крови. Тригар, провернув риг* в ране соперника, выдернул своё оружие, когда он его успел достать, Андрей не заметил. Спасаясь от второго удара, он упал на землю, пробив противнику под колено левой ноги, неосторожно выставленной вперёд. Дракон потерял равновесие, качнувшись вниз и вправо относительно Андрея, тот схватил с земли гриф тайры и ткнул противника в лицо, порвав ему острым концом обломка левую щёку и распоров бровь. Короткий перекат и острый конец обломка музыкального инструмента врезался в живот врага, сбросившего кокон щитов, ещё пара секунд и он сменит ипостась, но Андрей не дал ему этого времени. Собранные в пучок струны петлёй захлестнулись вокруг шеи врага, а колено упёрлось в широкую спину дракона, потерявшего противника из виду из-за залившей глаза крови. Почувствовав железо на шее и удушье, Твигар усилием воли остановил воплощение.

- Давай, смени ипостась и останешься без башки, - прохрипел Андрей, отплевываясь от текущей из носа тёмной крови.

- Хватит! Прекратите! Завтра, в Роллире, вы оба покинете отряд! - "княжна" держала в руках боевой посох, крестообразное навершие которого светилось бледным пламенем. Вся свита, кроме Ании, собралась у неё за спиной. - Есть несогласные с моим решением?

Несогласных не было. Андрей сбросил петлю, отпихнув Твигара от себя. Быстро, жестковато, правда, разрешилась проблемка, сказать нечего, он составил рунную схему заклинания, разрывающего его связь с пролитой кровью. Не дай Близнецы найдутся умники, пожелавшие навредить ему через неё. А чего терять? Что он маг теперь известно всем. От второго заклинания тёмные капли на земле вспыхнули ярким пламенем. Тарг! Дурак! Не рассчитал, под носом и на груди полыхнуло, на бедре образовался сильный ожог. Одна радость, задница и спина Твигара окутались синим пламенем, дракон заорал благим матом. Видимо, пока Андрей упирался коленом о вражью спину, накапало тому немало. С Твигаром придётся что-то делать, лучше будет его убить, в Роллире необходимо поставить точку в их разборках, нельзя оставлять такого врага живым за спиной.

- Покинь лагерь, - перед глазами нарисовался острый конец посоха "княжны".

- С превеликим удовольствием. Счастливо оставаться! - Андрей поясно поклонился и, развернувшись на пятках, прихрамывая на правую ногу, ушёл в темноту.

*****

Холодная вода горной реки остудила голову и успокоила ноющую ногу, смыв остатки чужой крови, Андрей достал из принесённого с собой подсумка "таблетку" целебного артефакта, подаренного Эваэлем. Занятная штука, встроенное в "таблетку" живое семечко мэллорна собирало ману, позволяя пользоваться девайсом не менее одного раза в сутки. Секрет составления целебного плетения, связывающего семя и основу артефакта, эльфы хранили пуще собственного глаза. Особая прелесть была в том, что при слабых ранениях раны заживали моментально, не оставляя после себя следов. Произнеся ключ активации, Андрей приложил круглый кусок дерева к обожженной ноге, по телу прошла волна холода, с бедра посыпалась короста, ожёг моментально затянулся молодой розовой кожей, в носу засвербело, в глазах порхали тёмные мушки.

Андрей, о чём-то размышляя, постоял в воде, сплюнул, достал из подсумка мочалку и болотник. Хорошо-то как! Надев сменный комплект одежды (старый был годен только на тряпки), он перепоясался перевязью с мечом и вернулся к своей палатке. Старая одёжка полетела в костерок. Не может он жить спокойно, вечно пятая точка приключается на всю катушку. Андрей подобрал с земли, оставшуюся лежать недалеко от костра, серебринку. Вот и всё, высшие силы сызнова посмеялись над ним. Счастье мелькнуло на горизонте и пропало.

Предупреждая о незапланированном визитёре, тренькнула сторожевая паутинка. С места сорвался свободный модуль, через пару мгновений магический сторож уже сливал информацию хозяину. По тропинке осторожно огибая препятствия, шла Ания. Сида вынырнула из темноты ночи и подошла к Андрею, взгляд эльфийки пробежался по его фигуре и остановился на пожухлом цветке, пламя костра медными искрами играло в её волосах.

- Ты зачем пришла? - вмиг осипшим голосом, спросил он. - Тебя же накажут!

- Плевать на всё! Я долго думала… Умеешь ты произвести впечатление на женщин, - сказала она, вынимая у него из рук цветок и пряча его в складках своих одежд.

- Что ты делаешь! - попытался он остановить сиду, но тонкий пальчик, коснувшись его губ, остановил тираду.

- Я дура?

- Ещё какая, - улыбнулся Андрей, обнимая девушку и зарываясь лицом в её кудри.

- Так всегда, мне говорили, что мужики клюют на дур охотней, чем на умных, теперь я в этом убедилась сама. Ты что творишь, недоделок! - маленький острый кулачок больно ударил в грудь, - Твигар мог убить тебя, он ведь дракон!

- Кишка у него тонка… - целуя Анию за острым ушком, ответил Андрей. Щёлкнула застёжка, плащ сиды плавно опустился к ногам девушки.

- Андрэ, - узкая ладошка упёрлась в грудь Андрея, - у тебя до меня были женщины?

- Да, - не стал он кривить душой.

- Хорошо, - прошептала она, распустив шнуровку блузы. - Андрэ…

- Да? - подхватывая возлюбленную на руки и направляясь к палатке, ответил Андрей.

- У меня ещё не было мужчин…

Близнецы всемогущие! Двухсотлетняя девственница!

- Глупышка…

- Глупышка? Да нет - дура!

- Почему? - Андрей осторожно уложил Анию на импровизированное ложе и стянул с неё блузу, нежно коснувшись большими пальцами возбуждённых сосков.

- Только дура могла влюбиться в шкаса…

*****

…Ания ушла за час до рассвета. Серебринку она не отдала, сказав, что если Многоликая сведёт их ещё раз, то она примет от него живой цветок, а пока на ней есть долг, она не может стать его женой. Вирк не окончен, её служение продолжается. Да, её накажут, но их ночь стоит всех наказаний, а серебринка напомнит о ней.

Андрей до самого рассвета сидел у потухшего костра и шевелил остывшие угли. Ания не права. "Если" не будет, будет "когда"! Он найдёт её, чего бы ему это не стоило. Сегодня они расстанутся, путь до мелкого свободного городка Роллира на границе с землями миур и Поднебесной империи занимал меньше половины дневного перехода. Насколько долгим будет их расставание, он сказать не мог, но он приложит все силы, чтобы оно было как можно короче.

Сборы в дорогу были короткими. Уголёк уловил настроение хозяина и вёл себя тише воды, ниже травы. Хасс привычно пристроился в хвост короткой колонны, повинуясь лёгкому движению колен всадника, отстал от последнего трокса метров на сто. Взгляды "княжны" и свитских сказали наезднику, что ему сегодня лучше держаться подальше. Что ж, просьба небольшая, можно уважить.

Солнце постепенно забиралось выше и выше, приближаясь к зениту, до Роллира оставалось не более двух часов. Андрей, больше не скрывая свой дар от остальных, периодически выставлял охранный контур и проверял дорогу, он уже собирался снять последнего "сторожевика", когда на самой его границе промелькнула тройка крупных, размером с быка, объектов. Через несколько секунд со стороны колонны донёсся истошный женский визг и крик Твигара, оборвавшийся хрипом:

- Во-о-огры*! Хр-р…

- Уголёк, вперёд! - хасс выпустил когти и рванул в сторону криков.

Выпрыгнувший на тропу огромный зверь, напоминающий росомаху-переростка, не явился для Андрея неожиданностью, заранее приготовленный файербол врезался в грудь монстра… и растёкся мелкими искрами, не причинив тому вреда. Тварь оказалась невосприимчивой к магии. А вот это было неожиданностью! Монстр прыгнул навстречу хассу, удар мощной лапы вышиб Андрея из седла и опрокинул Уголька на бок. Андрей пролетел по воздуху не меньше десяти метров и впечатался в дерево. Упавший на землю хасс отбивался от вогра передними и задними лапами с выпущенными когтями, бок хищника окрасился несколькими глубокими ранами, но схватка закончилась не пользу ящера. Вогр изловчился и впился зубами в шею Уголька, раздался громкий хруст, под напором клыков лопнули толстые чешуйки, хасс жалобно рыкнул, его лапы дёрнулись последний раз, на глаза набежала пелена смерти. Вогр отбросил мертвое тело и развернулся к вставшему на ноги Андрею. Двигался он быстро, что казалось совсем невероятным для такой туши. Войдя в боевой транс (создавать плетения времени не было совсем), Андрей извлёк из ножен меч, и прыгнул навстречу вогру. Ожидания не обманули его, хищник прыгнул навстречу, он не воспринимал человека как противника. Ускорившись и упав на колени, Андрей проскочил под пролетающей над ним тушей, моля всех богов, чтобы в траве не оказалось корня или булыжника, способного остановить его скольжение. Выставленный вверх эльфийский меч вспорол брюхо вогра, обдав проскользнувшего человека вонью, на землю вывались дурно пахнущие внутренности убийцы Уголька. Вогр жалобно завыл и закрутился волчком. На вой, оставив избиваемую свиту, бросились напарники выпотрошенной "росомахи".

Нёсшегося длинными прыжками первого "помощника" встретил "безвоздушный пузырь". Андрей решил, раз на животных не действует прямое магическое воздействие, то можно использовать косвенное. Из пузыря был выкачан весь воздух. Вогр задохнулся, не добежав до человеческой фигуры буквально десяток метров. Третьего хищника встретили рослые, метра по два с половиной, воины с тёмно серыми в чёрный горошек шкурами на плечах, спасители появились словно ниоткуда. Вогр в одно мгновение был утыкан десятком копий, каждому из которых мог позавидовать сам Илья Муромец. Животное, превратившееся в дикобраза, несколько секунд билось на земле, пока самый высокий воин ударом молота не раздробил ему голову.

Оставив спасителей добивать распотрошённую животину, Андрей побежал в сторону свиты. Сердце билось у самого горла, ладони вспотели от переживаний. Ания, что с ней?

Ания была цела. Не повезло Твигару, видно на роду у него было написано сгинуть бесславной смертью, вогр ударом когтистой лапы просто снёс ему голову, тем самым дав шанс спастись остальным. Безголовое тело сменило ипостась и перегородило тропу, перекрыв траекторию прыжков остальных монстров. Первый хищник успел убить Таристу - вторую фрейлину княжны, перекусив бедняжку пополам, и вогнал в землю Рената, сломав тому позвоночник. Для магической медицины ранение не смертельное, плетение большого исцеления поднимает раненых с подобным увечьем на ноги за сутки, был бы маг-целитель. Дальше в ход вступили артефакты. Драконы оказались крепкими орешками, даже в смертельной ситуации они не нарушили священных запретов, положившись на себя и заряженные маной амулеты. Перед монстрами вырос частокол колючих деревьев, метод косвенного воздействия оправдывал себя на все сто. Услыхав цоканье когтей хасса, первый вогр бросился вдоль по тропе и лишился кишок. История второго и третьего была рассказана ранее. Пока Андрей осматривал Анию со всех сторон на предмет целостности, свиту окружил отряд великанов в три десятка душ, закованных в блестящие доспехи. Самый высокий, ростом больше двух с половиной метров, с тяжеленным молотом, подвешенным на поясе, вышел вперёд и снял с головы шлем.

Миур, точнее миура, лицом больше всего походила на мультипликационную, очеловеченную кошку. Кошачий, чуть выступающий вперёд нос, украшенный вибриссами, короткая шёрстка (как им жарко, бедняжкам, в своих железках), большие жёлтые глазища с чёрными вертикальными зрачками, из гривы рыжеватых волос торчали треугольные ушки с кисточками на концах, в левом сверкала драгоценным камнем золотая серьга. Воительница шевельнула усами:

- Я сожалею, что вогры, которых мы гнали от самой границы, напали именно на ваш отряд. Имперские ублюдки постоянно запускают монстров, созданных их магами, в наши земли.

- Я принимаю ваши извинения, - выступила вперёд "княжна".

- Я не имею прав приносить извинений и не нуждаюсь в ваших благодарностях, я просто сожалею, - отрезала миура. -извинения, их вам принесёт Великая Мать, если пожелает. Похороните павших и следуйте за нами.

- Как быть с теми, кто не принадлежит к свите княжны? - решил задать вопрос Андрей.

- Относительно вас мне были даны особые инструкции, вы пойдёте с отдельным эскортом, - миура обозначила лёгкий полупоклон, вогнав тем самым в ступор всю свиту "княжны" и того, кому был предназначен поклон.

*****

*беркс - крупное всеядное животное, внешним видом напоминает броненосца. *риг - узкий обоюдоострый нож длиной не более 30 см. Применяется в основном в схватках с доспешным противником, узкое лезвие идеально подходит для уколов между стыков доспехов и нанесения колющих ударов в смотровые щели шлемов. *ворг - созданное магами Поднебесной империи хищное животное размером с быка, внешним видом больше всего напоминает земную росомаху. Имунно к прямому применению магии, подчиняется только магу-оператору.

*****

Андрей поискал взглядом Анию, но за широкими спинами миур ничего, кроме редких деталей туалетов было не разглядеть. Кошколюдки моментально оттёрли его от свиты и отвели в сторону. Главная воительница ткнула рукой в сторону небольшой полянки:

- Ждите, ваши вещи принесут сюда - и отдала короткую команду на своём языке.

От отряда загонщиц воргов отделились три воительницы, командирша прочитала им какие-то инструкции и махнула рукой остальным подчинённым. Свита, окружённая охраной, растворилась в лесу.

Тройка оставленных с Андреем кошколюдок рассредоточилась на равном расстоянии друг от друга, он с интересом наблюдал, как громадные воительницы сноровисто установили маскирующие артефакты и активировали их. Над поляной тут же возникла иллюзия древесной кроны, кто бы сейчас не пролетал сверху, ничего кроме сплошного зелёного ковра крон он не увидит. Андрей опустился на землю и скрестил ноги, усевшись в позе лотоса. У него несколько раз мелькали мысли сделать ноги, но что-то подсказывало ему, что этого как раз делать не стоит. Назначенные здоровенной командиршей охранницы слишком безмятежны, именно безмятежность воительниц останавливала его от необдуманных шагов. Не всё так просто в их расхлябанном поведении, они проверяют его, а скрытые наблюдатели внимательно следят за его реакцией.

Словно от порыва ветра качнулись кусты, Андрей вздрогнул, никакого движения воздуха он не наблюдал, странно, но его, то ли телохранительницы, то ли сопровождающие никакого внимания на несоответствие законам природы не обращали. Молчаливые статуи, да и только. Вот ещё штришок, там, где обозначилось движение, было странное марево, повторяющее собой контуры травы, листьев, деревьев. Идеальная маскировка, если бы не примятая трава, то он бы ни за что не обнаружил стоящее на краю поляну существо, м-м, существ. Размытые полутени выдали ещё тройку присутствующих незримых визитёров.

Вдоль позвоночника Андрея пробежал отряд мурашек, лоб покрылся холодными градинами пота, в одно мгновение он оказался на ногах. Меч, казалось, сам собою выпрыгнул из ножен. Опережая шелест извлекаемого из ножен клинка, исчезло маскирующее марево, явив миру ещё один отряд кошколюдок. Наблюдатели пожаловали! Уберегло его провидение от побега, тут бы его и похоронили, если бы осталось чего хоронить. Андрей крякнул, четверых-то он заметил, но десяток воительниц, облачённых в одинаковые латы, закрывающие их с головы до ног, до самого последнего момента оставались для него невидимыми. По латам пробегала рябь, имитирующая листья и ветки. На память пришёл голливудский "Хищник", настолько похожими были впечатления. Могут "кошечки" удивлять…

Две кошколюдки тащили его подсумки, тяжёлые баулы они несли, будто лёгкие авоськи. Оставленные командиршей первого отряда охранницы вытянулись во фрунт перед выступившей вперед невысокой фигурой "хищницы", видимо главной в новом отряде. Андрей не слышал слов, закрытые шлемы жительниц горы Лидар скрывали звук, для общения между собой они использовали встроенные переговорники.

"Смену сдал, смену принял, или пост, или объект…", - глядя на скрывшихся в густом лесу бодигардок, подумал Андрей. Миуры, сдавшие его на руки новому отряду, побежали догонять своих.

- Следуй за нами, - донёсся до него голос из-под шлема. Невысокая на фоне остальных богатырок, миура указала ему место в строю.

Следовать, так следовать, будто у него есть выбор. Хвостатые дамы своё дело знали туго, блокировав со всех сторон любое самостоятельное действие сопровождаемого лица и взяв его в коробочку. Вот так поклон и уважение, эскорт больше всего напоминал усиленный конвой. Открытые наплечные кобуры с выглядывающими из них рукоятями огнебоев, или что там, у "кошек" вместо них, отбивали всякое желание рыпаться не по делу, а воронёные ганнеры в руках бегущих сзади навевали мысли о тщетности сопротивления. Желания превращаться в кучку серого пепла не было никакого. Х-м, проявили уважение, оставили куцый меч, в такой ситуации мечом можно было только зарезаться и то не факт, что ему позволят совершить харакири. Настроены конвоиры решительно. В глаза бросалась разница в обмундировании, оружии и, наверняка, в классе воинов первого и второго отрядов. Завалившие третьего ворга миуры выглядели как обычные тяжело экипированные рыцари: латы, мечи, копья, овальные ростовые щиты, мощные арбалеты. С учётом их роста и телосложения, обычный миуровский меч смотрелся двуручником-переростком. Весила такая "игрушка" примерно килограмм десять, точнее Андрей определить не мог. Он хлопнул ладонью по своей "зубочистке" и сомнительно качнул головой - у миур ножи, носимые в ножнах, закреплённых поперёк живота, весят по паре кило, немногим уступая его "железке". Второй отряд, конвоировавший его, напоминал группу спецназовцев. Помимо мечей и копий все его члены носили маскирующие латы, количество магическо-механических "машинок" на "душу населения" превосходило всё ранее виданное, а ганнеры заставляли пятую точку невольно сжиматься в кулачок и немного гордиться значимостью своей персоны - к простому человеку такую охрану не приставят.

К простому? Что-то усатые-хвостатые знают о нём такое, чего не знает он сам, но что? Андрей перестал обращать внимание на дорогу, ориентируясь на широкую спину бегущей впереди миуры. Что в нём есть такого, чего нет у остальных? Думай, Андрюха, думай! Как и откуда кошки получили информацию? Андрей чуть не споткнулся. Эваэль! Догадка заставила шарики и ролики в голове крутиться быстрее. Ну, старичок, ну пройдоха! "Обул" всех! Старшина знал, что "княжна" ищет выход на Великую Мать, но прикинулся старым валенком, поеденным молью и прибитым пылью веков, а сам сообщил по инстанции кому надо. Старый, хитрый, пердун, он догадался, что гость поселения дракон, презентовав тому набор для бритья с целой фляжкой ароматной эссенции, маскировавшей настоящий запах владельца. То-то он калякал про "сочтёмся", всё просчитал. А ты, Андрей - лопоухий лопух! Старый сморчок однозначно сложил две двоечки и озадачился наводимой гостем секретностью и попытками не выделяться из толпы, впрочем, последнее у него получалось плохо. Незнание местных реалий не просто резало глаза, оно их вышибало напрочь. А Эдда гостя, называемая Высоким, наводила на мысли о происхождении, далёком от простых смертных. И почему ты, Андрей, решил, что умнее всех? Эваэль оказался куда как прозорливее. Их бы с Мидуэлем на одну завалинку посадить, то-то были бы два сапога - пара. Дедки - близнецы. Ладно, с предпосылками разобрались, какие будут выводы и предположения? Вспомнив настойчивость эльфийских магов, порывавшихся детально осмотреть татушку на плече и натыкавшихся на неизменный кукиш, приходится признать, что дракончик, нанесённый матерью, имеет какой-то важный смысл. Настолько важный, что заставил Эваэля делиться информацией с главной кошколюдкой, всполошившейся от этого не на шутку. Конвоирши наглядно демонстрировали, что шутки кончились, начинается суровая проза жизни.

Двигаясь за бегущими лёгкой рысью воительницами, он не мог отделаться от ощущения некой неправильности окружающей действительности. Ощущение напоминало собой лёгкую соринку, застрявшую в углу глаза - смотреть не мешает, но дискомфорт создаёт и постоянно раздражает. Так же и здесь, что-то в обмундировании "кошек" создавало дискомфорт. Андрей так и этак катал в голове мысль, пытаясь определить источник раздражения, пока из памяти не было извлечено слово "штамповка". Он чуть не споткнулся во второй раз, точнее, споткнулся, но бежавшая справа миура вовремя придержала его за локоть и не дала упасть.

- Спасибо, - сказал он, благодаря помощницу, но та не удостоила его даже поворотом головы. Первым делом, первым делом работа, а шкасы потом. Флаг тебе в кулак и ганнером по барабану.

Внимательный осмотр подтвердил предположение. "Костюмчики" воинственных леди являлись высокотехнологическим изделием, никакая кузня и никакой мастер не сможет настолько точно и филигранно повторить детали лат. Воронёные ганнеры и огнебои прямо кричали о заводской сборке оных. "Киски", оказывается, не настолько дики, как он о них думал, какие сюрпризы будут ещё? А то, что сюрпризы будут, он нисколько не сомневался.

- Стоп! - скомандовала командирша.

Андрей послушно остановился и пару раз тряхнул ногами. Полтора часа бега по лесу да в гору оставили после себя лёгкую дрожь в коленях. Разминая ноющие ноги, он не переставал озираться вокруг. Каменный горный мешок, закономерно заканчивающийся вертикальной стенкой. Тайный ход? Воскрешая сказку про Али-Бабу и сорок разбойников на ровной стене возникла широкая щель, посыпалась пыль и мелкие камушки, за пыльным облаком проступили створки гигантских врат.

"Нихрена себе!" - подумал он, минуя двухметровый проход, чуть приоткрывшихся ворот, каждая створка которых была больше двадцати метров высотой и десяти шириной, толщина "калитки" была не меньше пяти метров. На сознание неприятным грузом навалилась плотность сконцентрированных магических плетений, навороченных сразу за створками, цветовая гамма которых однозначно указывала, что они сработают на уничтожение незваных гостей, посмей те сюда заявиться, Не меньше десятка следящих контуров одновременно зафиксировали его. От такого внимания сразу захотелось сделаться меньше муравья или испариться, пока тебя не испарили спрятанные в стенах мощные ганнеры. Неприятно чувствовать себя беспомощным. К Андрею подошла командир отряда и накинула ему на глаза тёмную повязку. Понятно, страхуются красавицы, он перешёл на истинное зрение и тихонько выматерился. Кусок чёрной тряпки оказался, как и всё у миур, не прост, блокировав магический взор. Ловкие руки освободили его от перевязи с мечом, вынули засапожники, лишили швырковых ножей. Вот попал, так попал. Кошколюдка взяла его за руку и повела извилистыми коридорами, изредка предупреждая о ступенях и лестницах. Короткие, отрывистые команды: "направо", "налево", "ступени", стали его спутниками на десять минут, несколько раз поверхности кожи касались минуемые "диафрагмы" порталов. Весь маршрут рядом слышалось сопение и поступь многочисленных конвоирш, наконец, они миновали какую-то дверь, конвоирши остались по ту сторону дверного проёма.

- Садись, - скомандовала главная сопровождающая, срезав острейшим ножом рукава у сорочки, тем самым оголив Андрею плечи и сняв с его головы чёрную повязку. Глаза неприятно резанул яркий после вынужденной слепоты свет. Приятная комнатка, однако, мягкие пастельные тона, горы пуфиков, резные орнаменты, изумительная лепнина на стенах и потолках. Свет давали несколько магических светильников, спрятанных в ниши и светивших снизу вверх, из-за чего освещение не раздражало глаз. В обстановку не вписывалось кресло, в которое ему предлагалось сесть.

"Я вроде не устал, могу постоять", - хотел съязвить Андрей, которому очень не понравился предлагаемый пункт успокоения седалища. Задница на всех диапазонах сигнализировала: "Не садись, хозяин, не надо!", но вместо этого он послушно опустил родимую пятую точку на предложенную плоскость, рассчитанную на фигуру и анатомию людей. Не успел орган предчувствия продавить обивку предложенной мебели, как на тело навалилась неимоверная тяжесть. Невидимые путы охватили руки, ноги, сжали грудь. Шестое чувство подсказало, что дергаться не имеет смысла, было в креслице нечто неприятное, сразу лишавшее головы. Финиш, финита ля комедиа…

- Жди, - миура отступила за спинку подлого предмета обстановки и вышла за дверь.

Кого ждать кошколюдка не уточнила. Зачем? Вариантов не так много, предпринятые меры предосторожности указывали на скорый визит особы обличённой властью и наделённой правом принятия решений. О времени ожидания ничего не было известно, поэтому Андрей, насколько это позволял пыточный инструмент по недоразумению Близнецов названный креслом, постарался расслабиться. Нырнув в сэттаж, он короткими нервными импульсами массировал мышцы ног и рук, в тысячный раз укреплял энергетические каналы организма и связи между ними.

Из-за двери послышался мелодичный звон колокольчиков и перепев бубенцов. Обострённый слух вычленил лёгкую поступь босых ног. На пороге слышимости скрипнула невидимая за спиной дверь, ворвавшийся в помещение сквозняк принёс с собой запах лаванды и мускуса. Вторя лёгким шагам, продолжали перепев бубенцы, их чистый звук затопил временное узилище.

- Долгих лет! - обойдя кресло, на пуфик, установленный перед ним, опустилась стройная миура с белоснежной короткой шёрсткой.

- Прямых дорог, - Андрей не знал, как нужно приветствовать Великую Мать, поэтому выбрал обычное приветствие лесных эльфов. В том, что его посетила повелительница грозных воинов, у него не было никакого сомнения, аура власти, окружавшая миуру, ощущалась, чуть ли не на физическом уровне.

Миура повела треугольными ушками и пожала плечами (надетые на руки владычицы многочисленные серебряные браслеты с мельчайшими колокольчиками, отозвались весёлым звоном), знать бы ещё, что у кошколюдок этот жест означает улыбку. Она бросила под ноги несколько подушек и, словно ртуть, перетекла на пол, всё это время миура не отрываясь смотрела на Андрея, а он, нарушая писаные и неписаные нормы морали пялился на неё.

Великая Мать была около двух с половиной метров ростом, её длинные, под цвет шерсти волосы оказались заплетены в сложную косу, опускавшуюся почти до колен и размеченную через равные промежутки связками звонких колец. Ноги и руки кошколюдки украшали десятки браслетов с тончайшей гравировкой, при движении украшения создавали мелодичный перезвон. Музыкального оформления добавляли колечки с бубенцами, нанизанные на длинный хвост. Талию миуры опоясывал широкий пояс, поддерживающий шальвары из тончайшего паучьего шёлка белого цвета, плотного вверху и скрывающего то, что должно быть скрыто, но становившего прозрачным ниже колен. На её плоском животе тёмными пятнами среди белоснежной шерсти, выступали две пары рудиментарных сосков, верхняя, третья пара смотрелась намного аппетитней, представляя собой великолепно развитую женскую грудь. Лёгкая кисея, наброшенная на плечи Великой Матери, не скрывала обведённых алым цветом двумя концентрическими кругами сосков.

Великая Мать дав оценить себя, сверкнула синими глазищами с узкими вертикальными зрачками, перетекла в стоячее положение и впилась взглядом в глаза заключённого в кресле шкаса.

Почувствовав мощное ментальное давление, Андрей моментально отгородился мысленной кирпичной стеной, соорудил в разуме тысячи колючих шаров, вращающихся вокруг его "я" и начал читать стишки-прилипалы. Давление возрастало, оно разрушило возведённую стену, но наткнулось на шары, за которыми высилась новая стена, и плавали десятки мыслей-отвлекалок. Миура уничтожила шары и двинулась дальше, но осколки стены и шаров ожили, атаковав её сознание, ударяя со всех сторон, чужие мысли превратились в облака мелких мошек, лезущих во все мысленные прорехи и мешающие сосредоточиться. Разорвав контакт, миура отвела взгляд. Нервно дёрнулся кончик хвоста, бубенцы, отражая настроение хозяйки, издали протяжный, какой-то разочарованный звон.

- Уважаю, приношу извинения, - произнесла миура, от движения головой ударились и зазвенели кольца, вплетённые в косу. Андрей был уверен, что на каждый жест или слово звенят отдельные кольца, бубенцы или браслеты. Это было необычно и завораживающе одновременно.

- Уважаю, извинения принимаю, - по наитию ответил он.

- Покажи мне его, - полуприказала, полупопросила кошколюдка, коснувшись рун на плече Андрея выпущенными из подушечек левой руки полированными коготками.

Он прикрыл глаза. Опасный момент, но после произнесённых владычицей извинений, он не чувствовал в ней врага, что изменилось в их разговоре и отношениях. Да, он сидит в кресле, но опасности от кошколюдки не ощущается, что-то подсказывало, что миура просто хочет получить подтверждения давнишним выводам, а ментальная атака была своеобразной проверкой на блох. В здешнем обществе чёрные попрыгушки более актуальны. Миура, видя его колебания, терпеливо ждала. Жестом доброй воли явилось исчезновение силовых оков. Андрей оценил.

- Благодарю, - встав на ноги и растерев запястья, сказал он, не забыв поклониться. Мелодичный звон браслетов с правой руки кошколюдки был ему ответом. Крути не крути, но от демонстрации никуда не деться, Андрей убрал ауру-обманку и снял щиты воли, через кожу предплечья проступила татуировка. Судорожно звякнули бубенцы на хвосте миуры, ещё раз, она, не заметив выпущенных когтей, схватила Андрея за плечо, тот поморщился, но стерпел боль.

- Кто нанёс тебе знак правящего рода?

- Моя Мать, - ответил Андрей, врать было бесполезно, такая магиня, как Великая Мать миур без полиграфа отличит правду от лжи.

- Мать? - удивилась миура. - Не может быть… Как её зовут? - почувствовав запах крови и влагу на своих пальцах, миура спохватилась и убрала когти, первоначальное волнение сменила деловитость, от некоторой растерянности не осталось следа. Перед Андреем снова была непоколебимая правительница. По молчаливому согласию сторон к досадному инциденту было решено не привлекать внимания.

- Ягирра.

- Ягирра?

- Мою мать три тысячи лет зовут Ягиррой, других имён я не знаю.

- Ягирра? - из миуры словно вынули стержень. Вибриссы на ее носу встали торчком, шерсть на загривке под косой вздыбилась. Пробив маску невозмутимости яркими искрами сверкнули глаза. Зрачки кошколюдки превратились в тончайшие полосочки. Опасной дробью звенел бубенчик на конце хвоста. - Ты хочешь сказать, что настоящая Императрица жива, когда ты видел её в последний раз?

Пыльный мешок заказывал? Нет? Без разницы, получите и распишитесь. Финиш, конец, финита, тудыть её за ногу, ля комедиа…

*****

Но как? Почему? Андрей выпал в осадок. Бушевавшая внутри буря, как ему казалось, никак не отразилась на внешней невозмутимости, но Великая Мать не была бы правительницей, если бы не умела читать в душах и улавливать мелкие нюансы в поведении. Кошколюдка заметила промелькнувшую на лице дракона растерянность и сделала правильные выводы:

- Я оставлю вас ненадолго, некоторые государственные дела требуют моего присутствия, - мурлыкнула миура, разворачиваясь к двери. От движения по тугой косе сверху вниз прошла волна, разнёсся мелодичный звон вплетённых в причёску колец.

Бронебойный предлог, у государыни дел может быть выше крыши и все от первого до последнего архиважные, но вздыбленная на загривке шёрстка предательски указывала на интерес всего лишь к одному из них. Андрей кивнул и обозначил полупоклон. У самой двери миура остановилась, её треугольные ушки с кисточками на концах прижались к голове:

- По первому вашему требованию вас сопроводят ко мне, - что требовалось доказать. Обличённая властью особа обозначила значимость государственных интересов, она теперь будет по потолку бегать и грызть на нём лепнину, ожидая, когда "клиент" дозреет до настоящего разговора. Закрывшаяся дверь приглушила хрустальный перезвон.

Несколько минут его никто не тревожил, потом дверь распахнулась, и несколько эльфиек внесли подносы с фруктами и напитками, как по мановению волшебной палочки материализовался раскладной столик, моментально сервированный принесёнными "разносолами". Действо происходило в полной тишине, не считая шелеста одежд лесных красавиц и любопытствующих взглядов, бросаемых ими на шкаса. Андрей отстранённо наблюдал за суетой, его мозги были заняты другим. Установив высокие стаканчики из блестящего металла с затейливой гравировкой на зеркальных боках, девушки синхронно поклонились и выпорхнули из предоставленного ему апартамента.

Андрей не сдвинулся с места. Императрица, перед глазами ожила картинка с опускающейся на берег озера хрустальной драконой и протяжный крик "нет". Все его предположения и домыслы о происхождении Ягирры меркли перед выплывшей на Божий свет действительностью. Мир оказался куда как ярче раскрашен, чем он предполагал. А может кошколюдка не ту Ягирру имела в виду? Нет, ту. Нанесённая матерью татуировка не оставляла сомнений в словах правительницы. Выходит его мать законная наследница почившего в бозе три тысячи лет назад старого императора. Голова кругом… мысли метались, будто безумные мухи, перескакивая с одного на второе, со второго на десятое и обратно. Успокоиться, следует пару минут ни о чём не думать…

Он оккупировал понравившийся властной собеседнице пуфик и придвинул столик к себе. Что ему предлагают и чем потчуют? Фрукты, соки, сладкие воды, вино. Последнее подойдёт, но совсем немного, нужно расслабиться, а не впасть в нирвану. Андрей протянул руку к кувшинчику с вином, несколько секунд подержал сосуд на весу, вернул на место и решительным жестом подхватил ёмкость с соком. Вино не пойдёт, чуть позже предстоит тяжёлый разговор с Великой Матерью, а с ней следует держать ушки на макушке, а руки за спиной, любой неосторожный жест грозит откусыванием головы. В сложившемся раскладе он большая жирная мышь, а миура мурлыкающая кошка, захомутавшая добычу. Может сожрать, может сначала поиграть, а потом ударом лапы сломать позвоночник и всё равно сожрать, а может использовать в своих целях. В партнёрство не верится, не та у него категория, или та? Как себя вести?

Эваэль говорил, что кошколюдки не признали императора-самозванца, отказали в помощи князьям, аргументировав решение верностью законному наследнику. По сути дела они предоставили двум лагерям драконов возможность намыливать друг другу холки, а сами остались не при делах, жмуря глазки и наблюдая, кто кого быстрее завалит. Может напомнить "мамаше" о древних словах и отъехать в сторону? Что получается? А ничего хорошего, в любом случае император, почувствовав угрозу личной власти, а он её за три тысячи лет укрепил основательно, раз никто больше не смог подобраться к трону, навалится на кошколюдок всей мощью и сравняет гору Лидар с землёй. Вывод - как знамя сопротивления он миурам не нужен. С таким знаменем хлопот не оберёшься.

Тарг! Грязная вещь политика! Куда ни ступи всюду топь, а если не топь, то заросшая обманчивой травой колыхающаяся марь с окнами-топляками, угодить в которые можно от любого неосторожного шага. Бездушная машина, перемалывающая народы, стирающая с лица земли государства, чего уж говорить об отдельных личностях. Андрей наполнил стакан, по мере его заполнения стенки становились прозрачными, показывая уровень жидкости. Занятно, вот и с ним занятно. Эх, мама, мама, почему ты ничего не сказала? Не потому ли, что хлебнула от власти полной мерой три тысячи лет назад?

Андрей отпил ледяного, ломящего зубы, сока, встал с пуфика, и прошёлся по комнате, попинывая разбросанные по полу подушки. Стакан в ладони приятно холодил кожу, мысли вернулись к Ягирре. Что произошло тогда, почему ты отказалась от власти и предпочла жизнь эльфийки? Вопросы, кто может дать на них ответы? За ответами придётся возвращаться на Иланту, но как это сделать, если он до сих пор вернул себе не все способности? И ещё вопрос: почему он их потерял? Намного удобней вести беседы имея за спиной несколько сформированных плетений, наполненных убойной мощью. Лишний пулемёт в хозяйстве карман не тянет. Купленные учебники проливали некоторый свет на его проблему, но так ли это или нет спросить было не у кого. Андрей допил сок и вернулся к столику. Что-то не в том направлении мыслишки поскакали, думать надо не о том, почему у него исчезала магия, а о том, как выкрутиться из надвигающейся дупы. Чем заинтересовать и купить кошколюдок, какую приманку им подкинуть? Он налил второй стакан ледяного напитка и пересел на пол, блаженно вытянув ноги и опёршись локтями о пуф.

Точку взаимодействия следует искать на стыке политических интересов миур и князя Орой. Раз он имел глупость угодить в политический жернов, следует попытаться стать нужным для обеих политических партий. Как пить дать Великая Мать планирует использовать его в целях налаживания контактов с князем, почему бы не помочь ей и не завязать точки соприкосновения на себя? Так-так, а это уже теплее и гораздо приятнее, нельзя дать превратить себя в безликий винтик, лучше самому стать механиком. Если не выгорит вариант с "узелками", то, что можно втюхать в качестве альтернативы? Он почесал грудь, пальцы зацепились за мельчайшие шрамики, оставшиеся от амулета-ключа. Хм-м, а стоит или нет вынимать из рукава этот козырь?

Второй стакан давно опустел, потирая переносицу, Андрей продолжал пялиться в одному ему известную точку на стене. Тарг, вот оно! Почему ему не сыграть собственную партию? Выгорит ли, и как к его мутному, ещё не до конца оформившемуся предложению, отнесутся дома и воспримут здесь?

Мидуэль прямым текстом сказал, что магия на Иланте исчезнет через несколько тысяч лет, если на планету не вернутся драконы. Драконы княжества Орой не переживут полномасштабного вторжения имперских легионов. "Дедушка", будь он неладен, имеет привычку уничтожать вражеские кланы под корень, если князю предложить переселение? Одним выстрелом будут убиты два "косых". И магия не исчезнет и драконы уцелеют. И что, что на данный момент на Иланте ни одно государство не сможет противостоять совокупной мощи нескольких сотен Владык неба, но и драконы не смогут навязать безоговорочную гегемонию крылатого племени в мире. Общий баланс сил будет нарушен несильно, наоборот, появление ещё одного политического полюса благоприятно скажется на общей обстановке севера Алатара и остановит экспансию лесных эльфов.

В мыслях всё хорошо выходит, как оно будет на самом деле? Согласится ли князь на участие в авантюре, какую позицию займёт Великая Мать и не будет ли император вставлять палки в колёса? Говорить следует об этом.

В отличие от Кисы Воробьянинова, Андрей готов был торговаться. Раз он вляпался в политическую кашу, то лучше варить собственное варево, а не изображать из себя отца демократии. Здесь заграница не поможет.

Он посмотрел на опустошенный кувшин, как легко, оказалось, перейти из жертвы политических игр в разряд игроков. Совесть не гложет? Только что ты не желал быть раздавленным безликой машиной, а сейчас готов бросить целые государства на алтарь своих интересов. Не слишком ли быстро сменились категории мышления? Кто-то два месяца назад осуждал Мидуэля, а сейчас, в душе, жалеет о его отсутствии, советы старого эльфа были бы очень кстати.

Осталось определить в каком ключе вести беседу с хозяйкой. Что мы имеем? Андрей побарабанил пальцами по крышке столика. Забросив в рот несколько ягодок, напоминающих виноград, но имеющих ярко выраженный мандариновый вкус, он воскресил в памяти недавнюю встречу. Кошколюдка знала о значении татуировки и ожидала чего угодно, но не заявления о родстве с Ягиррой. Судя по реакции миуры, его мать давно числилась в рядах душ, покинувших бренный мир и вошедших в чертоги Хель. Известие о том, что она жива и у неё есть сын, явилось для Великой матери шоком. Кошколюдка вела себя так, будто она была лично знакома с молодой, на тот момент, императрицей. Хм-м, на этом пункте неувязочка. Из узнанного ранее, миуры живут не больше пятисот лет, средняя продолжительность жизни "кисок" триста пятьдесят, максимум четыреста годков, а повелительница никак не выглядит древней старухой. Маловероятно, что продолжительность жизни кошки продлевают с помощью магии. И тем не менее, факт остаётся фактом, с какого боку Великая Мать цепляется к Ягирре, предстоит ещё выяснить. Вопрос следует пометить, как первостепенный, от знания реалий и мелочей, окружающих их легче лавировать в течениях мутного моря политики. Из реакции правительницы вытекают несколько взаимосвязанных выводов: она не знала, что Ягирра уцелела в древних разборках и продолжает здравствовать. Неудивительно, вести с небесной соседки последние три тысячи лет по объективным причинам перестали приходить. От "кошки" не укрылся тот факт, что сын Ягирры остался в неведении о происхождении родительницы, то-то она проявила такт и дала ему время прийти в себя. Хитрая бестия, за учтивостью она спрятала личный шок, сейчас миура, как и он, со всех сторон оценивает ситуацию и намечает, что делать со свалившимся куском пирога. Самой съесть или пустить в свободное плавание, дабы ненароком не лопнуть от "переедания" - "пирог" оказался богатырских размеров.

Андрей налил себе соку из другого кувшина, он определился с приоритетами, от миуры ему необходимо, в первую очередь, узнать историю собственного рода, пусть и в её изложении. Найти концы и другие варианты трактовки событий у него время будет, тогда он и сравнит, что ему поведают разные рассказчики.

- Что пожелаете? - за дверью его ожидала стройная миура в одежде тёмно-синего цвета, напоминающей индийское сари. Ткань ещё сильнее подчёркивала белизну шести и оттеняла голубые глаза кошколюдки. Широкая синяя лента перевивала длинную косу встречающей.

Возле стены стоял столик, на котором было разложено конфискованное возле врат оружие. Никто не мешал ему навьючить его обратно. Андрей с сомнением посмотрел на свой арсенал и решил обойтись без оного. Несколько тонких, невесомых магических плетений, заготовленных им заранее, будут предпочтительнее стали. Он окинул взглядом хвостатую красавицу и ухмыльнулся про себя. А "мамаша" не промах, если глаза и другие чувства не обманывают его, то перед ним младшая сестра или, что более вероятно, дочь правительницы. Великая Мать приняла меры для сохранения секретности, вряд ли она допустит повторную ошибку как с эльфийками.

- Проводите меня к Великой Матери, пожалуйста, - сказал Андрей.

- Следуйте за мной, - взмахнула рукой миура, бесчисленные искры сверкнули на вшитых в ткань сари золотых нитях и мелких драгоценных камнях. От движения головой на шее кошколюдки на мгновение обнажилась горошинка магического переговорника. Значит, мама поставлена в известность…

Следуя за семенящей мелким шагом миурой, Андрей мысленно аплодировал её матери. Правительница проявила себя отличным психологом. Сначала она выбила его из колеи своим поведением и преподнесённым психотипом, характерным больше человеческой женщине, чем представительнице иной расы, теперь пудрит мозги с помощью дочери. Её наследница обладала привлекательной фигурой, соблазнительной даже с точки зрения людей и эльфов. Затянутая в одежды, она была вынуждена делать короткие шажки, покачивая бёдрами и маняще виляя задом. Отличный способ сбить будущего собеседника с настроя и увести его мысли в другое русло, голый расчёт, нацеленный на его молодость. Ничего, что дама на две головы выше, зато с низким ростом удобней наблюдать за хвостатой попкой. Плюс один в адрес кошек. Только он не попался на их уловку.

На этот раз им не пришлось плутать по бесконечным коридорам и галереям, миновав пару диафрагм пространственных переходов, они оказались возле высокой двустворчатой двери, украшенной затейливым резным орнаментов. Рослая, под три метра охрана в количестве четырёх облачённых в латы миур, подтверждая предположения Андрея относительно личности его гида, вытянулась в струнку. Дверь отворилась, навстречу колоритной паре вышла ещё одна кошколюдка, как две капли воды похожая на его сопровождающую, только сари на ней было нежно-оливкового цвета:

- Великая Мать ждёт вас, - скорее мурлыкнула, чем сказала кошечка в оливковом. Сёстры обменялись взглядами. Ну-ну, леди, не надо так сверкать зрачками, не ваша вина, что молодой шкас знает о женщинах несколько больше, полагаясь на опыт Ало Троя, чья личность впиталась в него при обучении языку.

- Прошу, - "оливковая" пропустила его в кабинет повелительницы и захлопнула дверь. По коже, словно бритвой резануло, хлопок закрывающейся двери активировал заклинания пологов, теперь наружу не просочится ни один звук.

Великая Мать сидела за широким письменным столом, на полированной крышке лежали два стилоса и три кожаных папки с бумагами, лёгкую прозрачную кисею на плечах миуры сменила цветастая накидка. Браслеты с бубенцами на руках и ногах исчезли, звенящие кольца, вплетённые в косу, были перевязаны цветными шнурками. Сейчас правительница больше всего напоминала земную бизнес-леди.

- Я не буду ходить вокруг да около, - начал Андрей, взяв инициативу на себя. - Вы, вероятно, поняли, что мать скрывала от меня информацию о своём прошлом. Ваши слова о её принадлежности к правящему роду империи явились для меня шоком. В силу некоторых обстоятельств узнать правду из первых уст сейчас затруднительно, я прошу вас поведать свой вариант древних событий. Может это звучит пафосно, но тёмное прошлое моей семьи нагнало меня в самый неподходящий момент и без знания тех событий трудно судить о нынешних реалиях и оценивать последствия своих поступков. Будет крайне неосмотрительно как-либо бросить тень на родителей или очернить их неподобающими и недостойными деяниями.

Пробный шар запущен, оставалось ждать, как отреагирует на него государыня миур. Великая Мать захлопнула папку с бумагами, которые она демонстративно рассматривала, и отложила её на край стола. Тёмные зрачки в синих глазах повелительницы превратились в узкие щёлочки. Она долго рассматривала превратившегося в молчаливую статую Андрея, из-под стола выглядывал дёргающийся кончик хвоста кошколюдки. Вот так, или-или, теперь она поставлена перед сомнительным выбором. Откажет и о любом сотрудничестве можно забыть, силой от синеглазого ничего не добиться, любой дракон умеет терпеть боль, хранить молчание и тайны. Рычагов давления на него у неё никаких. Круг интересов очерчен небольшой, но озвучить его проблематично. Это на словах всё просто, но в жизни особ, обличённых громадной властью, просто ничего не бывает, на словах рассказать не получится.

Миура отодвинула кресло и встала из-за стола. Андрей продолжал стоять столбиком, своё слово он сказал, наступил черёд оппонента. Кошколюдка подошла к нему и, согнув колени, присела. Их глаза оказались на одном уровне.

- Ты хочешь знать правду? Я могу показать, - миура коснулась указательным пальцем с выпущенным коготком своего виска. - Ты готов довериться кошке?

Сильный ход, ему не отказали, но поставили перед сложным выбором - прямая передача из мозга в мозг, слияние разумов. Готов ли он открыть чужому существу личные, сокровенные тайны, позволит ли копаться в воспоминаниях? Из всех книг, которые он прочитал, ни один дракон не соглашался на слияние разумов, если сам не ломал чужую волю и разум. Задавая вопрос и ставя условие, правительница кошколюдок как бы показывала, что у неё нет тайн, она полностью открыта ему, выбор за ним. Миура знала психологию драконов, но в конкретном случае просчиталась…

Да, она сможет заглянуть в тёмные кладовки его души, но и её тайные закрома предстанут его взору. С другой стороны, "слияние" поможет им лучше понять друг друга - это лучше, чем жить без прошлого, а тайны…, кхе-кхе, какие у него могут быть тайны? Медальон, так называемый "ключ"? Иномирное происхождение? Все его тайны не стоят прошлого, а значит - настоящего. Игра в одни ворота, Великая Мать попала в собственный капкан.

- Готов, - ответил Андрей и заглянул в глаза выпрямившейся во весь рост миуры. Он смотрел снизу вверх, но это был взгляд сильного и равного. Во взоре Великой Матери проступило неподдельное уважение с примесью пиетета перед ним. Шах и мат, партия выиграна…, только что он лишил их обоих пути к отступлению. На всякий случай у него есть одна заготовка, завязанная на разум и свободу воли и призванная убить любого, кто посмеет ими завладеть. Спусковой механизм тончайшей магической паутины взведён и ждёт нажатия на курок.

- Нам лучше присесть, - Андрей поискал взглядом свободный стул или кресло. - Не здесь, - остановила поиски миура, беря его за руку и отодвигая портьеру позади рабочего стола, за которым пряталась неприметная дверь.

Новая комната напоминала оставленные Андреем апартаменты - ковры, подушки, пуфики, низкий столик, широкая тахта чуть выше пола, приглушенный рассеянный свет магических светильников. Место, в котором приятно отдохнуть после трудов праведных. Миура, завлекая его за собой, опустилась на гору подушек:

- Расслабься, сними щиты, - Андрей послушно убрал коконы щитов воли. - Очисть свой разум от посторонних мыслей…

Кошколюдка коснулась своим лбом его чела, её синие глаза превратились в бездонные колодцы, затягивающие его разум в тёмную глубину…

*****

…Он очнулся, ощутив, что голова лежит на чём-то мягком и упругом одновременно. С трудом сконцентрировав взгляд, Андрей оторвался от "подушки", оказавшейся левой грудью правительницы, размазав правой щекой концентрические круги вокруг соска Ашшы. В голове гулко бухали молоты. Он посмотрел на закатившую глаза и попискивающую, словно маленький котёнок, миуру и схватился за виски…

Хитрая "кошка", она просчитала все варианты, не забыв включить в расклад будущего разговора несколько самых невероятных ходов, типа слияния разумов. Не забыла включить - это ещё слабо сказано, миура планировала постепенно подвести беседу к скользкой теме объединения. Его заявление было слишком невероятным, Великая Мать не поверила словам дракона, притворявшегося шкасом, она боялась ошибиться. За три тысячи лет два раза из небытия всплывала Ягирра и один раз её дочь. Каждый раз самозванки представляли неопровержимые доказательства своего происхождения, но все императрицы оказывались подставными фигурами охранки. Хазгар обожал ловлю на живца, начинавшие интриговать против него кланы исчезали не только из большой политики. Историй с сыном ещё не было, как и гербовых татуировок. Шкас не делал акцента на своём происхождении, что было, по меньшей мере, странно и не вязалось с почерком секретных служб империи. Не тот подход, но осадок от канувших в лету двойников остался. Проникновение в разум должно было расставить точки над i. Слишком велики ставки в игре, нельзя спускать с рук фигуру подобной величины. Кем бы она не представлялась. Хитрая кошколюдка, желание и рыбку съесть и получить прочие радости жизни не всегда сбываются, точки над i и знаки препинания в остальных предложениях явились для тебя сюрпризом. Тяжело попасться в капкан собственной мнительности? Как теперь отмываться от позора неверия?

Андрей посмотрел на лежащую без сознания кошколюдку и сжал кулаки, скрипнули зубы в сведённых до хруста челюстях. Придушить бы её за все выкрутасы. Как болит голова! Ведь знала же, хвостатая, что объединение разумов двух различных существ отзывается ошеломляющей болью, стерва ушастая. На Иланте людские и эльфийские маги-разумники никогда не практикуют слияний с гномами. Кремнийорганические коротышки несовместимы с людьми, другое строение мозга и активных магических зон. С миурами ситуация выглядела иначе. При одинаковой белковой структуре, люди и миуры отличались разными биохимическими процессами, протекающими в организме, обычаями, социальным укладом или средой, морально-этическими нормами, продиктованными условиями жизни. Иначе говоря, он и Ашша были компьютерами с разными операционными системами, объединение которых вызывало раздражение нервных окончаний и боль.

Два дурака, не так - дурак и дура, заманивать друг друга в капканы могли только клинические дураки или параноики, в чем, в чем, но только не паранойе надо было искать общую точку соприкосновения интересов. В итоге выиграли и проиграли оба.

Ашша отлично подготовилась, заранее блокировав средние и глубинные слои памяти, установив защиту разума от взлома. При слиянии закрытые зоны выглядели тёмными заплатками. Тут правительница была права: чего на свете не бывает? Защита помогла удержаться на грани и почти вовремя разорвать связь с драконом.

Он ничего не защищал, просто вогнал миуру в сектор, заполненный калейдоскопом воспоминаний, нечего шарить по его черепушке, пусть займётся другими делами! Ашша, окунувшись в круговорот событий, большую часть слияния не могла оторваться от подсунутого "пирога". Её затянул мир, из которого Андрей-Керровитарр-Андрэ пришёл на Иланту, взволновала школьная бойня и хельратский монастырь, момент открытия межпланетного портала на берегу озера был просмотрен несколько раз. Гораздо позже внимание переместилось на разум молодого дракона, который оказался настолько обширен и развит, что кошколюдка растерялась. Миура знала на что и куда смотреть, опыту, благодарствуя предшествующим поколениям правительниц было не занимать, но весь опыт пасовал на фоне открывшейся картины. Поначалу ей казалось, будто нитям управления трансом ничего не угрожает, но осознание противоположного факта вогнало правительницу в шок. Её заготовки были поглощены Андреем быстрее, чем огонь пожирает сухую траву, мощный водоворот чужой воли начал растворять и затягивать её "Я". Обнаруженный спрятанный на самой грани восприятия виртуальный убийца, контролирующий все процессы воздействия на свободу воли, заставил испытать лёгкую панику. Невесомая конструкция магической конструкции и многочисленные отводки, управляемые оборотнем, свидетельствовали о неких дублирующих системах. То-то он не боялся. Страх сделать неосторожный шаг и быть убитой или вобранной без остатка чужим разумом, заставил кошколюдку разорвать контакт.

Пока его визави смотрела полигонный "боевик", Андрей не терял времени даром, листая "книгу", описывающую историю императорской семьи. Живописание изобиловало многочисленными лакунами, что-то сразу подвергалось сомнению, некоторые факты тут же отбрасывались, некоторые, без лишних раздумий, брались на веру. На восприятие Андрея история царствующих драконов выглядела однобоко. Хазгар - дядя Ягирры, был излишне демонизирован, никак не освещалась роль "серой массы", окружавшей дракона, его сподвижники упоминались вскользь, оно и понятно, Великая Мать выделяла из стада главного противника и прокручивала в голове его сильные и слабые стороны, анализировала поступки. Соратники Хазгара "лежали" на отдельных полках, требовалось время, чтобы добраться до них. Несмотря на однобокость, Андрею удалось вычленить главное. Правда оказалась горькой, оставив на губах характерный солёный вкус крови.

Вот он и узнал секрет Великих Матерей - родовая память. Миуры с белоснежной шёрсткой обладали родовой памятью, при нужде свободно обращаясь к воспоминаниям прошлых поколений чуть ли не до десятого колена. Бедные, существа без детства. Какие у родившегося котёнка могут быть в жизни открытия, если она с самого момента рождения помнит всю жизнь своей матери и ещё десятка поколений? Маленькие старушки. Полезная, но тяжёлая ноша.

Андрей подхватил Великую Мать подмышки и перетащил её на тахту. Магический контакт дался ей тяжелее, чем ему…

Он прикрыл глаза, чужие воспоминания вновь ворвались в мозг… Сколько миур, людей, эльфов и драконов погибло и кануло в безвестность, собирая информацию об императорском клане, анализируя и сопоставляя все факты и знания, впоследствии отложившиеся на полках памяти Великой Матери Ррыш и через семь поколений доставшиеся ему?

Люди и драконы. Драконы, превратившиеся в людей…

*****

…Как просто и как сложно. Власть, стремление забраться на вершину пирамиды и безудержная жажда обладания эфемерной вещью, дающей зримое и незримое могущество, были всему виной…

Начальной точкой падения драконов следует считать открытие порталов, извергнувших из своих глубин тысячи переселенцев, приход людей на Иланту изменил Владык Неба.

Открытие на Иланте порталов и появление на авансцене новой расы внесло свежую струю в жизнь древних существ. Обнаружение способа превращения людей в драконов, а драконов в людей - кардинально изменило. Мода на вторую ипостась захлестнула Владык Неба. Скука, терзавшая многих долгоживущих, отступила.

Владыки Неба заигрались в людей и не заметили, как и когда игра превратилась в жизнь. Очеловечивание дало им не только положительные качества двуногих существ, но и пороки, свойственные этим расам…

…Завезённые на Нелиту люди множились и плодились, прошла какая-та тысяча лет и они потеснили эльфов и миур, которые до поры до времени не обращали на "новичков" внимания, а потом стало поздно. Люди развивались бешеными темпами, их жизнь была ярким быстротечным пламенем на фоне тусклых костров долгоживущих. За одно поколение они успевали познать больше, чем те же эльфы. Люди тянулись к древним расам и всеми силами стремились их догнать. Долгое время драконы не обращали внимания на суету внизу, частенько используя несчастных для своих опытов, по уговору с вождями, те отдавали небесным чудовищам своих отщепенцев, но жизнь не стоит на месте, людей стало больше, их народившиеся государства заявили о себе. Опомнившиеся от спячки драконы поняли, что выпущенный из бутылки джинн не поддаётся укрощению. Людские владыки не признавали авторитетов, и только страх перед мощью крылатых чудовищ, удерживал их в рамках, очерченных драконами, но так долго не могло продолжаться.

Первым на опасность растворения крылатого племени в людской массе среагировал Растигар - глава клана "хрустальных". Он созвал Совет, не собиравшийся больше полутысячи лет и обрисовал соплеменникам перспективы мрачного будущего. Растигар напирал на то, что драконы отошли от наук, отдав их на откуп миурам, а сами с головой окунулись в страсти людей и эльфов. После взрыва межзвёздного портала, погубившего целый город и гибели большей части учёных, из-под крыла драконов не вышло ничего нового, чего уж нового, они до сих пор не могут восстановить секрет строительства межпланетных порталов. Общество находится в стагнации, которую, без оглядки на хвост и, называя вещи своими именами, можно назвать деградацией. Даже в исконных землях драконов не пропихнуться от людей и эльфов, в Университете каждый второй преподаватель не имеет к расе крылатых никакого отношения. Назрела крайняя необходимость взять процесс в свои руки (в конкретном случае руки заменялись лапами).

Владыки Неба серьёзно задумались, на Совете разгорелся горячий спор и опять вперёд вышел Растигар, предложив не ломать сложившееся мироустройство, а возглавить его. Он предлагал действовать по опробованному на Иланте примеру, где драконы по-прежнему плотно опекали эльфов и северное государство людей. Та же игра в людей и эльфов, но теперь правила в ней будут устанавливать драконы. Совет утвердил Растигара на роль своего главы, под шумок тот пропихнул пункт о прямом наследовании важной должности. Растигар был стар и заботился о будущем своих птенцов: Ятигара и Хазгара.

Прошло несколько десятков лет периода напряженной подготовительной работы, по прошествии которых Владыки Неба вышли политическую арену. Люди с ужасом обнаружили, что ими правят драконы, тысячи из них живут среди них и эльфов. Постепенно страсти улеглись, к главенству драконов двуногие привыкли быстро.

Постаревший Растигар оставил за себя старшего сына и удалился на покой. Ятигар, время правления которого, теперь называют "золотым", постепенно преобразовал Совет в совещательно-законодательный орган, лишив его реальной власти, и принял титул Императора. Пожилой дракон правил мудро, во время его правления вновь получили развитие науки, строились учебные центры, на Иланте был сформирован целый научный комплекс, собравший в своих стенах перспективную драконью молодёжь и большое количество истинных. Он создал устойчивую государственную систему, уравновесив интересы всех сторон, оставив, при этом, Владык Неба на передовых ролях.

За спиной Ятигара всегда маячила тень младшего брата, должного наследовать ему, ведь сын императора погиб при исследовании чужих миров, не вернувшись из мира, где не было магии. Взятые с собой артефакты с запасом маны не смогли обеспечить обратный переход. Ватигар растворился в астрале. Дочь, Нуирра, сменила клан и перебралась на Иланту, отказавшись от наследования (не без помощи доброго дяди), она не приняла возни с людьми, предпочтя жизнь обычной драконы. Хазгар, жаждавший власти, потирал лапы, но тут у одряхлевшего императора родилась вторая дочь, объявленная официальной наследницей и представленная подчинённым императору народам. Прямая линия не должна прерваться. Так, Ягирра, сама не ведая того, заступила дяде дорогу к власти. Драконы трясутся над всеми птенцами, рождение ребёнка для них всегда радость, но Хазгар, по мнению миур, слишком долго был в человеческой ипостаси, в его психике наступили необратимые изменения, дочь брата не вызывала у него никаких чувств, кроме отвращения и ненависти.

Отчаявшись получить трон на законных основаниях, Хазгар пошёл кружным путём. В его планах был не только трон империи, дракон мыслил шире, власть над одной, пусть и очень большой страной, не устраивала амбиционного властолюбца. В разгорячённом разуме родился грандиозный план.

Больше сотни лет Хазгар осторожно подогревал амбиции правителей Леса на Иланте, десятки эльфов, принесших ему клятву на Крови, выступали проводниками интересов тайного кукловода. Обломавшись на Рау и ариях, он добился своего под сенью мэллорнов. Лесные эльфы стали тяготиться зависимостью от истинных и драконов, ничего не понимавших в их жизни. Ведь многие драконы, переселившиеся на небесную соседку, не приняли новых веяний, предпочитая жить древним укладом, отвергая моду на вторые ипостаси. Истинных ещё можно было терпеть, сила их была огромна, но лучше бы они продолжали заниматься наукой, и не лезли в дела Владык Леса. В родном мире Хазгар удачно подчинил себе несколько кланов, привязав к себе их членов магическими клятвами, некоторые поклялись на Крови. Долгая школа интриг принесла плоды. Владыки Неба сами не поняли, как оказались у него в зависимости, а сборище "идиотов" Иланты сохраняло верность правящему императору и могло помешать грандиозным планам брата венценосного правителя, чем подписало себе приговор. Истинные, как самые опасные противники, должны были быть устранены первыми.

Хазгар купил верхушку лесных эльфов, обещав им небо, его тайные агенты довели до Владык информацию, что истинные нашли способ обходить Ритуал и безболезненно превращать эльфов в драконов. Для придания словам достоверности, перед правителями было разыграно целое представление, где подставной дракон изобразил из себя эльфа, над которым проводят новый Ритуал. "Лесовики" купились на лоховской развод. Первый шаг в страшной партии был сделан, мир на двух планетах повис на волоске.

Вторым шагом была помощь брату во встрече со смертью и организация покушений на племянницу. Напуганная девчонка, глотая слёзы, сама прилетела к нему в поисках помощи и убежища…

Ашша, а точнее Великая Мать, правившая в те времена и лично знавшая Ягирру, не ведала причин смерти старого императора, но очень обеспокоилась из-за исчезновения наследницы. Миура никак не могла докопаться до причин покушений на Ягирру, не верила она в оставленные преступниками следы, ведущие на небесную соседку. Ради чего драконам другого мира убивать молодую императрицу? По стране поползли различные слухи. Хазгар, назначенный управляющим Империей, направил сотни агентов на поиски племянницы сбежавшей от венца власти, объявив достойную награду нашедшему.

На Иланте творились ужасные вещи, никто ничего достоверно не знал, но по слухам там погибло много истинных. Невероятно, как такое вообще могло произойти? Об этом мог бы рассказать молодой зелёный дракон Недагар, поклявшийся на крови и исполнивший волю господина, пронеся на пир яд, после чего несколько лесных эльфов с прочищенными мозгами, находясь под ментальным управлением тайного кукловода, отрубили уснувшим головы. Ловушка захлопнулась. Рау и арии, получившие анонимные сведения, бросились на выручку и порубили правых и виноватых. Под мечами последователей драконов полегли исполнители, головы сложили многие лесные эльфы и дети Владык Леса, для которых залитый кровью зал так же явился шоком. Настоящие следы были заметены, все улики указывали на лесных владык. Владыки, ведомые праведным гневом и жаждой мщения, подняли в копьё лесное воинство, к ним присоединился король Местории, лишившийся на пире сына. Второй акт страшной пьесы был разыгран строго по сценарию. Различные ветви эльфов, люди и драконы столкнулись лбами, оставшиеся в живых истинные занялись поисками убийц, кости которых давно превратились в невесомый пепел.

Всё шло как нельзя лучше, но девчонка смогла сбежать из-под неусыпной опеки. Ягирра была больше не страшна, до конца своих дней ей не стать драконой, но паршивка сумела пробраться к миурам. В самый последний момент отряд верных Хазгару драконов, настиг боевой прайд кошколюдок, сопровождавших опальную наследницу. В завязавшейся короткой битве миуры погибли все, но мелкая мерзавка опять ускользнула. Нить судьбы Ягирры затерялась на долгие три тысячи лет. Великая Мать не знала, что воительницы прайда своими жизнями дали императрице необходимое время, чтобы добраться до межпланетного портала…

Вести с материнской планеты докатились до оставшихся в живых истинных Иланты, тут же прекративших поиски мнимых убийц. Драконы сумели прийти к правильным выводам.

Понимая, что задуманная партия может пойти не так, как задумывалось, Хазгар дал команду на претворение в жизнь запасного варианта, пока тот укладывался в задуманную модель. Самозванец на императорском троне прекрасно знал психологию представителей родного вида и они, как теперь знал Андрей, оправдали его ожидания… Опередив на несколько часов прибывших с Иланты истинных, на небесную соседку отправился большой отряд эльфов, находящихся на ментальном поводке у пары магов. Отправленные с ними драконы, не знавшие целей и задач ушастого отряда, доставили их в горы, спрятав от сторожевых постов Рау. Результатов диверсии Хазгар не узнал, "гости" с Иланты, сломав грандиозный план по захвату целого мира, запечатали межпланетные порталы.

Андрей содрогнулся, "дедушка" рассчитывал, что лишившиеся семей драконы обезумят и уничтожат мэллорновые леса вместе с их обитателями. Он ведь сам был…, нет, назвать драконом это существо не поворачивался язык. О да, Хазгар не ошибся ни в оценке соплеменников, ни в оценке выбранных ими действий, он всё спланировал точно. По плану на Иланте не должно было остаться мэллорновых лесов и драконов… Мир без магии, переспелое яблоко, готовое упасть в руки того, кто обладал магией и порталами. Целый мир у ног одного повелителя! Мириады покорённых людей, которых можно превратить в страшных бойцов и смести всех не покорившихся на Нелите и начать экспансию в другие миры. Подлая мерзавка, сломать такие прекрасные планы!!! Оставалось надеяться, что её нашли посланные по следу убийцы, жаль, что никто не сможет принести радостную весть.

Начавшаяся после прихода "небесных гостей" распря, поставила крест на древнем государстве и грандиозных замыслах. Бывшие наместники окраин объявили себя князьями и образовали Альянс. Им дела не было до сгинувшей императрицы, присягу ей они не приносили, слишком быстро та исчезла с властного олимпа. Князья пали жертвами человеческих пороков, почувствовали вкус власти и стремились удержать её в своих лапах. Князь Орой один из немногих, кто поставил цели новой войны под сомнение, и долгое время держался в стороне, но огненный вал докатился и до него. Князь верил илантским соплеменникам, что за всем бардаком стоит Хазгар, но он отмёл все досужие истории о Ягирре, бежавшей на другую планету. Не может дракон поднять лапу или руку на родную кровь! Не может!!!

Новый император, подмявший под себя многие кланы, сумел удержать власть и нанести поражение армиям Альянса, обломав зубы на кошколюдках, загнанных в горы. Хазгар не забыл, кто помог племяннице. На отошедшем к нему куску империи не осталось ни одной миуры, все посёлки были сожжены дотла.

Великие Матери миур, бывших самой закрытой расой старого мира, верили, что молодая императрица осталась жива, надеясь, что она когда-нибудь вернётся, но проходили столетия и тысячелетия, войны между Поднебесной империей и другими государствами то утихали, то разгорались с новой силой. Самозванец, захвативший власть, постоянно расширял границы своих земель, но о Ягирре не было ни слуху, ни духу. Клан "хрустальных", носящих родовой герб, ставший имперским, сократился до двух драконов - Хазгара и его сына… и вот у пятых внешних врат полиса появился гонец из эльфийского посёлка. Эльфа доставили к "ведающей" верхними землями, но с ней он разговаривать отказался, настаивая на личной встрече с правительницей. Когда ему в довольно вежливой форме указали за ворота, он попросил передать Великой Матери информационный кристалл, запечатанный секретным кодом, который знали единицы.

Ведающая задержала эльфийского мага и приняла все меры, чтобы кристалл попал по назначению, она понимала, что информация имеет особую важность, иначе деревенский маг не стал бы изображать из себя самоубийцу, испытывающего терпение кошколюдок и желающего покончить с собой таким экзотическим способом. Она предположила, что кристалл может быть как-то связан с тайным послом князя Орой, прибывшим к Великой Матери пять пятин назад. Неслыханное дело, но правительница приняла посла, после их разговора на южной границе миур посты пограничной стражи княжества словно ослепли, караваны контрабандистов проходили мимо них без всяких препятствий. Ведающая ошиблась, кристалл не был связан с тайным послом, но мага немедленно вызвали наверх. На поверхность было отправлено несколько прайдов "теней", усиленных магами, новейшими латами и оружием.

Информация, переданная старшиной свободного эльфийского поселения, не на шутку взволновала Ашшу и её дочерей. Старик утверждал, что видел имперский герб на плече одного шкаса, на самом деле являющегося драконом. А дальше шло описание герба-татуировки и совсем уж непонятное. Эваэль сообщал, что мнимый шкас был беглецом из дугара и совсем не ориентируется в реалиях окружающего мира, но помнит Высокий. Причём язык драконов у него старинной, архаичной формы, на которой разговаривает только высшее общество драконов. Общий шкас учил быстро и по наблюдению опытных магов обучение никак не являлось воскрешением забытого под воздействием дерева-химеры. Эваэль поведал ещё много чего, в том числе не забыл упомянуть сумасшедшую реакцию носителя герба и новые приёмы фехтования, показанные им. Под конец записи он добавил, что в поселении была дочь князя Орой и настойчиво интересовалась контактами с миурами. Шкас, который при первой встрече назвался Керровитарром и абсолютно не понимал, что такого странного в его имени и почему эльф не рекомендует так называться присоединился к вирк княжны в качестве добровольного помощника, не включённого в общий отряд.

Что это? В высшей степени непонятно, на игру князя или императора совсем не похоже, а имя? Какой дракон назовёт себя так? Прямой плевок в сторону поднебесного трона. На совещании с дочерьми было выдвинуто множество предположений, но самым реальным было признано, что шкас может быть сыном кого-то из "хрустального" клана, возможно Нуирры, а татуировка нанесена ему до смены клана матерью. Как известно у Нуирры было двое сыновей и дочь, да, они не имеют прав на трон из-за отказа матери от наследования, но Хазгар вполне мог засунуть неугодного в дугар…, с другой стороны, Нуирра перебралась на Иланту, каким образом её сын мог оказаться на материнской планете? Каким образом он проскочил мимо имперских и княжеских асталов? Следовало всё детально проверить, может быть они ошибаются и носитель герба является хитроумной приманкой Императора. Версия материнства Ягирры почему-то не рассматривалась…

"Тени" обнаружив вирк княжны, установили круглосуточную слежку с помощью птиц. От полученных результатов возникло больше вопросов, чем ответов. Поведение Керровитарра не вписывалось ни в один модельный ряд. Он мастерски скрывал, что является драконом, но всё же через многочисленные маски, носимые им, прорывалось что-то чужеродное, не связанное с современными драконами. А песни у костра? Таких песен не знал никто, музыка, исполняемая на тайре, отличалась от всего слышанного ранее. Судя по подслушанным разговорам, Керровитарр догадался, что Илирра не настоящая. Великая Мать знала о вирк, с послом они подробно оговорили эту тему, дочь князя имела отличную маскировку, но шкас не был постоянно с отрядом и поэтому не выявил настоящей княжны, но сделанные им, на основе скупых данных, выводы поражали свой проницательностью. Каким-то образом имперцы пронюхали о вирк и запустили в земли миур магических созданий, управляемых операторами. Вогров решено было гнать до самого отряда, всё же Великая Мать хотела удостовериться, что всё это не подстава. Как поведут себя животные, управляемые магами через специальные артефакты? Как поведут себя маги? На удивление кошколюдок, шкас с минимальной затратой сил сумел уничтожить двух магических монстров.

Ашша приняла решение лично встретиться с ним…

*****

Она, открыла глаза и посмотрела на склонившегося над ней дракона:

- Вот ты и узнал секрет Великих Матерей, что будешь делать?

- Он умрёт вместе со мной, - спокойно ответил Керровитарр.

- Я верю тебе.

Керр улыбнулся, улыбка получилась двусмысленная:

- Ещё бы, мы теперь столько друг о друге знаем…

- И ещё больше не знаем, - осторожно сказала Ашша, уловив призрачную угрозу.

- Если бы я узнал то, что узнал к моменту разрыва связи между нашими разумами, до того, как переступил порог этого кабинета, то придушил бы тебя, - Андрей вытер ладонью выступившую из носа кровь. - Ты прекрасно знала об опасности слияния между нами.

- Знала, но решила рискнуть и ничуть не жалею. Почему же не придушил? - Глаза Ашши превратились в узкие щелочки, через которые проглядывали тонкие полоски зрачков.

- По той простой причине, что и ты получила сполна! По той же причине и ты теперь не придушишь меня.

- Осуждаешь?

- Как ты догадалась? Ты чем думала, когда проецировала на меня эмоции и свои чувства к дочерям и остальным миурам? - слушая гневную отповедь, она молчала и непроизвольно дёргала кончиком хвоста, который с головой выдавал её волнение. - Хороша, нечего сказать! Лучше скажи, как мне теперь тебя и твоих девочек называть?

В чём-то Керр прав, она не ожидала такого эффекта от прямого контакта. Опыт десятков поколений не предполагал эмоциональной диффузии. Её любовь к Иллушт и Ашлат легла на благодатную почву. Образ дочерей в разуме дракона трансформировался в образ птенцов. Все настоящие чувства были восприняты им без остатка.

В свою очередь ей так же досталось от драконовских щедрот. Чего стоит одна тоска по небу, болью в сердце отзывалось неподдельное одиночество. Горячими волнами накатывало переживание по оставленным на Иланте и в эльфийском посёлке родным и близким. Резало нервы параноидальное недоверие ко всем окружающим, не введенным в ближний круг родных и друзей, поиск подвохов во всём. Тесно сплелись его и её влечения оберегать родной клан, семью, птенцов. Нерушимыми столпами в плеяде ярких чувств выделялись долг и ответственность. Вся многообразная солянка внутреннего мира молодого дракона накрыла её с головой, найдя своё место в душе и мировосприятии. Он прав, ни он, ни она не смогут придушить друг друга…, не так-то легко поднять руку на существо, ставшее членом прайда, а они, благодаря опыту многих поколений Великих Матерей, оказавшемуся бесполезным, и её дурости, стали семьёй, прайдом.

- Зови нас сёстрами.

Дракон нахмурился и неожиданно рассмеялся.

- Что я смешного сказала? - Ашша попыталась встать, но он осторожно придержал её за плечо.

- Лежи, а смешного? Просто я представил, что меня спрашивают, кто я? А я отвечаю - миура. На ройхе-самца я не похож - сумки на животе нет, на рашт-башкуна тоже, остаётся только рольви-самка.

- Ты не прав.

- Почему?

- Ты дракон! Настоящий дракон!

- Твоими стараниями я скоро начну мяукать, хоть и родился человеком.

- Неважно, кем ты родился, главное, кем ты стал. Хазгар родился драконом, а стал… И ты истинный.

- Что это мне даёт?

- Без этого ты ни за что не смог бы перенестись сюда, - Ашша отодвинула руку "брата" и встала с тахты.

*****

Андрей уцепился за оговорку "сестрёнки" или "тётушки":

- Мне бы хотелось узнать значение слова "истинный". Столько раз его слышать и не знать о чём говорят - это начинает утомлять. Просвети братика, будь добра, - Ашша остановилась на полушаге. Он поймал её руку и настойчиво потянул назад. - Не стоит придумывать отговорки и плести про усталость и другой раз, ты меня прекрасно знаешь, хм-м, узнала, я не отстану. Думаю, что заслуживаю небольшого поощрения за отказ от взлома тёмных и блокированных зон в твоей красивой голове, - на полном автомате Андрей сделал жест, присущий миурам и говорящий, что отказа не примет.

"Слияние было несколько глубже, моторика жестов просто так не передаётся, - подумал он, глядя на располагающуюся среди подушек Великую Мать".

- Хорошо, - уступила напору Ашша. Дёргающийся кончик хвоста и прижатые к голове треугольные ушки говорили о том, что она сильно сожалеет о выбранном пути, но прошлого не вернёшь. "Братик" не отстанет и плевать ему из-за туч на её высокое положение, его, как бы, ещё выше будет. - Скажи, ты когда-нибудь задумывался, куда девается твой вес и тело при смене драконьей ипостаси на человеческую? Четыре ди* против двухсот или трёхсот. *ди - двадцать пять килограмм.

- Задумывался, но какое отношение смена облика имеет к "истинным"?

- Прямое, позволь поясню, - Ашша подтянула хвост под себя, обняла руками подушку и посмотрела на выпущенные из кончиков пальцев короткие полированные коготки. - Все драконы энергоморфы, разница между оборотнями и простыми драконами заключается в латентности энергоморфизма у вторых. Все драконы берут и прокачивают ману из астрала, данная особенность не зависит от того, латентный ты энергоморф или нет. Теперь плавно переходим к моему вопросу. Во время смены облика остаточный вес, являющийся разницей масс между ипостасями, превращается в чистую энергию, неразрывно связанную с аурой, и переходит за грань мира: на изнанку. Что и как происходит с энергией на изнанке, я не знаю, мудрецы так и не выяснили, из миур никто там не бывал, а превратившиеся в чистую энергию драконы оттуда не возвращаются, может и были такие случаи, но мне о них ничего не известно.

- Занятно…

- Не перебивай!

- Молчу-молчу! Ты продолжай.

- Вот и помолчи! Ещё…, - миура поймала себя на нетипичном поведении и раздосадовано зашипела, Андрей растянул губы в ухмылке, сейчас Великая Мать больше всего напоминала ему Ирину. Действительно - старшая сестрёнка.

Кошколюдка пригладила вздыбившуюся на хвосте шерсть, прикрыла глаза и пару раз глубоко вдохнула. От упражнения, призванного успокоить нервы, качнулись большие упругие груди с размазанными кругами на левом соске. Два концентрических круга вокруг сосков сообщали о количестве вскормленных котят. Ашша сама кормила дочерей, не отдав их в сумку ройхе-самца.

- Именно по причине энергоморфизма драконов люди во время Ритуала испытывают адскую боль. Не каждый может вынести перестройку организма и подключение его к внешним энергетическим каналам. У человека меняется не только кровь и тело, меняется его связь с миром. Разгадка того, что драконы не так много едят для своего большого веса, кроется как раз в этом. Они восполняют свои запасы извне. Неосознанно трансформируют в привычную форму, и направляют на поддержание личных нужд. Теперь начинаются отличия, - успокоила расшатанные вдрызг слиянием нервы миура. - Как я говорила, все драконы тянут ману из астрала, но истинные могут входить в мир энергии осознанно и проводить её через себя, выступая, таким образом, в роли канала, проложенного от какой-нибудь реки в засушливую область. Чем сильнее и развитие система энергоканалов в организме, тем больше маны можно через себя прокачать. Второе: истинные могут свободно оперировать стихиями, данная особенность напрямую завязана на первую. Они своё название получили из-за этого, для оперирования стихийной магией им не требуется произносить заклинаний или строить рунные схемы, но этому надо учиться. Случаются бесконтрольные выплески, ни к чему хорошему они обычно не приводят. - Андрей вспомнил небольшое озеро кипящей магмы на школьном полигоне. Никаких заклинаний он тогда не читал, а несколько раз замеченные им резкие перепады температур? Ашша приподняла завесу тайн над природой явлений. - Истинные могут объединять все первостихии, остальные маги не больше двух, некоторые уникумы до трёх. Есть ещё один нюанс, если простой оборотень, находясь в человеческой ипостаси истратит всю запасённую ману, то он не может сразу восполнить её запас, истинный же, не входя в астрал, имеет возможность зачерпнуть энергии из ушедшей за грань части.

- Постой, - жест остановки: вытянутая вперёд и ладонью вверх рука, прервал кошколюдку. Андрей лихорадочно размышлял, "переваривая" полученную информацию. Слова о том, что он не смог бы перенестись в другой мир, если бы не был истинным, обретали смысл. Составляя рунную схему, он не думал о входе в астрал. - Из твоих слов выходит, что я хапанул энергии у себя же? Поэтому и лишился второй ипостаси?

- Что ж, ты всё правильно понял. При переносе ты использовал энергию с изнанки и выбрал её почти до основания.

- Офигеть…

- От тебя практически осталась одна половинка. Неудачная попытка принять второй облик наглядно доказывает мою правоту. Пропажа магии связана с тем, что вся мана шла на восстановление энергетической части за изнанкой. Твой организм лечил сам себя. Эльфийские маги удивлялись твоей особенности и строили разные гипотезы, почему не маг поглощает столько энергии и куда она у него расходуется.

- Эльфы не знают об этой особенности истинных?

- Нет, исследования проводили десять тысяч лет назад, записи о них сохранились только в архивах хранительниц, сами драконы не больно охочи до дележа тайнами, а мы делаем вид, что не помним о своих братьях и сёстрах, помогавших им. Способности творить магию стали возвращаться после восстановления или регенерации большей части утраченного. Не забывай, ты хранишь ключ, его накопитель также забирал кусок пирога.

- Ключ, Таргова безделушка, так меня подставить…

- Ключ и ваш божок к активации перехода не имеют прямого отношения.

- Как это? - опешил Андрей, огорошенный заявлением Великой Матери.

- Я несколько раз возвращалась к твоим воспоминаниям и пришла к выводу о незримом помощнике, задавшем седьмую руну, обозначающую точку страта, ключ сработал после этого, кто-то из истинных оказал тебе "медвежью" услугу.

- На Иланте нет больше истинных!

- На сей счёт я ничего не знаю, фактов, доказывающих противное, у тебя нет. Когда вернёшься, будешь разбираться досконально, а пока избавь меня от истерики и заламывания рук. Твоя долина на другой планете и носить воду в дырявом ведре я не намерена, но образы и воспоминания в мозгу дают мне сделать однозначный вывод. Тебе помогли, кто-то вмешался в заклинание.

- Час от часу не легче, - став белее мела, буркнул Андрей, продолжая, между тем, буравить Ашшу задумчивым взглядом. В истерику он срываться не собирался, просто новость была из ряда вон… Какая-то сволочь сделала из него марионетку. Сволочь настолько опытная и сильная магически, что мороз по коже - вклиниться в чужое рунное плетение может только архимаг среди архимагов, а таковых что-то не припоминалось. Исходя из логики Ашшы, он был марионеткой в руках опытного кукловода, у настоящего мастера кукла верит, что живёт реальной жизнью, а если верит кукла, то окружающие и подавно. Тарг! В сердцах он стукнул кулаком по выложенному мраморной плиткой полу, с костяшек пальцев сорвался разряд, в прочном камне образовалась глубокая оплавленная выбоина. Усы миуры дёрнулись, шерсть на её спине встала дыбом от пробегавших по ней электрических разрядов.

- Прекрати!

- Что? - взгляд Андрея обрёл осмысленность. Вдохнуть, ещё раз, руки в стороны, успокоиться.

- Прекрати, - повторила миура. - Никто тобой не управлял, успокойся, с истинными подобное невозможно в принципе, любое воздействие на психику, каким бы тонким оно не было, оставляет долговременные следы, у тебя их нет. - Андрей грустно качнул головой. Как же, на Земле без всякой магии научились воздействовать на людей различными способами, а тут такой инструмент под руками. - Поверь мне, слияние разумов позволяет стороннему наблюдателю выявить воздействие любого уровня, вплоть до уговоров матери съесть ложечку кашки за папу, бабушку и дедушку. В твоём случае мы имеем точечное, единичное вмешательство в ход событий, кто-то следил за тобой в тот день и очень обрадовался дурному поступку неопытного дракона, отправив сюда. - Ашша протянула руку и нежно провела ладонью по его плечу. - Следить постоянно не может даже энергетическое существо, миры недаром отделены друг от друга гранью, проникновение за которую требует расходов маны с обеих сторон. Вполне возможно, что оттуда проникнуть в овеществлённый мир гораздо труднее, потому что здесь большая часть энергии имеет строгую фиксированную форму и подчиняется другим законам.

- Я спокоен, - сказал он и накинул на лицо маску безразличия, во взятой под контроль ауре пропали цветастые сполохи. Ничего, "сестрёнка" может разглагольствовать сколь ей угодно, успокаивая его. Может, она права, на истинного невозможно наложить контролирующие узы кроме брачных, но влиять можно на окружающих. Человек не в вакууме живёт. Любые действия и поступки творятся под влиянием других существ и, навязываемых ими, обстоятельств. Ничего, он вернётся домой, найдёт мерзавца и открутит ему башку. Дайте только время. На психику он воздействовал, не на психику, приговор будет приведён в исполнение.

- Тогда ответь мне такой вопрос, почему я до сих пор не могу принять свой облик? - вернулся Андрей к начальной теме разговора.

- Ответ кроется в тебе самом, вот здесь, - полированный коготок коснулся его лба. - Внутренний запрет, табу, страх перед астралом, боязнь быть замеченным. Наш разум устроен так, что мы сами возводим перед собой нерушимые преграды и сами их сносим, данное обстоятельство зависит от воли и веры.

- И желания?

- И желания, - покладисто согласилась Ашша. - Ты умеешь переступать через себя, сделаешь это ещё раз.

- Весёлый у нас разговор получается, особенно для меня. Пошёл по овец - вернулся стриженым.

- Зато мы оба приобрели бесценный опыт, - тактично высказалась Ашша.

- Ой ли, - скептически изогнул губы в ухмылке Андрей. - Кроме опыта ты приобрела такой политический козырь, что все тузы в рукавах императора и князя будут битыми.

- Политика, - миура тяжело вздохнула, усы и вибриссы на лице кошколюдки бессильно повисли. - Таргова политика, как ты говоришь, сделала нас заложниками древних клятв и загнала в горы. Миуры на грани, нас становится больше, но где жить? Подгорные полисы становятся тесными, скоро леса Лидар не смогут прокормить все голодные рты.

Ага, оставшись внешне невозмутимым, Андрей навострил ушки и словно охотничий пёс встал в стойку. Правительница не была бы правительницей, если бы не задумала какой-нибудь ход, из-за которого сейчас начнётся торг. Правитель без политики это как борщ без сметаны. Надоело, к Таргу! Он лёг на тахту и уставился в потолок.

- Ашша, прошу тебя - не ходи вокруг и около, не хочу, осточертело. Давай без трагических отступлений, я не император и не князь, десять минут назад мы были близки настолько, как не могут быть близки мужчина и женщина при соитии, так что не надо нарезать круги вокруг меня словно кошка вокруг мышиной норки. Давай определимся раз и навсегда, если я могу помочь, то помогу, если нет, то я прямо отвечу, что помощи от меня ждать не стоит. Я устал от политики, от политиков и хочу нормальных отношений хотя бы в узком семейном кругу. Раз уж ты разрешила называть себя сестрой, давай будем соответствовать этому статусу. - закончив тираду о наболевшем, Андрей резко переместился на край тахты и посмотрел Ашше в глаза. Миура непроизвольно вздрогнула, в синих глазах собеседника прорезались жёлтые вертикальные зрачки. Через личину человека на неё смотрел дракон. - Скажи мне, как так получилось?

- Магическая клятва Великой Матери Ирршарт, неосторожно данная Растигару. Миур тогда было мало, и она ничем не рисковала, поклявшись за всех жить там, где есть поселения и города народа. Растигар хотел оградить расы друг от друга и предотвратить межрасовые войны. Мы владели большим количеством земель, все Багряные горы были нашими.

- Что страшного в древней клятве? Условия изменились и Матери Ирршарт давно нет.

- Её нет, но есть я и память, на которую легла клятва на крови, передающаяся через поколения. Став заложником неосторожной клятвы, данной не мной, я не могу нарушить слова. Растигар, видимо, знал или догадывался о тайне Великих Матерей и намеренно загнал нас в ловушку, старый дракон опасался, что мы станем самой сильной расой и предпринял долгосрочные меры по ограничению растущего могущества миур.

- Война, развязанная Хазгаром, лишила вас Багряных гор и предгорных равнин, он уничтожил все поселения, а данная клятва не позволила вернуться обратно, миуры там больше не жили. Воистину, думай, что говоришь! А снять клятву? Магическую клятву может снять прямой потомок того, кому приносилась клятва, я не могу избавить вас от ярма?

- Не всё так просто. Согласно всем законам ты являешься прямым потомком, но на тебе нет венца, только настоящая императрица Ягирра может это сделать. Хазгар потому самозванец, что никто не передавал ему и не накладывал магического венца, у него нет связи с троном.

Интересный расклад, Ашшу можно понять и посочувствовать ей всем сердцем. Великой Матери приходилось крутиться ужом на раскалённой сковородке, чтобы не дать втянуть миур в какой-нибудь конфликт и удержать численность кошколюдок в строгих рамках.

Кастовая система и возведение правительниц в ранг небожителей (за долгие тысячи лет у Великих Матерей была возможность подстроить общественный строй под себя) удерживали народ от волнений, но как долго склоны горы Лидар смогут сдерживать демографический пресс? Численность миур неуклонна росла, и демографическая проблема выступила на первый план. Всеобщее поклонение конечно хорошо, но от него булка хлеба не станет больше. Когда народ сытый, он задаёт меньше вопросов.

Андрей встал с насиженного места и прошёлся по комнате. С некоторых пор он заметил, что на ногах думается легче. Ашша не мешала, кошколюдка чувствовала направление мысленного потока дракона и надеялась на положительный результат мозгового штурма. Обхватив подушку и подтянув к себе колени, она следила взглядом за двуногим маятником.

Заложив руки за спину, он мерил комнату широкими шагами. Задачка. Если подумать, то Ашша хотела ему предложить помощь в возвращении Ягирры на Нелиту, но он был против всей душой, не лежала она у него к родной планете драконов. Какой можно предложить выход и как распутать головоломку? А может…, ты же сам хотел играть собственную партию, почему бы не сделать первый ход именно сейчас. Судя по реакции миуры, она не коснулась его мыслей о переселении, так-так…

- Ашша, два уточняющих вопроса можно? - кошколюдка кивнула. - Первый: границы клятвы очерчивают оба мира или только Нелиту? Второй: есть ли принципиальная разница, кого мама освободит от данного слова?

- Что ты задумал?

- В мире, откуда я попал на Иланту, есть город жители которого любят отвечать вопросом на вопрос. Называется он Одессой, ты случайно не оттуда? - миура фыркнула и задумалась.

- Клятва касается Нелиты, - сверкнув глазами, ответила она, - Разорвать её может любая из моих дочерей, не обязательно, чтобы это была я.

- Очень хорошо, - процедил между зубов Андрей и вернулся на тахту. Присев на самый краешек, он наклонился к Великой Матери.

Ашша, почувствовав, что пошёл серьёзный разговор, отложила подушку в сторону и выпрямила спину. Перед Андреем теперь сидела не "сестрёнка", не расслабленная кошколюдка, а преисполненная воли и достоинства владычица не самой последней расы старого мира. Взгляд, жесты, поворот головы миуры, кричали о своей принадлежности к царской особе.

- Не буду тянуть кота за хвост, - сказал Андрей и предложил задуманный до аудиенции у Великой Матери вариант с переселением на Иланту. Мест на планете много, хватит на всех. Южные скалистые горы пустуют полностью, Северные на половину, что те, что другие всяко больше, чем гора Лидар и её предгорья. Если ещё идею переселения поддержит князь Орой, то договориться с рау не будет никаких проблем, а те, в свою очередь, надавят на Тантру. Гил, на правах автономии, раздаёт пахотные земли, кусок гор он подавно отдаст. В крайнем случае, можно захватить горы, граничащие с Великой пустошью, границы там настолько условны, что никто не вякнет. Громадная территория не подчиняется ни одному государю, места там хватит и миурам и драконам. Не остались без внимания аргументы и контраргументы. Угроза полномасштабного вторжения имперских войск играла роль подгоняющего кнута для скорейшего принятия решения.

Пришло время думать Великой Матери. Ашша ушла в себя, даже кончик её хвоста, вечно живущий собственной жизнью, упал на пол словно кусок толстого каната и только треугольные уши миуры время от времени прядали по сторонам.

- Пошли в кабинет, - плавно встав на ноги, сказала Великая Мать. - Такие вопросы в кулуарах не решаются.

- Как сказать, - усмехнулся Андрей, - мой дед всю сознательную жизнь отработал в МИДе. Это как ваш чиновный прайд внешних границ, так он на полном серьёзе утверждал, что самые важные политические решения принимаются в кулуарах, остальное - игра на публику.

- Твой дед опытный политик, но в данный момент мы будем обсуждать будущее моего народа, - ледяным тоном отрезала Ашша. Её тон ясно дал понять, что игры кончились, теперь следует внимательно следить за каждым словом. Миура Ашша ушла окончательно, её место заняла Великая Мать, а той палец в рот не клади, откусывание голов любимейшее занятие политических акул. В политике нет родственников, есть партнёры, союзники, враги и как бы нейтралы, которых всегда просят определиться со стороной, потому как настоящих нейтралов никогда не бывает. Любой игрок преследует свои интересы.

- В твоём предложении о переселении есть здравое зерно, очень здравое, ты можешь открыть порталы или один портал. "Ключ" послушается тебя. Я научу, как им пользоваться. - Расположившись за письменным столом, сказала миура. Спрашивать Ашшу, откуда она знает особенности управления древним артефактом, он не стал. - Теперь главное, мне нужны гарантии, ты можешь гарантировать неприкосновенность переселенцев, хотя бы первые три-пять лет? Я не требую клятв, не прошу невозможного, мы должны укрепиться в горах.

- Я не могу дать обещания, которого не выполню, но приложу все силы к тому, чтобы обеспечить покой на новых землях. Так будет звучать честней и правильней. А требовать у меня Великая мать ничего не может, - осадил кошколюдку Андрей, наглядно воплотив постулат об отсутствии в мире дипломатов родственных связей.

- Хорошо, остановимся пока на этом пункте. - миуре не понравился "укол", но она сама указала правила и теперь её заставляют по ним играть. Родовая память хороший помощник, но часто возникают ситуации, которых просто не могло возникнуть тысячу лет назад, да и тысячелетний опыт не всегда помогает в общении с людьми, поелику у последних за такой период не раз меняется мировоззрение, дипломатический этикет и правящие династии. - Второе, я прошу как можно скорее организовать встречу Императрицы и Великой Матери, - сначала Андрей не понял, о какой правительнице говорит Ашша, но потом до него дошло. - С переселенцами пойдёт одна из моих дочерей и станет второй Великой Матерью, новый род должен иметь правительницу.

- Я не могу решать за Императрицу, но думаю, что она пойдёт навстречу вашей просьбе, озвученной через меня, - дипломатично ответил Андрей, переложив просьбу миуры зону ответственности другого лица. Когда-то дед учил, ничего не брать на себя, отвечать уклончиво и всегда оставлять лазейку на пару-тройку шагов назад и на два шага вперёд.

Они ещё минут двадцать согласовывали позиции и намечали пути решения будущих проблем, обсуждение насущных задач было прервано вопросом о драконах. Поможет ли Великая Мать в переговорах с князем?

- Думаешь, зачем князь организовал вирк княжны?

- Зачем?

- В княжестве активно интригуют друг против друга две большие партии драконов. Реформисты и консерваторы. Вторая партия состоит из стариков, помнящих старого императора, к ним же относятся драконы, бежавшие из захваченных императором княжеств. Первая партия активно ратует за интеграцию в империю. Правильней её было бы назвать имперской или проимперской партией. Твой перенос и активация портального ключа, возбудили внешние контуры межпланетных порталов, на внешние контуры привязывались магические печати.

- Получается, что порталы не запечатаны?

- Получается, но открыть врата без ключа и пароля невозможно. Консерваторы были бы рады держаться от империи как можно дальше, они, по большей части, беженцы из покорённых поднебесным троном земель. Эти прекрасно понимают нависшую над княжеством угрозу, но ничего не поделаешь, бежать им больше некуда. Князю приходиться постоянно лавировать между интересами противников внутри страны, хотя сам он склоняется к консерваторам. Вирк организовывался для удара по реформаторам, не по всей партии, а по руководству.

- Илирра подставная фигура, в вирке княжны не было.

- Была и есть, - на лице миуры проступило удовольствие от хорошо проделанной работы. - Большая часть похода, состоящая из постоянных шараханий в разных направлениях, была рассчитана на умников, похожих на тебя. Они должны были выявить подмену, и они её выявили. Таким образом, князь открывался для удара со стороны своих противников и те поспешили воспользоваться предоставленной возможностью, спустив на правителя всех собак. Не все конечно, но некоторые одиозные личности засветились по полной. Родитель небезызвестного тебе Твигара рвёт и мечет. Одной из задач вирка была дискредитация политических противников через их детей и княжна успешно с ней справилась. Её двойник великолепно провёл партию, а тебе досталась роль всеобщего раздражителя. Умело подогреваемые страсти дали всходы. Насколько я понимаю, Твигар должен был линять, но застрял в человечьей ипостаси, войдя в вирк, он принял его правила. Илирра играла на его раздражительности. Князю удалась хитрая комбинация, этим вирк он вызвал на себя огонь, заставил оппонентов раскрыться, а в самом конце укажет им на успешность похода и представит посла Великой Матери, который придёт в столицу с отрядом Илирры. Ловушка захлопнется, политические противники будут свалены позором ложных обвинений, которые они бросали на князя, выйдут из игры и не смогут помешать проводить мобилизацию.

- Значит, Илирра всё время была в отряде? - Андрей задумался.

- Несомненно.

- Служанка Ании! -Догадался он. - Неприметная тихоня, принеси-подай женской части отряда. Двойник всё время был у неё на контроле, а она разносила слухи и сплетни, от имени псевдо себя подзуживала драконов. Ладно, с вирк разобрались, вернёмся к консерваторам. Почему вы делаете на них ставку.

- Многие из них помнят старого императора и участвовали в прошлой войне на стороне коалиции, для них у Хазгара приготовлены только плахи. Вариант переезда в другой мир будет воспринят на ура, но и они потребуют гарантий. Давай думать, братик, - Великая Мать склонила голову на бок, - что ты можешь предложить от имени императрицы Ягирры князю и тем, кто согласится пойти за тобой.

*****

Что предложить? Тарг его знает, какие гарантии попросят драконы, ничего, кроме мира, дружбы и жевачки он предложить не мог. Лояльность Рау? Да побоку Владыкам Неба какие-то снежные эльфы, если с ним пойдёт сотни две добровольцев, то их никакими армиями с гор не сковырнёшь, миуры, в случае нужды, выступят в роли первого наземного эшелона обороны. Андрей посмотрел на бодрую Ашшу и приуныл, с обещаниями дела обстояли туго. Что предложить?

Оборвав тонкую нить размышлений, в кабинете раздался хрустальный перезвон невидимого колокольчика. Тончайшие вибриссы на носу Великой Матери встали торчком, отражая крайнюю степень недовольства, несколько раз дёрнулся кончик хвоста.

- Я просила не беспокоить, - в пустоту сказала она. Вместо ответа открылась входная дверь, явив пред очами владычицы облачённых в тонкие накидки и полупрозрачные шальвары дочерей. Ноги и руки Иллушт и Ашлат украшали многочисленные браслеты, к широким поясам, поддерживающим шальвары, были пришиты маленькие бубенцы. Поперёк животов близняшек крепились невидимой перевязью ножны с ритуальными ножами-рашагами*. Длинные косы кошколюдок были уложены в причёски, напоминающие земные караваи.

*****

*рашаг - ритуальный обоюдоострый нож длиной до полуметра и шириной пять сантиметров. Символизирует принадлежность к правящему роду и касте воинов.

Ножи сестёр были перевязаны золотыми лентами, сообщавшими посвящённым, что их хозяйки принадлежат ещё и к жрицам Храмовниц. Нужные знания, почерпнутые у Ашшы при слиянии разумов, сами всплыли в голове Андрея, он смотрел на миур, чувствуя, как в груди разгорается тёплое, отеческое чувство к нежданным сёстрам. Видимо гостьи заметили изменения в его ауре, переглянулись и одновременно обратили взоры к матери.

- Римас*, ты решилась? - сёстры почтительно склонили головы. *Римас - светозарная, озаряющая светом. Официальный титул Великой Матери.

*****

- Да, - Ашша встала из-за стола. - Слияние разумов стоило того, чтобы рискнуть, - быстрые выстрелы двух пар глаз в сторону Андрея и опять полный почтения взор обращён к матери. Правительница сурово посмотрела на дочерей, продолжив фразу, - Перед вами Керровитарр Ягиррат, сын настоящей императрицы.

Андрей тут же почувствовал дискомфорт от пронизывающих взглядов сестёр. "Ягиррат", надо же, сын Ягирры. Хотя с точки зрения миур все верно, у них наследование с именованием идёт по материнской линии.

- Почему на вас надета одежда для приёмов? - спросила Ашша и, что-то вспомнив, раздраженно зашипела. - Княжна! Сколько прошло времени? Как не вовремя.

Пять часов, отметил про себя Андрей, его внутренний хронометр продолжал исправно тикать и отмерять незримые отрезки между прошлым и будущим. За свалившимся "счастьем" Великая мать забыла о некоторых своих обязанностях, впрочем, обязанности не забыли о ней. Понятно, что разговор о гарантиях откладывается на неопределённый срок, может, оно и к лучшему, будет дополнительное время для обдумывания сложившегося положения и подведения логической базы для несуществующих гарантий.

- Солнце склонилось к Рогатому разлому, приём назначен через два часа в большом зале, - низко поклонившись, ответила Ашлат. -Ты просила напомнить.

- Иллушт, проводи, - миура запнулась на полуслове и повернулась к Андрею, тот отрицательно повёл головой. Лучше будет без титулования, если кто-нибудь из кошколюдок проговорится, то все планы рухнут в одночасье, пусть он будет простым приглашённым. Ашша поняла пантомиму без слов, - нашего гостя и подбери для него подходящее облачение, он приглашён на приём. Ашлат, зови камеристок и помоги мне собраться.

Андрей оторвал зад от удобного кресла и подошёл к "сестрёнке". Иллушт изображала из себя полную невозмутимость, но по промелькнувшим в её ауре жёлтым полоскам можно было без труда догадаться, что роль гида и помощника тяготит кошколюдку. Её совершенно не трогало происхождение невольного подшефного.

- Не будет ли оскорблением для княжны моё приглашение? Она может расценить подобный шаг как провокацию, безродный шкас оказывается ровней и за одним с ней столом, - задал Андрей мучавший его вопрос. - Может, сделать так? - он закрыл глаза и представил себя в эльфийской ипостаси, по телу, будто тысячи иголок кольнули. - Эльфов в полисе полно и никто не удивится, если на официальной части будет ещё один эльф.

А что приключилось с миурами? Кошколюдки широко раскрыв глаза, пялились на него. Ладно, Иллушт и Ашлат, но Ашша? Или она пропустила во время слияния момент о третьей ипостаси?

- Ты так похож на неё, - набрав полную грудь воздуха, потрясённо промолвила Великая Мать. Кто имелся в виду, разъяснять не требовалось, дочери правительницы, хранящие в своих головах ту же информацию, что и мать, получили зримое подтверждение её слов о родстве "гостя" с императрицей.

- Плохая идея, - Иллушт подошла к Андрею, - среди драконов из свиты княжны могут попасться знатоки родов или специалисты по геральдике. Историю императорской семьи изучали многие и похожий на императрицу эльф может вызвать ненужные и преждевременные подозрения. Лучше мы объявим тебя учеником светозарной, который исчез полгода назад выйдя в предгорный человеческий город на границе с империей, вряд ли в княжестве имеют представления о таких тонкостях. Может в голову правительницы попала блажь взять себе ученика человеческой расы, противного никто сказать не может, а тут разведка донесла, что видели похожего в отряде Илирры. Посланный отряд подтвердил данные разведки и никому ничего объяснять не надо - это наше внутреннее дело.

- На нет и суда нет, - новый сеанс иглоукалывания, сопровождающийся гаммой неприятных ощущений, и привычная с детства физиономия вернулась на своё место.

Вовремя, под весёлый звон колокольчика в кабинет вошло не меньше десятка кошколюдок и эльфиек. В руках вошедшие держали окованные медными полосками сундуки, Андрей сообразил, что ему сейчас здесь быть невместно, привлекая к себе внимание, незаметно дёрнул Иллушт за край накидки, низко поклонился Великой Матери, развернулся к двери и столкнулся взглядом с высокой кошколюдкой. Взгляд принадлежал рентгеновскому аппарату или царю Ивану Грозному, который своих бояр насквозь видел. От зелёного огня глаз хотелось сбежать как можно дальше, скрыться под землю, лишь бы не ощущать на себе их обволакивающего пламени. Вошедшая была одета в белый балахон с глубоким капюшоном, скрывающим лицо, правая рука миуры сжимала резной деревянный посох с навершием из оникса.

- Старшая, - приветствовала вошедшую Иллушт, встав на одно колено. Понятненько, правительницу изволила посетить старшая жрица Многоликой - глава церковной иерархии миур. От нового действующего лица веяло несокрушимой мощью, чувствовалась настолько богатая магическая практика, что у Андрея похолодело между лопаток. Миура не была истинной, но он готов был биться об заклад, что со всеми своими силами простоит против неё не больше десяти секунд и то он льстил себе любимому. За плечами кошколюдки ощущалась сила, которую в другом месте назвали бы божественной. Андрей по-прежнему, не отрывая от неё взгляда, боролся со сталью в чужом взоре и предательской дрожью в собственных коленях. Кто-то внутри него твердил, что нельзя отводить взгляд первым, если он сделает это, то проиграет и назад пути не будет, сломанный дракон никому не нужен. Второй голос подленько хихикал и нашёптывал о пагубности раннего расслабления, Великая Мать вынула из рукавов не всех козырных тузов, есть у неё картишки в запасе, есть! А он лопух, развесил ушки, поверил, что кошки сидят в западне, как бы его в пух и перья не закатали. Хитрые кошки, показали морковку перед носом и поставили в упряжь. Вези, родимый. Мамашка на сто шагов вперёд всё просчитала, ей дракона на слияние съесть, как ему двумя пальцами… Куда ему с тремя классами церковно-приходской школы соваться в рассадник кобр

- Кто ты? - Старшая, не отрывая взгляда от Андрея, обогнула коленопреклонную наследницу престола и подошла к нему вплотную. Зеленые глаза миуры сверкнули особенно ярко, инстинктивно Андрей возвёл вокруг себя ещё один кокон защиты. Свет в глазах жрицы померк, в кабинете исчезли все звуки, мёртвая, звенящая тишина захватила власть. Жрица скинула с головы капюшон, из-под материи выпала прядь седых волос. Лицо миуры было изборождено многочисленными морщинами, усы и вибриссы висели безжизненными тонкими паутинками, коже на шее, покрытая бурой с проседью шерсткой, собралась складками.

По тому, как вела себя слуга богини, они владела немалой силой и представляла вторую ветвь власти в государстве кошколюдок - духовную. Из всех присутствующих в кабинете на ногах остались Великая Мать, Старшая жрица и он, остальные давно преклонили колени и опустили головы, рассматривая мелкие узоры на каменной плитке.

Косяк, опускаться на колени было поздно, поединок взглядов порождал бурю. Только в этот момент он сообразил, что своим поведением поставил себя на одну ступень с высшей властью горы Лидар. Жрица махнула рукой, массивные двери кабинета с грохотом захлопнулись. Странное оцепенение напало на Андрея, он словно провалился в вязкий кисель, без старой карги явно не обошлось, но почему молчит Великая Мать? Как теперь выкручиваться?

- Кто ты, несущий на себе печать Стража? - повторила вопрос старуха, её левая рука стремительно выстрелила вперёд, окрашенный чёрной краской коготь на указательном пальце распорол тонкую ткань сорочки. - Восемь лучей солнца. - губы жрицы расплылись в удовлетворённой улыбке, обнажив крепкие клыки. Мяско и кости "бабушка" трескала сама.

Из глубины, с самых задворков души поднялась злость, Закипела от выплеснутого адреналина кровь. Да кто она такая? Что себе позволяет?! Не отдавая никакого отчёта своим действиям, Андрей освободился от вязкой субстанции, сковывавшей по рукам и ногам. Жрица отступила на один шаг.

- Вижу, - миура первая закрыла глаза и повернула голову к Великой Матери. Фу, он не победил, но и не проиграл, Андрей ощутил, что стоит в луже расплавленного камня, но странным образом не чувствует жара, с кончиков пальцев в пол бьют короткие молнии, а в кабинете витает густой запах озона. Что, Таргова гузка, вообще, с ним было? - Но ты не ответил на мой вопрос.

- И не отвечу, - изумлённые выдохи преклонивших колени. Он знает - он дурак и ничего с этим не поделать. - Великая Мать ответит, Старшая. Если посчитает нужным, - добавил Андрей, кончик хвоста правительницы нервно дёрнулся, ну вот, сделал гадость ближнему и на душе полегчало. Пусть Ашша балакает со своим матриархом, ему игры в гляделки хватило по самое "не хочу". Лимон после соковыжималки выглядит лучше, чем он после двух фраз разговора. К Таргу ваши внутренние разборки, быть мышкой между двух голодных кошек не слишком приятное времяпровождение. Театр абсурда какой-то! - Я дал слово молчать. Ни разу в жизни не нарушал собственных клятв и не вижу смысла нарушать теперь. Прошу прощения, - он, в стиле офицеров белой гвардии, щёлкнул каблуками и склонил голову. Высокая двустворчатая дверь распахнулась без всяких помех со стороны ушлой старушки. Однако! Жизнь, оказывается, так прекрасна!

Что будет делать Ашша с невольными свидетельницами "дружеской" беседы - ни его дело. В камере запрёт, языки отрежет, наплевать. Придумет что-нибудь. На цирк с факиром фантазии хватило и здесь разберётся кА-нибудь. Ему бы самому разобраться в какую сторону топать, портальных рамочек-то, тю-тю, нет, убрали за недадобностью.

- Иди за мной,- Иллушт, что-то шерсть у бедняжки поблекла, с чего бы это? Не идёт - летит, будто паровоз на всех парах. Обиделась что ли?

- Кто это был?

- Та, кто могла отправить тебя на костёр!

- Неужто? Великая Мать бы не заступилась?

- Моли Многоликую, что заступилась, но будь осторожен, нам дрязги с храмовницами не нужны, слишком много силы они набрали за последние годы, слишком, - сокрушённо сказала Иллушт. Сколько патетики, да, дорогая, жрица из тебя никакая. - Запомни, никогда не вставай на пути Аршаг, она страшный противник.

Андрей почти бежал за, идущей широким шагом, миурой и обдумывал её последние слова. Пороги и стремнины внутреннего мира воинственной расы кисок оказались очень опасными, лодку одинокого гребца разнесут в щепки и не заметят. Влип он между молотом и наковальней. Постепенно поток мыслей успокоился. Разноцветные камушки фрески сложились в стройную картину.

Угрозу, нависшую над кошколюдками, заметила не только Великая Мать, матриархат Храмовниц и старшая жрица также держали нос по ветру и если у правительницы руки были связаны древними клятвами, то жриц они никак не сдерживали. Постепенно в среде высшего духовенства сформировалась своеобразная оппозиция, составившая реальную конкуренцию Великой Матери в борьбе за власть, Андрей на секунду притормозил, а ведь он не ошибается в своих выводах! Как часто бывало в прошлом Земли, власть светская и власть духовная точили друг на друга зубы. Храмовницы могли действовать с большей эффективностью, переговоры Ашшы с послом князя Орой и продажа княжеству передовых наработок оружейных цехов миур являлись ответом на угрозу со стороны внутренних элементов. Великая Мать лихорадочно искала точки опоры и союзников. Недаром Ашша заблокировала для свободного доступа целые участки своей памяти, боялась, что он разберётся в дворцовых хитросплетениях и пер