Предсказанному - верить

Бадей Сергей

 

Глава 1

Жена пошла на обойный рынок, а я приготовился ждать ее с максимальными удобствами. С тихим шелестом, боковое стекло с моей стороны отгородило меня от рева проносящихся мимо автомобилей. Мягко откинулась спинка сидения. Я расслабленно откинулся и закрыл глаза. Под этот рев, конечно, хрен заснешь, но хоть полежать с закрытыми глазами никто не помешает! А полежать хотелось — устал. Целую неделю мотался по всему городу. И по работе, и по домашним делам. Собирались в отпуск. Всей семьей. Это страшно! Врагу не пожелаешь! То ли дело — когда сам! Взял сумку, побросал туда, что под руку попалось. Ну, еще туалетные принадлежности и бритву — само собой. И все! Гей, славяне! А тут? То взять, это не забыть! Список своей длиной навевал сильнейшую тоску! С ужасом вспоминал рекламу, в которой машины взрывались фейерверком вещей. Боюсь, что мой «Lanos» ожидает та же участь. Так и представляю, как при попытке закрыть багажник, отлетают задние крылья, и весь этот гамуз вещей вываливается под восторженный рев соседей на пыльный асфальт нашего двора.

Вдруг наступила полная тишина, оглушительная после грохота и шума моторов множества автомобилей, проносящихся мимо меня. Что за …? Осторожно открыл один глаз, и тут же зажмурился. От головы вниз прокатилась жаркая волна. Лоб покрылся испариной. НЕТ!!! Пусть вернется родной шум, родного мегаполиса!!! Пусть будет все так, как было минуту назад!!! Тем временем осторожно стали проявляться другие звуки. Шум крон деревьев под ветром, какие-то писки и свист птиц. За что?!

Открыл глаза и тупо уставился перед собой. Точно, лес! Не то чтобы очень густой, но лес. И за деревьями — деревья. На ум пришел старик Репин с его незабвенной картиной «Приплыли!». Может быть я, сейчас, сижу там с блаженной улыбкой, а жена со слезами на глазах тыкает пальцем в клавиатуру мобильника, вызывая специализированную бригаду. Дальше по расписанию: участливые улыбки, два крепких парня в белом, милая рубашонка с очень длинными рукавами и, оббитая мягким, комнатка с крепким засовом на дверях.

Применяем решительное средство! Ущипнуть покрепче… Больно!!! Мама! Куда это я влип? Машина вокруг — моя, а обстановка вокруг машины — не моя! Главное — не выходить из машины! А то еще и она испарится. Что-то еще не так! Надо посоветоваться с умным человеком, то есть со мной. Заглянуть в зеркало, посмотреть на себя красивого, и объяснить себе умному, что, собственно, происходит. Заглянул… Хр-р-р-р! Кгм! Кха! — Это что?! На меня уставились перепуганные СИНИЕ глаза! А где мои ярко-голубые в детстве и выцветшие в серые к старости? И откуда, интересно, эта пышная шевелюра черного цвета? Куда делась заработанная непосильным трудом и выеденная женой плешь? Что-то кольчужка маловата! Ну да! Тенниска, действительно, стала плотно прилегать к телу, а в плечах, так даже, и узковата! Это что, даже тело изменилось? Джинсы, ранее свободно свисавшие с моих ног стайера, теперь плотно эти самые ноги облегали. Слава Богу, хоть кроссовки не жали! «SALOMON" ы нормально сидели на моих ступнях, из чего я сделал вывод, что размер оных остался прежним. Все-таки из машины придется вылезать! Залез в бардачок, забрал нож и наборчик инструментов в одном комплекте. Интересный такой наборчик. Превращается в плоскогубцы с целым набором выдвижных насадок. Решительно вынул ключи зажигания из замка и, открыв дверцу, выпрыгнул на свежую, зеленую, не тронутую химией, траву. С сомнением посмотрел на машину. Стоит родимая! Испаряться, вроде, не собирается! Черные волосы упали на глаза. Открыл заднюю дверь, вытащил бандану дочки, повязал пиратским узлом. Это напомнило мне годы службы в армии. Ребят из разведроты. Не то, чтобы я в роте служил, я их возил, но от них нахватался. Они тоже вот так повязывались. Башмак, он же Башмаков, научил меня передвигаться, не ходить, а именно передвигаться, по местности. Двигаться «скользящим», перекатывающимся с пятки на носок, шагом. Тихо и незаметно, чтобы листочек не зашелестел, и веточка не хрустнула. Косых научил меня метать ножи. Вот уж где Фамилия не соответствовала сути! Он мог метать из любых положений. Всегда попадал точно в цель! Я ему, конечно, и в подметки не гожусь, но с десяти метров уверенно попадал десантным ножом в центр нарисованной мишени. А «махаться» меня учил сам старшина сверхсрочник Кваша. Садист самоучка! Его за зверства из Бухенвальда выгнали. В смысле, сам учился на садиста. Но «рукопашке» он меня научил качественно. До сих пор, как вспомню его уроки, начинает болеть все, что может и не может. И все приемы он называл как-то по своему, «щекотуха» или «поклон».

Я сделал разминочный комплекс, потом провел бой с тенью. А что, тело, вроде, не плохое! Слушается беспрекословно! У меня даже получилось то, что раньше не получалось категорически. Например: вскочить на ноги из положения «лежа на спине». Осмотрелся. Вообще-то, просветы между деревьями достаточно широки. Может попробовать на машине выехать? Но сначала, надо выяснить — и хде я?

Снова залез в машину, включил магнитолу. Душераздирающий шорох помех и ничего похожего на музыку. Это еще ни о чем не говорит! Может я в зоне недосягаемости. Завел машину, и аккуратно въехал под большой куст какого-то лесного растения. Рассовал по карманам необходимые вещи и пошел на разведку. Двигаться решил по спирали, имея за отправную точку машину. Потеряться я не боюсь. Умение ориентироваться на местности тоже в меня вдолбили в той же роте. А что? Полный бак бензина (заправился как раз перед заездом на рынок), в багажнике запас продуктов на неделю (затарились в супермаркете). Найду какое-нибудь селение и узнаю где я и как добраться до ближайшего островка цивилизации, а там и до дома. Правда от женушки мне достанется, да и изменения во внешности как-то объяснять придется. Но это потом.

Экипировался, как смог. Попрыгал. Ничего не звенит. Двинулись! Хорошо! Тихо! Лес-то, он лес, но не наш. Не знаю, почему, чувствую! Вроде и деревья такие же, но побольше. Да, подлеска почти нет. Как будто парк. Чистенький и ухоженный. Конечно, сухие ветки встречаются, но не много. Кусты тоже аккуратненькие.

Где-то на пятом круге услышал. Вроде голоса…. Точно, голоса! Двое! Странные какие-то. Мягкие, певучие. Так, вроде мужик и дама. Подкрадемся! Ого!

Стоят, как у себя дома, разговаривают. В зеленоватой одежде, волосы длинные, белокурые. Так, а что это у них…. Луки! Настоящие луки! Красивые…. И стрелы в колчанах. Тоже красивые. Только, что-то не нравится мне в этом. Как пить дать, не ролевики это! Да и короткие мечи на поясах оптимизма не внушают. Ну, вылезу я сейчас на их обозрение. Так и стрелу в пузо не долго получить! А у меня только складной ножик. Сижу в кусте и решаю — чяво делать будем? Как говорят: «Не долго мучалась старушка!». Почувствовал на шее прикосновение. Э-хе-хе! А ведь это металл! И острый, собака! И очень близкий к сонной артерии! Явно не с целью поблагодарить меня за умелое подкрадывание. Очень медленно и осторожно поднимаю руки вверх. Легкое нажатие лезвия вверх. Понял, не дурак. Медленно поднимаюсь. Лезвие исчезло. И то хлеб. Поворачиваю голову. Первое, что бросилось в глаза, острие направленной на меня стрелы. Потом и глаз снайпера поверх оперенья в конце стрелы, лежащей на натянутой тетиве. И что интересно, отскочить на три метра успел, зараза! Мда! Кажется, на счет хлеба я поторопился. Снова посмотрел на тех двоих «Робин Гудов». Оп-па! Они резво отреагировали на мое появление. Тоже уже стоят с натянутыми луками. Может рвануть через кусты? Не будут же они стрелять в человека? Или будут? Наверное, будут. По физиономиям вижу. А бежать со стрелами, пусть даже в заднице, по лесу очень неудобно во всех смыслах! Высокий шагнул в мою сторону.

— Manen le verya lelya an men? Atan! — буквально пропел он.

Ух, ты! Это, на каком языке? Он что, считает меня полиглотом? И хотя здравый смысл изо всех сил советовал мне не выдергиваться, я все-таки ответил по-своему. Лучшее средство в таких случаях, отвечать на непонятку непоняткой!

— Я тут мимо проходил, — на чистом русском языке пояснил я, — заглянул вот!

Попал! Брови спрашивающего медленно поползли вверх, пытаясь прикрыться волосами на голове. Брови девушки не очень отставали от бровей ее спутника. Челюсти обоих синхронно попытались упасть на траву. Может, мне это и будет стоить дорого, но произведенным эффектом я доволен! Ребята переглянулись, увидели себя, достаточно быстро взяли себя в руки и вернули расползающиеся фрагменты лиц в исходное положение. Между ними завязалась оживленная беседа, вернее песнопение. Как в опере. Я даже заслушался. Что важно: голоса гораздо приятнее, чем в реальной опере. Терпеть не могу, когда толстая пожилая матрона изображает из себя этакую молодую, невинную дэвушку, и верещит при этом дурным голосом. А ее, с позволения сказать, ухажер, разменял уже пятый десяток и имеет внуков. Что это я отвлекся? Все смотрят на меня, ожидая ответа. Я что-то пропустил? Какое-то движение справа привлекло мое внимание. Появилось еще одно действующее лицо. Мужик, лет тридцати-тридцати двух. Ну, наконец-то! Хм, а прикид такой же. По опыту знаю, взрослые еще более двинутые, чем молодежь. Молодые играют в игру, а взрослые живут этой игрой. Тут без парочки участливых дядей в белых халатах не обойтись! Но, к сожалению, дядей не было, а вот три натянутых в мою сторону лука в наличии имелось, и очень сомневаюсь в том, что стрелы совместимы с моим метаболизмом. Между тем беседа шла по нарастающей. Все трое молодых людей что-то щебетали, а мы, то есть я и вновь прибывший, внимали. Мужик внимал, а я не понимал. Наконец, главарь этого непотребства поднял руку, призывая к тишине. Что меня удивило, так это то, что требуемая тишина наступила мгновенно. А авторитет у него не хилый! Мужик повернулся ко мне:

— Аривиел!

Это что, обращение или представился?

— Сергей — сообщил я, прижимая руку к груди.

— Аривиел — повторил мужик и тоже прижал руку к груди.

— Где я? — спросил я на английском.

Полное непонимание! Продублировал на французском и польском (на польском — так, на всякий случай). Результат — тот же! То ли действительно не понимают, то ли дурака включили. Пришлось снова перейти на родной великий и могучий. Нет языка, на котором так красочно со многими интимными подробностями можно было бы описать мои контакты с ситуацией, лесом, языком и с этими прибацанными толкиенистами. Мысль о разъяренной жене добавила цветистости слогу. Голос у меня не столь музыкален, как у моих новых знакомых, но слушали меня с болезненным вниманием. Когда я выдохся, главарь шайки Робин Гудов, как бы не Сам, сделал приглашающий жест, повернулся и пошел, не оборачиваясь, уверенный, что я следую за ним. Ну, так я и пошел. А куда денешься, если в спину тебе внимательно смотрят три физиономии, снабженные луками, так не похожими на игрушечные?

Идем. Смотрим по сторонам. Вернее, я смотрю, а он глядит прямо. Вот вышли на дорожку. Ох, ты! Сколько же они зеленых вколотили в нее? Плитки…. Хотя нет, не плитки. Я остановился, рассматривая дорожку. Не плитки — кирпичики. Пригнанные друг к другу так, что лезвие ножа не вставишь! Камень желтоватый. Такого материала я не видел. Образуют красивый узор…. Что? Ах да! Провожатый стоит и смотрит на меня с раздражением. Иду, иду! И где они такой лес откопали? Зависть берет, право слово! Деревья огромные. Мощные стволы возносятся вверх и исчезают в зеленой кипени листвы. Солнце, пробиваясь через просветы деревьев, образует столбы света. Красиво! И хоть бы бумажка какая где-нибудь лежала! Чисто до омерзения! Аккуратисты! Ни тебе пустых ПЭТовских бутылок, ни окурков! Наверное, это какой-нибудь военизированный лагерь. Буржуи практикуют такие. Стоп! А это что, там, вверху? Между деревьями протянуты тонкие подвесные мостики. По ним туда-сюда снуют фигурки местных обитателей. Что они там делают? Ой! Да там же домики! У основания ветвей прилеплены. Красивые, как нарисованные. Жить на деревьях? Это оригинально! Провожатый направился к одному из деревьев. Следуем за ним. Интересно! Вдоль ствола, по спирали, поднимаются ступени, как грибы трутовики, только большие. Аривиел, или как там его, легко начал восхождение. А я? Это не смешно! Без лифта или, на худой конец, экскалатора на такую высоту?! Хм, вспоминая матушку этого типа, начинаю карабкаться за ним. Подъем дался неожиданно легко. Персональная благодарность тому, кто апргрейдил мою мускулатуру! Правда, подниматься по этим грибам впритирку к стволу дерева — ощущения не из приятных. Хоть бы перильца сообразили! Поднялись на ветвь…. Нет! Не так! ВЕТВЬ!!! Вот так будет правильно! Вот и домик! Такое ощущение, что он вырастает прямо из дерева. Мастера, однако! Мой провожатый поднялся на небольшое крыльцо и, открыв дверь, застыл, пропуская меня вовнутрь. Пройдем, а куда мне деваться? Первым делом взгляд наткнулся на фигуру сидящего в позе лотоса человека. Глаза закрыты. Медитирует, наверное. Это что, их гуру, или как там называют духовных отцов? Обычно, именно они самые не адекватные. Ща, как начнет щебетать о космических кораблях, бороздящих просторы Большого театра. Сидящему лет тридцать, а то и меньше. Прическа — мама не горюй! Волосы — абсолютно белые, спускаются ниже плеч, у висков заплетены в две косички, но брови черные. Неожиданно я понял, что уставился в нереально фиолетовые глаза. Дайте мне контактные линзы, и я вам такой же фокус покажу. В реале таких глаз не бывает. Но вместе с этим, возникло ощущение, что это глаза старика — мудрые, много повидавшие и усталые. Не удивляюсь тому, что его сделали символом этого лагеря труда и отдыха. Хотел, было осмотреть обстановку, но, странное дело, не могу оторвать взгляд от глаз сидящего! Он что, гипнотизировать меня вздумал? Так я гипнозу не поддаюсь….

А? Что?… Что случилось?… Где я?… А, вспомнил! Вот мужик, сидящий в той же позе. Я стою перед ним и пялюсь, как придурок, в его фиолетовые очи.

— Как ты попал сюда, человек?

Ну, наконец-то!

— Честно?

— Конечно, честно! — у мужчины иронично дрогнули концы губ, — учти, здесь ложь неуместна! Я ее сразу увижу.

Во, блин! Он здесь детектором лжи работает?

— Не знаю! — абсолютно честно ответил я, — Я думал, что это Вы мне объясните.

Черные брови собеседника удивленно поползли вверх. Пауза. Я прислушался, в надеже услышать скрип его мозгов. Не скрипят! Может, все-таки хорошо смазаны?

— Ты не лжешь! — вынес он вердикт.

Точно! Детектор лжи местного пошиба!

— Откуда ты, человек?

Меня, честно говоря, такое обращение — напрягает! Но пока я еще могу сдерживаться. Если он продолжит в том же духе — начну хамить. Вот это у меня получается!

— Давай сначала познакомимся! Меня зовут Сергей. А то человек, человек! Как будто ты не человек! — я замолчал в ожидании реакции.

— Крэниел — зовут меня, — отозвался мой собеседник, — и я, действительно, не человек.

Ах! Ну да! Божок отдельно взятой части леса. Это они любят! Как только влезают наверх, так сразу посланник небес или пришелец с другой галактики, на крайний случай — марсианин.

— Вы, люди, называете нас эльфами, — невозмутимо продолжил Крэниел.

Это он меня хорошо достал! Вот этого я, действительно, не ожидал. Круто! Подкрался, и мешком по голове! После этого голова освобождается от лишних мыслей, если таковые где-нибудь там завалялись.

— А сейчас ты покинешь лес, и больше сюда не будешь приходить! — распорядился этот эльф. — Так и быть, мы тебя убивать не будем.

Они меня убивать не будут! Зато я сейчас кого-то буду убивать! Одним слитным движением, я переместился к Крэниелу, и, взяв его «за душу», поднял и нежно прижал к стене. Услышал, как за спиной распахнулась, пропуская кого-то, дверь, и снова захлопнулась, и этот кто-то рванулся ко мне. Мой учитель Кваша называл этот удар — «Отстань, противный!». Прелесть, что за удар! Наносится тому, кто имел глупость подойти к тебе сзади. Весьма впечатляет! Особенно того, кому он достается. Подскочивший ко мне сзади, в скоростном режиме покинул помещение, прихватив по дороге дверь, которую он просто не успел открыть.

— Слушай, дружище! — прошипел я в лицо Крэниелу. — Я очень не люблю, когда со мной разговаривают в таком пренебрежительном тоне! Я сюда попал не по своей воле. Но я сюда попал! А теперь я хочу отсюда выбраться туда, откуда я сюда влип! Андестенд ми? Поэтому, давай поговорим нормально, и отвечай за базар! Да, там, за этими стенами, уже готовы сделать из меня ежика. Душевно прошу тебя, выгляни, под моим, естественно, руководством, и попроси их расслабиться.

Крэниел висел в моих руках спокойно, не рыпался и грустно смотрел мне в лицо. Ну, нет! Вот этот номер не пройдет! Хватит одного раза. Я мгновенно выбросил все мысли из головы и поставил ментальный блок. Ну, это я его так называю. Когда надо от всего отрешиться для соображалки, я делаю так. Словами объяснить трудно, но это действует и без объяснения! У эльфа брови поползли вверх. Удивляется, значит. Чему?

— Хорошо! Я согласен поговорить с тобой… Сергей, — несколько неуверенно сказал Крэниел. — Я обещаю, что тебе позволят выйти отсюда живым.

А откуда не позволят? Ладно, это вопрос риторический. Вернемся к нашим баранам. Я опустил эльфа на пол. Какой же он все-таки легкий, или это новоприобретенная мускулатура со мной шутки шутит? Держусь настороже! Крэниел подошел к проему двери и выглянул наружу. Зацепился за что-то взглядом и громко произнес что-то на своем певучем наречии. Вот ведь, гад! Откуда я знаю, что он там пропел своим «Робин гудам»? Свои сомнения я тут же выложил этому эльфу. Он невозмутимо посмотрел мне в лицо:

— Эльфы никогда не лгут!

— Это ты так говоришь! Мне что-то не хочется проверять твою правдивость на собственной шкуре!

— Клянусь ясенем! Когда мы приносим эту клятву, мы не можем ее нарушить!

Хотелось бы верить! Рискнем! А куда деваться? Крэниел присел и жестом предложил мне сделать то же самое. Мда! Мне бы его гибкость! Йогой я как-то не увлекался. Все же умостился! Ух-ты! Получилось! И даже вроде бы удобно. Перед нами на циновке вдруг появился какой-то кувшин и пара пиалок. Правильный вопрос: откуда? Зуб даю, их же здесь не было! Только что тут проходил, с эльфом в одной руке! Испытующе уставился на Крэниела. Ну, хоть бы мигнул, зараза! Сидит, невозмутимый наш, как вождь апачей на муравейнике.

— И откуда бы вот это могло появиться? — нейтральным тоном задаю вопрос.

А вот вопрос его, по-моему, как раз удивил. Уставился на меня круглыми глазами.

— Ты странный, человек! Это же магия! — тоном Дэвида Копперфилда, пояснил Крэниел мне.

Ага! А коровы летают, и зеленые человечки тоже имеют право на забастовку! Что он мне лепит? Какая магия? Пусть лучше расскажет мне, как он это делает! Будет чем гостей удивлять. Вот только пить буду после него. Я лично, боюсь пить незнакомое пойло. Крэниел наполнил пиалы содержимым кувшинчика, поставил кувшинчик на место и плавным жестом, прихватив пиалу, поднес ее к губам. Артист, блин! Но пьет! Я тоже взял свою порцию и недоверчиво принюхался. Надо признать, пахнет не плохо. Это, кажется, называется букет. Букет там был, это точно! Скорее всего, на этом букете и настояно. Аромат зеленых листьев, какой-то травки. По-моему, и ягод не пожалели. Аромат земляники я уловил, наверняка. Попробуем…. М-м-м! А что? Не хило! «Липтон» — отдыхает!

— Откуда ты, Сергей? — пробился сквозь дегустаторские изыскания голос Крэниела. Ну, что за дурная привычка обламывать человеку кайф? Чего помолчать еще немного не мог? Ладно, отвечу.

— Из Киева, Украина. Слыхал?

Крэниел некоторое время сидел молча, перебирая в голове свои файлы с информацией.

— Нет, такой земли я не знаю, — наконец вынес он свой вердикт. Вот тормоз! Это надо было столько соображать?

— А какие земли ты знаешь? — поинтересовался я.

На этот раз, Крэниел молчал не очень долго:

— Арантин, Кроунгель, Сагар-Карат, — принялся перечислять он.

Я потрясенно слушал его монотонное бормотание, постепенно осознавая, что это не далеко от дома, а очень далеко. Неимоверно далеко! Кажется, сейчас я буду устраивать кому-то истерику!!! А так как я мужчина, то и истерика у меня будет соответствующая. Первым этапом пойдет откручивание бошки у одного недалекого эльфа, в смысле — не далекого, только руку протяни…. Так, спокойно! Вдох-выдох! Считаем до десяти!.. Десять! Нет! До двадцати!

— Что с тобой, Сергей?

И он еще спрашивает? Что-то невнятное, типа карканья и матерного возгласа одновременно, вырвалось у меня из горла. Прокашлялся, взял себя в руки, сосредоточился!

— Крэниел, покажи мне свои уши, пожалуйста!

Похоже, сегодня Крэниел выполнит свою годовую норму по удивлению. Во взгляде, брошенным им на меня, сквозит, кроме удивления, гнев и оскорбленное чувство собственного достоинства.

— Зачем ты хочешь смотреть мои уши? Почему я должен их тебе показывать!?

Не закипи, сердешный! Вон, даже волосы пытаются над головой дыбом встать! Что мудрено, с такой-то косой.

— Не злись! — попытался я успокоить Крэниела. — Просто хочу проверить. У эльфов, я слышал, уши остроконечные. Это так?

Нет. Ну, точно — он тормоз! Уставился на меня, и только рот разевает, как рыба, право слово! Однако что-то мелькнуло в глазах. Небрежно поднял руку и отвел прядь волос, закрывающую ухо. Мама, роди меня обратно! Острый конец, как серпом по известному месту! Я обхватил голову руками и застонал.

— Что с тобой? Сергей!

Он еще спрашивает?! Да у меня крах личной жизни наметился… Стоп! Я слышал, что эльфы мастаки на счет магии. И Крэниел лопотал что-то о ней. Нет, поймите меня правильно. Эльфы и всякие там гоблины — это конечно завлекательно. Завлекательно, если читаешь там, или смотришь видео про кольца. А если ты оказался в этом самом и по самые не могу? В реале? Как, хорошо? Кто-то скажет. Вот дурак! Да я бы на его месте!.. Так я не против! Давайте меняться! Вы сюда, а я домой.

— Крэниел! Я, конечно, прошу прощения. Вы слышали о множественности миров?

Вот, теперь я попал в точку! Сразу в глазах появилось вдохновение. Видимо этот вопрос — излюбленная тема в их магических эльфийских диспутах. С первых же слов, я как-то утерял нить. Слова из Крэниела лились рекой, грозя меня утопить в самом глубоком месте этой самой реки. Он даже вскочил на ноги и начал расхаживать передо мной, вещая.

— Эй, Крэниел! Меня не интересует теория! Ты мне скажи, ты можешь отправить меня туда, откуда я сюда свалился?

Крэниел, как будто споткнулся. Хотя, без как будто.

— Сергей, ты хочешь сказать, что вдруг оказался в нашем лесу? Был в другом месте и вдруг оказался?

Ну, я же сказал, что сегодня день изумлений для Крэниела?

— Я был не в другом месте, а в другом мире! Разуй глаза! Ты где-нибудь, когда-нибудь такой прикид видел?

— Прикид?…

— Блин! Ну, одежду!

Крэниел уставился на меня, как будто только что увидел. Медленно обошел меня кругом, уделяя особое внимание ремню, на котором висел мобильник, зажигалка в специальном футлярчике и ключ от авто на брелоке. Покачал головой:

— Да, такой одежды я пока не видывал….

— Ну, и что ты можешь сказать? — я с замиранием сердца ожидал ответа.

— Где тебе это пошили?

Он что, издевается надо мной?

— Зачем тебе это? — вопрос вырвался сам собой.

— Просто интересно, — объяснил остроухий.

— КРЭНИЕЛ! — зарычал я, теряя остатки терпения — Я тебе потом дам точный адрес, где, когда и почем. Ты мне дай конкретный ответ. Можешь ты меня отправить туда, откуда меня к вам занесло?

Эльф смотрел на меня и молчал. И что, предположительно, значит это молчание? Его лицо вдруг приняло озабоченное выражение. Он резко повернулся к шкафу, на полках которого лежали рулоны бумаг. Быстренько переместившись к ним, Крэниел начал лихорадочно в них рыться. А ведь на этих бумагах нарисованы какие-то значки! А я-то принял это за туалетную бумагу! То-то меня удивляло, что не видно ни одной книги! Значит, у них еще до такой удобной вещи не додумались? Ладно, если он мне поможет, подкину ему прогрессивную идею. Глядишь, и войду в их историю, как создатель такой важной вещи, как книги. Крэниел тем временем, что-то бормоча себе под нос, уже вывалил половину свитков на пол.

— Слушай! — не выдержал я. — Вряд ли ты там найдешь карту местности. И вряд ли на этой карте, если ты ее найдешь, будет изображена Украина с городом Киевом в придачу!

Крэниел на секунду прекратил копаться в шкафу. Он обернулся ко мне. Что удивительно, он вроде бы меня и не видел!

— Предсказание, предсказание! — пробормотал он. — Оно где-то было! Я же помню!

 

Глава 2

Видя, что поиск может затянуться надолго, я снова опустился на циновку. Эльфы, эльфы, а что эльфы? Я напряг память. Что я помню об этих гавриках? В основном я помню о них по книгам фэнтези, в не основном по фильмам фэнтези. Больше как-то источников информации не было. Причем информация была крайне противоречивой. Нет, в основном их изображали как сторонников света и искусными магами. Но были так же и сведения о том, что они злы, хитры и безжалостны. Все авторы сходились на том, что стреляют они очень быстро и очень метко. Зрение вообще как у орлов-стервятников. Любую падаль за десять километров разглядят! Я тихонько фыркнул от этой мысли. Крэниел обернулся и подозрительно посмотрел на меня. Копай, копай! Кто же тебе виноват, что ты свою библиотеку в таком беспорядке держишь?… Так, что мы еще о них имеем? Живут в домиках на деревьях — подтверждаю! Видел лично! Живут. Вот только не знаю — зачем. На земле, всяко, удобнее. И лететь ниже. Вон нападающий сзади, в обнимку с дверью, наверное, долго по веткам и ступенькам вниз сыпался. Есть у меня нехорошее подозрение, что это был Аривиел (у меня, правда, глаз на спине не имеется, но зато приемчик на уровне рефлексов). Просто больше некому. Да! Еще то, что к людям они относятся презрительно, а, при случае, обожают разнообразить демографию людей полукровками…. О, Крэниел закончил копаться, но в руках ни фига. Делаем вывод, что не нашел то, чего так рьяно искал. Интересно, а кто будет порядок наводить?

— Крэниел, ты что там искал? Можешь толком объяснить? — напомнил я о себе задумавшемуся эльфу.

— Очень давно, — неохотно ответил эльф, — я тогда был еще очень молод, только-только седьмой десяток оборотов разменял. Мой дед показывал мне пророчество.

Седьмой десяток!.. Молод!.. Ах да! Я забыл внести в список особенностей эльфов их бессмертие, или исключительное долголетие.

— И придет из ниоткуда прищелец, — продолжал между тем, Крэниел. — И будут его глаза цвета воды в эльфийском пруду, и волосы его будут цвета воронового крыла, и будет повязана его голова, и будет говорить он непонятно…

— Ну-ну! — поощрил я эльфа, поудобнее устраиваясь на циновке.

— А дальше не помню! — страдальчески сморщился Крэниел. — Куда-то пойдет, что-то найдет, кем-то станет…. Не помню!

АБАЛДЕТЬ! Только приготовился насладиться местным фольклором, и такой облом! Надо же, склероз на страже эльфийских военных секретов! Так, а теперь, как и положено, мы его мордой об стол!

— Ну, и с чего ты решил, что это обо мне? — иронично прищурившись, задал я провокационный вопрос. — Где пророчество, а где я?

— Но у тебя синие глаза, черные волосы и повязка, — указал на соответствия Крэниел.

— И все? — уточнил я. — А «Придет из ниоткуда» — это что? Я не из «ниоткуда»! Я очень даже из «откуда»! И я в это «откуда» очень хочу вернуться!

— Но ты говорил непонятно! — выдвинул довод Крэниел.

— Ты же меня понимаешь? — осведомился я.

— Сначала — нет! — расплылся в улыбке это вредный эльф. — Пришлось обучить тебя стандартному языку.

Только сейчас я понял, что говорю не на русском языке! Хотя стандартные идиоматические обороты остаются русскими. Когда он успел? Как? Видимо эти вопросы четко проступили на моей физиономии. Крэниел хитро улыбнулся:

— Помнишь, когда ты только появился здесь? Ты почувствовал некоторое выпадение из реальности. Это и было твое обучение!

— Еханый Бабай! Так это ты меня обучил языку?

— Видимо не полно! — вздохнул Крэниел, — Некоторые фразы и выражения не поддаются переводу! Кстати, это говорит в пользу моего предположения. Ты говоришь непонятные вещи! Что означает это выражение: «Еханый Бабай»?

Ага! Непонятные! Ты приедь к нам. Там тебе столько непонятных вещей на твои остроконечные уши навешают! И все это не будет поддаваться переводу!

— Не обращай внимания! — я отхлебнул из пиалы. — Это специфические слова! Они отображают чувства и не несут конкретной информации. Продолжим! Ты говоришь о пророчестве? Где гарантия, что все пророчества сбываются?

— Гарантий нет, — Крэниел почухал тыковку, — вот и дед сказал, что это пророчество под вопросом.

— Вот! — я, честно говоря, почувствовал облегчение. — Видишь, пророчество под вопросом! Зато мое желание попасть домой, вопросов не вызывает! Так что, крути кино назад!

— Что такое кино?

Ну, как ему объяснить то, что присуще только технологическим цивилизациям? Так, надо следить за своими словами. Избегать терминов и понятий, которые не свойственны этому миру!

— Что такое кино? Поехали со мной — покажу! — предложил я.

Крэниел покачал головой:

— Нет, я не могу оставить свой народ! Да и с твоим уходом надо подождать!

Подождать?! Он что, шутит? Шутка, между прочим, не лучшая! Не смешно!

— Эй! Что значит подождать? Вы меня сюда приволокли, а теперь подождать? А ну колдуй меня назад! Как сюда вызвать знали, а как обратно отправить не знаете? Ты понимаешь, что, если моя жена сюда доберется, то от вашего леса одна сплошная вырубка останется! Весь лес уйдет на кресты над вашими могилами!

Меня понесло! Я уже молол, не знаю что. Поставьте себя на мое место! Вас бы радовало такое положение? Крэниел внимательно смотрел на меня и слушал мое соло без оркестра.

— Сергей! Успокойся! — эльф поднял руку, останавливая мое выступление, плавно перетекающее в истерику. — Я не сказал, что это не возможно — твое возвращение домой. Я сказал, что надо подождать. Определиться! Мы тебя не, как ты сказал, приволокли! Как и почему ты здесь оказался, еще надо понять. Только после этого можно решать, как быть дальше!

Какие мы вумные! У вас ребята, время другое! Вам что день, что год — мгновения! Вы отрезки времени столетиями меряете! А для нас, короткоживущих, и секунды имеют значения!

— Хорошо, — я вздохнул, — и что сейчас?

— Побудь у нас немного — предложил Крэниел, — отдохни, а я тем временем подумаю.

— Думай, только не долго! — попросил я. — Мне действительно надо побыстрее попасть домой. Да, кстати. Кого я вышиб из этого домика?

Крэниел немного помялся, потом честно сказал:

— Аривиела.

Да, мои догадки верны! Обиделся, наверное, жуть! Если жив остался. С такой высоты навернуться.

— С ним все в порядке?

— Если бы что-то было бы в непорядке, мы бы уже знали — успокоил меня Крэниел, — тебя поселят в одном из гостевых теремов.

Виденное мною, мгновенно всплыло в памяти. Это что? На такой высоте, как птичка в гнездышке? А как по тем мосточкам проползти, если я вдруг прогуляться захочу? А вдруг у меня боязнь высоты проснется? Впрочем, эта боязнь благополучно спала, когда я сигал из самолета с парашютом, но вдруг проснется?

— Э-э-э! Гостевой терем высоко от земли? — осторожно поинтересовался я.

— Да, я помню, что люди привыкли селиться на земле, — проинформировал меня эльф, — у нас есть два терема, расположенных внизу. Аривиел!

На пороге появился Аривиел. Следов полета я на нем не увидел, хотя это не значит, что их не было.

— Аривиел, mittaya mma dil mi os undu! — распорядился Крэниел, и уже обращаясь ко мне: — Он отведет тебя.

— Хм, а шею, в благодарность за полет, он мне не свернет? — осторожно спросил я.

Лица обоих эльфов расцвели улыбками.

— Нет! Ему понравилось, — проинформировал меня Крэниел, — он просит тебя научить его этому удару!

Я посмотрел на Аривиела. А еще я где-то читал, что эльфы отличаются повышенной обидчивостью и злопамятством. Все-таки надо будет быть настороже!

— Не проблема! — пообещал я.

С дерева Крэниела спуск занял больше времени, чем подъем. Почему? Вы пробовали залезть на дерево? Если да, то вы поймете, о чем я. Спускаться по этим выступам-грибам без ступенек не очень удобно. Да еще присутствие Аривиела за спиной напрягало. Не люблю, когда кто-то за спиной маячит. Спустившись, я остановился. Аривиел остановился тоже. Он что, думает, я знаю, куда теперь идти? Кто должен Сусаниным работать?

— Ну, и куда теперь? — повернувшись к нему, спросил я.

— Идти туда! — махнул рукой Аривиел.

— Ну, так иди!

Аривиел постоял некоторое время, видимо ожидая, что я одумаюсь и пойду снова впереди. Мечтай, мечтай! Поняв, что я не собираюсь этого делать, вздохнул и пошел в указанном направлении. Наверное, тоже не любит, когда кто-то за спиной. Двинулись по той же дорожке, по которой пришли к этому дереву. Аривиел двигался быстро. Движения пластичны, как у кошки. Боец, наверное, не хилый! И как я умудрился в него попасть? Должно быть, сыграл момент неожиданности! Несколько раз нашу дорожку пересекали другие, такие же. В местах пересечения торчали столбики, к которым крепились стрелки с какими-то знаками зеленого цвета. Интересно, это руны? Я догнал эльфа и, показав на такой столбик, спросил:

— Это что, руны?

— Ночь, светит, — улыбнулся в ответ остроухий.

— А зачем? — не понял я.

— Знать — куда! — после паузы, выдал наш разговорчивый.

Нет, так каши с ним не сваришь! Почему Крэниел свободно общается со мной, а этот, как какой-то иностранец, язык ломает? Свой вопрос я немедленно озвучил.

— Плохо знать стандарт, — был получен мною ответ.

А поселение большое! Мы шли уже довольно долго, а хижины на деревьях не заканчивались. Наоборот, их стало больше! Окрестности все так же напоминали тщательно ухоженный парк. Кроме того, начали попадаться цветы. То растут отдельными кучками, то образуют причудливые узоры. И все яркие, красивые! Сюда бы охотников за цветами, весной выстраивающихся вдоль трассы с букетиками в руках. Они бы тут разнесли все вдребезги и пополам! Хотя вряд ли местные снайперы дали бы им это сделать. Тут штраф за хождение по зеленым насаждениям — стрела в заднее место! Может и правильно? Судить не берусь.

Ого! А это что? Мы вышли на большую поляну. Посреди поляны вздымались высоко вверх несколько грандиозных деревьев. Вокруг этих деревьев было понастроено!.. Вынужден признать, красиво, да! И все это, вслед за деревьями, стремилось вверх. Высокие стрельчатые окна. Арки и мостики. Сделанные из какого-то ослепительно белого материала. Легкие и воздушные, они нисколько не портили вид этих деревьев. Некоторые детали заботливо были укрыты чем-то вьющимся, типа дикого винограда, но то тут, то там видны были яркие голубые цветы. На крыльцо вышел какой-то эльф в элегантном длинном камзоле черного цвета. Идущий рядом со мной Аривиел вдруг остановился, завел левую руку за спину, правую прижал к груди и низко поклонился этому франту. Я тоже остановился и с интересом разглядывал эту фигуру.

— Поклон! — прошипел Аривиел уголком рта, — Владыка! Поклон!

Ага! Щас! Я просто вежливо сделал кивок головой. Этот самый владыка повелительно поднял руку, приказывая нам задержаться, и плавно двинулся в нашу сторону. Высокий эльф. Светлые волосы заплетены во множество косичек, составляющие сложную прическу. Блин! Почему эти эльфы так обожают косички? Ну, и заодно, сложные прически? На мой взгляд — глупо и не практично! Моя черная новоприобретенная грива меня абсолютно не устраивает! Как только доберусь до ближайшего парикмахера, состригу ее к чертовой матери! Да, что-то я отвлекся. Правильное лицо (кто бы сомневался!), зеленые глаза. Губы, на мой взгляд, тонки. Кончики острых ушей выглядываю сквозь просветы косичек. Элегантен, как рояль! Движения плавные, тягучие.

Подошел. Пялится на меня, а я на него.

— Ты странный, человек! — говорит на стандарте, и то хлеб! — Как ты попал сюда?

— Если бы я знал, как сюда попал, то очень быстро вернулся бы назад, — не замедлил с ответом я, — но сначала выяснил бы, кто это подсуетился и хорошо надрал бы ему задницу!

Брови владыки поползли вверх.

— Так ты попал в наш лес не по своей воле?

— Да уж! Воля была точно не моя! — фыркнул я.

— Ты не умеешь почтительно общаться с сильными (звучит не очень приятно!), это может стоить тебе головы, за пределами леса (а это звучит совсем не приятно!).

— Видите ли, я не собираюсь покидать пределы вашего леса, — начал я, тщательно подбирая слова, — у меня есть надежда, что я попаду домой, не выходя из этого приятного места.

— Тебе здесь нравится?

Я осмотрелся по сторонам.

— Ну, в общем да, хотя есть некоторые моменты…

— Какие?

— Нет, я понимаю, что вы живете так, как вам лучше. И мои замечания, и вопросы могут прозвучать странно.

— Ничего! Говори!

Легко! Но с начала:

— Как к Вам обращаться?

— Называй меня Владыка, — благосклонно кивнул головой эльф.

Владыка чего? Этого леса? Или он владеет еще чем-то? Впрочем, Владыка, так Владыка.

— Вон те мостики! По ним ходят ваши жители.

— Да, это удобно!

— Но они же без перил! А если свалятся?

Уголки тонких губ изогнулись в подобии улыбки, хотя глаза продолжали внимательно и холодно смотреть на меня.

— Эльфы не падают!

Ага! Не видел ты, как классно сыпался по ветвям, в обнимку с дверью, мой провожатый! Но, замнем для ясности!

— Но можно строить дома внизу, на земле. Тогда точно не будет проблемы!

— Но это значит, что надо будет губить траву и кустарник! Лес этого не любит!

— Но дорожки вы проложили. Это тоже значит губить траву?

— Мы уговорили Лес позволить нам проложить дорожки и построить несколько гостевых хижин. Лес сам нам указал, где это можно сделать.

Интересно, как? Ткнул пальцем, что ли?

— А строить на деревьях, значит, можно?

— Мы не строим! Мы выращиваем.

— Владыка! А как же мебель, двери и все остальное в домах? Откуда оно взялось?

Судя по лицу Владыки, он сам толком не знал, откуда все это берется. Впрочем, зачем ему это? Вот, вопросик подкину:

— А где Ваши телохранители?

Искреннее недоумение на лице.

— Ты спрашиваешь странные вещи, человек. Зачем кому-то хранить мое тело?

Мда! Либо с переводом не все ладно, либо с понималкой. Эх, не знаешь ты, Владик, что такое телохранители! У нас любой мало-мальски уважающий себя олигарх везде появляется в сопровождении целого выводка дядек в темных очках и с микрофонами в ушах. У этих, типа, хомо сапиенсов только одна задача. Именно хранить тело, выше названного олигарха. Пиджаки квадратного покроя прикрывают стволы, которые годятся только для вызова восхищения у девиц. Что интересно, редчайший случай, что бы это спасло от пули киллера. И как это объяснить Владыке?

— Вообще-то так называют сопровождающих лиц….

— А, ты имеешь в виду свиту? — перебил меня Владыка, — Она мне нужна только для официальных выходов.

— Нет, не совсем. Телохранители — это группа воинов, готовая защитить при случае покушения.

Опять снисходительно— презрительное выражение. Это начинает напрягать!

— Кто посмеет покушаться на Владыку Эльфийского леса? Ты в своем уме?

— А что, врагов нет? — по-деловому осведомился я.

— Вообще-то есть, — вынужден был признать Владыка, — но ни один из них, находясь в здравом уме, не сунется к нам.

— А не в здравом? — продолжал нажимать я.

— Для таких у нас достаточно ловушек, — как-то не совсем уверенно ответил Владыка, — откуда ты, если не знаешь таких вещей?

— Об этом я уже рассказал Крэниелу. Можно сказать одно, я из другого мира, где не знают всех этих вещей.

— Там что, эльфы живут по-другому? — пренебрежительно вскинутая правая бровь.

Придется чуть-чуть обломать:

— Там эльфы вообще не живут, — обрадовал я Владыку.

Вот это было для него новостью.

— Этого не может быть! — воскликнул он. — Эльфы — непременная часть, мира, где есть жизнь и разум! Без эльфов мир непременно погибнет!

Ух, ты! Вот это самомнение! Мы есть пуп земли! Без нас земли нет!

— Может и погибнет, — покладисто согласился я. — Действительно, как же без эльфов?

Владыка вдруг подошел ближе ко мне, и, наклонившись, тихо спросил:

— А что, есть сведения, что на меня готовится покушение?

— Лично у меня — нет! — разочаровал я Владыку. — Я, если Вы помните, только сегодня прибыл. Сведений насобирать, как-то, не успел.

 

Глава 3

Аривиел поселил меня в домике, стоящем на земле. Для меня это было, после всех их птичьих гнезд, как-то в диковинку. Это же надо было уговорить лес, разродиться на такие хоромы! Две комнаты с верандой, увитой каким-то вьющимся растением. Огромные окна пропускают много света. Стекол, в привычном понимании, нет. Все состоит из небольших разноцветных кусочков, скрепленных непонятным образом. Причем, что интересно, эти кусочки составляют причудливую картину. В одной комнате — это облака, плывущие по небу, в другой — солнце, встающее над лесом, а может опускающееся туда. Кто этих эльфов знает? В комнате с облаками стол и два плетеных кресла. Стол, такое впечатление, вырос прямо из пола. Цельный, без единого шва. На полу — привычные уже циновки. Плетеные, с узорами. Несколько фонариков развешены по стенам на манер бра. Ясно, комната для бесед и сидения в креслах с целью медитации. А вот комната с солнцем — спальня. Оригинально! Спите люди, спите днем! Что-то типа топчанчика, застеленного куском ткани, играющим роль одеяла. Подушка, на мой взгляд, тощая. Тоже стол, но низкий, больше похожий на большую чашу. Один фонарь под потолком. А где, собственно, выключатель? Где там наш знаток стандарта?

— Аривиел! Светильники как включать?

И чего он скалится? Поднял руку. Щелкнул пальцами. Ага, включился! Еще один щелчок — светильник выключился. Понятно! Я выдал целую серию щелчков. Хоть бы раз мигнул, гад!

— Эльфы — да! Люди — нет! — подал голос Аривиел.

И смеётся! Юморист, блин!

— Мне что, тебя каждый раз звать, чтобы свет включить?

Задумался. То-то же! Подошел ко мне, взял за руку и начал что-то шептать. О чем шепчем, болезный? О, отшептался! Кивнул мне головой и показал на светильник. Попробуем! Хм, загорелся. А сразу нельзя было? Повыдергиваться захотелось?

— Я прийти завтра!

— Ладно. Завтра так завтра! Жду.

Аривиел кивнул головой и вышел. Так, буду устраиваться! Главное, вещи в порядке сложить! Рубашку и джинсы бросил на столик-чашу, кроссовки под топчан, часы сверху на комок одежды. Порядок! Рухнул на топчан и провалился в спокойный и здоровый сон. Какой спокойный? — спросите вы. А такой! Что-то можно сделать на данном этапе? Нет! Так какой смысл дергаться, рвать волосы и кричать: «Верните меня домой!»? Будет день — будет пища!

Продрых я до самого утра! Не смотря на то, что подушка тонковата, а я такого не люблю. Кажется, это я уже говорил? Ладно, повторение — его мать! Птицы верещат, как будто на митинге! Орут все хором и ничего не понятно! Но спать уже не могу. Выйти на крыльцо, что ли? Где моя одежда? О, вот она, сложена в полном порядке и даже не помялась! А чему мяться-то?

Вытаскивая на ходу сигарету из нагрудного кармана, направился на веранду. Свежий лесной воздух — это хорошо! Так, а куда здесь курить? А некуда! Пепельниц у этой отсталой нетехногенной цивилизации нет! Куда вы Колумба дели, ребята? Смотался бы он в Америку, быстренько с ними выкурил бы трубочку мира, глядишь, и приволок бы вредненькую привычку сюда. Ну, чего нет, того нет! Придется бросать! Опять же, может рак от курения приключиться! Интересно, а рак тут лечат? Или им только местный эль закусывают?

Ух, ты! Вот это кони! Я вообще-то коня вблизи видел только раз. Городской я человек. Приятель затащил меня один раз на конную прогулку. Сам он бааальшой любитель коней. Говорит, что кони гораздо лучше людей. Кому как не ему знать? Он ездит и на тех и на других. Начальник, однако! Так вот, тот конь на меня большого впечатления не произвел. Зад отбил, на ноги сразу встать не мог. А на утро впечатление было, что десять раз подряд полосу препятствий пробежал. Вот эти, что передо мной, действительно красавцы! Правда, субтильные какие-то, но красивые. В основном белые. У некоторых есть светло-серые пятнышки, но это впечатление не портит. Тонконогие. Гривы длинные, как и хвост….

— Что, нравятся? — раздался голос из-за спины.

Ох, не люблю я, когда кто-то за спину подкрадывается! Обернулся, собираясь высказать все, что я думаю о заспинных наблюдателях. Эльф. На вид молодой. Больше 20–22 не дашь. Что меня удивило, в зеленых глазах ни капли презрения, к которому я здесь уже как-то привык.

— Здороваться надо! И, желательно еще издали! — недовольно буркнул я. — Подкрадываться со спины — не очень хорошая привычка! Аривиел подкрался. Что из этого получилось, можешь спросить у него.

— Извини! — неожиданно легко согласился подошедший. — Меня зовут Тариэл.

— Сергей, — представился я, протягивая руку для пожатия.

Тариэл ухватил меня за предплечье и пожал. Наверное, это у них такое рукопожатие? Пришлось ответить тем же. Тариэл снова улыбнулся. Интересно, он очень отличается от всех виденных мною до сих пор эльфов. Улыбка не наиграна, искренняя.

— Ты необычный эльф, — невольно вырвалось у меня.

— Знаю! — откровенно расхохотался Тариэл. — Ты не первый, кто мне это говорит, и что интересно, большинство остальных — мои сородичи!

— Ага! Значит не только я. Это у вас считается отклонением от нормы? Двое крепких эльфов в белых халатах не тащат в «дурку»?

Тариэл оторопело смотрел на меня.

— Извини, Сергей! Я что-то не смог вникнуть в ход твоих мыслей. Почему двое эльфов должны быть в белых халатах, и в какую «дурку» они должны меня тащить?

Да. Забыл я, что тут не моя Родина. Там меня в ответ на это быстренько обложили бы матом, и направили бы по адресу, который, хотя и не значится в адресной книге, но известен всем без исключения, начиная с пятилетнего возраста.

— Ладно, Тариэл, просто ты так отличаешься от своих родичей. Они смотрят на меня с плохо скрываемым презрением, а то и вообще не скрываемым.

— А тебе это не нравится? — внезапно стал серьезным Тариэл.

— А тебе нравится, если на тебя смотрят как на дерьмо, внезапно заговорившее? — вопросом на вопрос ответил я.

Тариэл вздохнул и в замешательстве потер лоб.

— Знаешь, такие мысли приходят и ко мне, — тщательно подбирая слова, начал он. — Ты говоришь о том, что мы презираем людей. А ты пробовал поставить себя на наше место, и посмотреть на проблему с точки зрения эльфов?

Адвокат, блин!

— Не пробовал! Как-то не успел еще попробовать, — саркастически заметил я.

— А вот попробуем вместе, — загорелся Тариэл. — Людская жизнь для нас мгновенье! Люди очень мало живут! Но даже за столь короткую жизнь, люди умудряются приобрести столько пороков, что в пору за голову хвататься! Я хорошо отношусь к людям, но даже меня, это порой достает! А человеческие женщины! Боги! Это же не возможно! Решаться на такое унижение, ради нескольких минут пребывания в объятиях эльфа!

— И сколько их уже побывало там, в объятиях? — с искренним любопытством поинтересовался я.

— Ну, побывало … — запнулся Тариэл, — Впрочем, я не об этом….

— А я и об этом тоже, — перехватил инициативу я. — Наши женщины, конечно, те еще штучки. Но если говорить о тех, что здесь, то все очень просто! Они, как кошки. Любопытно все попробовать. А вы такие экзотичные! Вот их на экзотику и тянет!

— Вот только плоды этой экзотики горьки, — усмехнулся Тариэл, — наверное, я зря затеял этот разговор. Ты еще слишком молод для того, чтобы задумываться о подобных вещах.

Слишком молод? Кто? Я? И что себе возомнил этот безусый юнец?

— Молод? А сколько лет тебе? — я присел на лавочку, стоящую около входа в домик, и с интересом уставился на Тариэла.

— Я тоже еще очень молод! — вздохнул тот, примащиваясь рядом. — Мне всего пятьдесят оборотов. Мы меряем годы жизни оборотами. Но я уже двадцать оборотов хожу и познаю людей.

— С чего ты взял, что я очень молод? — спросил я. — Тебе всего пятьдесят, а мне уже пятьдесят.

Тариэл повернулся ко мне и начал внимательно меня разглядывать. Да смотри, мне не жалко! Что-то он выглядит удивленным.

— Что-то не так? — осведомился я.

— Тебе не может быть пятьдесят! В пятьдесят люди выглядят совсем иначе. Тебе от силы оборотов двадцать-двадцать два! — воскликнул «молоденький» эльф.

— Ты хочешь сказать, что я тебя обманываю? — мягенько так поинтересовался я.

— Эльфа нельзя обмануть, — проинформировало меня это чудо.

— И что из этого следует? — продолжил я.

— Что ты меня не обманываешь, — упавшим голосом сказал Тариэл.

— Вот! — поучительно подняв палец, подвел черту я. — Ты мне лучше расскажи про ваших лошадок.

— Это не лошадки, — саркастически поправил Тариэл, — а сайльфы!

— Я где-то читал, что их называют сильфы, — вспомнил я.

— Сильфы — это не правильно! Хотя бывает, что люди их в основной массе так и называют — разъяснил Тариэл, — на самом деле их правильно называть сайльфы!

— И чем они славятся? Летают, что ли?

— Нет. Они не летают. Но по поверхности воды могут бежать, и болота им не страшны!

Му-гу. По воде, аки посуху! Не хило! Наши суда на воздушной подушке так не смогут, да и шума от них значительно больше.

— Есть еще какие-нибудь достоинства?

— Им не нужны эти громоздкие сооружения, которые вы называете — седла, уздечки, шпоры, шенкеля и так далее.

— Одним словом это называется — сбруя (запиши себе где-нибудь!). И называем так не я, а те люди, что здесь живут. Так что, вы прыгаете на сайльфа и «Гей, славяне!»?

Вот эта моя тирада вогнала остроухого в ступор. Причем, вогнала конкретно!

— Сергей! — наконец заговорил он. — У меня возникло несколько вопросов. Разреши мне задать их!

— Валяй! — поощрил я Тариэла.

Вопросы задать разрешается, но это не гарантия, что они получат все ответы.

— Что значит: «Гей, славяне!»?

— О! Это просто! — люблю иногда просто потрепаться. Это как раз тот случай. — Была такая нация…. Впрочем, она и сейчас есть! Она называется — славяне! Вот эти славяне садились на коней и говорили «Гей!», типа «поехали!». Мысль уловил?

Круглые глаза эльфа мне подсказали, что мысль пока не уловлена. Я поводил ладонью перед лицом Тариэла.

— Что ты делаешь? — встрепенулся тот.

— Возвращаю твое сознание из заоблачных высот! — популярно объяснил я.

— Это магический жест? — с нездоровым интересом спросил Тариэл.

— Да! Но секрет этой магии давно утерян! — не моргнув глазом, ответил я (а может быть, действительно, там была какая-то магия).

— Хорошо! Теперь еще вопрос….

— Стоп, стоп, стоп! — прервал я распоясавшегося эльфа. — Ты не ответил на мой вопрос, а спешишь задать свой.

— На какой твой вопрос? — озадачился Тариэл.

— Как вы управляете своими сайльфами, если у вас нет сбруи? И как вы на них ездите, если у вас нет седел?

— Тут все просто! — пустился в объяснения Тариэл. — Сайльфы улавливают желания своих всадников, поэтому управление осуществляется мысленно. И сбросить своих всадников они не могут. Они изменяют свое тело под всадника, в результате, ездить на них очень удобно и просто.

Ух, ты! Вот это — да! Мне бы такого домой. Сел и кати, вернее, скачи, себе куда хочешь! Красота!

— И не мечтай! — уловил мой алчный взгляд Тариэл, — сайльфы — скакуны эльфов, и слушаются они только эльфов. Теперь моя очередь!

— Давай! — вздохнул я. Мысль о том, чтобы умыкнуть с собой домой одного из этих красавцев, увяла.

— Я знаю, что такое расы. Эльфы, вампиры, люди, орки, айраниты, гномы…, — начал перечислять Тариэл, — но я не знаю, что такое нации. Я не слышал о таком народе — славяне. Ты отделяешь себя от других людей потому, что ты из этой нации?

— Да, я из этой нации! Но я отделяю себя от других людей не поэтому!

— А почему?

— Ты мою одежду внимательно рассмотрел? Если нет, то посмотри еще раз! Такое ваши люди могут сделать?

Тариэл уставился на меня так, как будто только что увидел. Недоумение в его взгляде переросло в интерес, потом в восторг и плавно перешло в изумление.

— Это отлично сделано! Так шить могут только эльфы! Ты что, у нас одежду приобрел? Хотя, нет. Покрой уж очень необычный.

— Неверная попытка, — промурлыкал я. — Попробуй еще раз!

— Ну, не мог же ты сам все это пошить? — удивился Тариэл.

Нет. Это меня поражает! Ведь очевидно, что я из другого мира. Лежит, понимаешь, на поверхности и ручкой машет. У нас уже давно бы инопланетянином обозвали, и, предварительно выяснив, что с меня ничего не поимеешь, отволокли бы к ученым на предмет анализов всяких. Тупишь, а еще эльф!

— Тариэл, а мысль об ином мире, тебя не вдохновляет? — вздохнув, спросил я.

— Так ты из другого мира! — задохнулся Тариэл. — Это же здорово! Так там эльфы так шьют?

Тьфу ты! Опять за рыбу гроши!

— Да не эльфы там так шьют! Нет там эльфов! И не было, отродясь! Люди там так шьют! Потому, что там только люди и живут! — это же надо было так меня из себя вывести!

— Как это нет эльфов? — оторопел Тариэл. — Не может такого быть! Эльфы везде есть! Мы лучше всех приспособлены к жизни! Мы можем выжить даже там, где никто другой выжить не может!

Ага! Хотел бы я посмотреть, каково вам на Земле пришлось бы! Уж наши ученые вами бы занялись! Сначала военные подсуетились бы! Кто сопротивляться будет — того в расход! Остальных бы засекретили, и начали бы думать, каким образом их можно использовать против вероятных противников. А шпиёнам всяким начали бы впаривать, что это мутанты!

— Верю, что вы можете выжить везде! — примиряюще поднял руку я. — Будем считать, что просто вам наш мир не понравился, и вы ушли из него.

Тариэл, сосредоточенно сопя, начал обдумывать мое предположение. Видимо мысль о том, что какой-то мир, где эльфы могут выжить, им (эльфам) мог не понравиться, не укладывалась в голове.

— А гномы, вампиры, там есть? — наконец задал еще один вопрос Тариэл.

— Нету! — исчерпывающе ответил я.

— Что, кроме людей, никого из разумных нет? — ужаснулся Тариэл.

— Представь себе!

— Как же вы выжили?

— Молча. — отрезал я. — Выжили вот! Может и на свою голову.

— Ладно-ладно! — успокоил меня Тариэл. — Хотя, конечно, это и странно!

— Слушай, Тариэл, — начал я, улаживая шкурный интерес. — Можно я тут, на время конечно, оставлю свое транспортное средство?

— У тебя есть конь? — заинтересовался Тариэл.

— Ну, можно сказать и так, хотя это не совсем так!

Ну, как я мог объяснить, что такое мое средство?

— Конечно, можешь! — беззаботно ответил Тариэл. — А что там «не совсем так»?

— Ну, этот конь не живой — тщательно подбирая слова, сказал я.

— У тебя конь сдох? — огорчился Эльф. — Сочувствую! Если он сдох недавно, то наши могут его растворить на удобрения для деревьев. Все-таки хоть какая-то польза от него будет. Зачем его тащить сюда?

Вот ведь наивный!

— Да не конь это! И не сдох он! — рявкнул я. — Это авто. Я на нем езжу там, где я живу. Он сюда вместе со мной попал.

— Кто? — ошарашено спросил Тариэл. — Конь или авто? И кто не сдох?

Нет, у меня точно с ним крыша поедет! Я глубоко вздохнул и попробовал объяснить сначала:

— У вас здесь кони и эти…, сайльфы! У нас там автомобили. Они не живые! Они сделаны из неживых деталей. Мы на автомобилях ездим.

— Покажи, а! — загорелся Тариэл. — Никогда не видел, как можно ездить на неживом. Он, этот,… автомоблиль,… он что, скачет, или ползет?

— Автомобиль, — поправил я, — он не скачет и не ползет. Он едет, как телега. Ты телегу видел?

— Но телеги сами не едут! — недоверчиво сказал Тариэл, и блеснул познаниями. — Их лошади тащат.

Эх ты! Знал бы ты, сколько лошадок спрятано под капотом моего автомобиля, то точно, твой котелок бы закипел!

— Моя телега едет! — высокомерно сказал я. — Ну, что, идешь?

— Иду, иду! — подхватился Тариэл.

 

Глава 4

Я выгреб, на всякий случай, все свои вещи из вазы, рассовал их по карманам и своим походным шагом отправился на свидание с моим «Леней». Тариэл мудро пристроился сзади, полагая, что я знаю — куда иду. Правильно полагает! Знаю! Кажется, я уже говорил, что очень не плохо ориентируюсь. Вот уже прошли дворец Владыки. Идем дальше. Через некоторое время Тариэл заволновался:

— Подожди, Сергей! — он поравнялся со мной, — а что, твое средство за пределами леса?

— Почему за пределами? — удивился я, — очень даже в пределах. Вокруг, самый, что ни на есть лес! А что?

— Но мы приближаемся к границе поселения. Дальше пойдет зона патрулирования, а там и граница леса.

— Так, — я остановился, — а что за границей? Поле? Или болото?

— За границей, — Тариэл тоже остановился, — лес, но просто лес. Не эльфийский.

— Да? — я двинулся дальше, — Значит, тем более надо перегнать в эльфийский!

— Но нас остановит патруль! — припустил за мной Тариэл.

— Вот ты ему и объяснишь, куда мы идем и зачем! — успокоил эльфа я, — Кстати, у вас в войсках, что и девушки служат?

— Почему ты так решил? — поинтересовался Тариэл.

— Да меня, когда прихватили, на прицеле трое держали. Одна из них, девушка. Точно!

— Это Каранель! Она доказала, что может быть в Лесной страже! Ты бы видел, как она клинками действует!

— Да? Жаль! — вздохнул я.

— Почему? — заинтересовался эльф.

Ну не объяснять же ему, что я терпеть не могу воинствующих феминисток. Ну, добиваются они равных с мужиками прав, ну и что? Они им, эти права нужны? Нужны, как зайцу стоп-сигнал! Не понимают, что им потом замуж надо будет выходить! А кто это мужеподобное чудо возьмет? Да и некоторые мужики рядом с ними начинают комплексовать и потихоньку импотентами становиться! Нет! Поймите меня правильно! Я не сторонник домостроя! Кирхен, киндер и как там дальше…? Это не мое! Но я считаю, что женщина должна быть женщиной. Именно в этом ее сила — в слабости. Мужику надо место, куда с добычей возвращаться! И ангел-хранитель этого места тоже нужен. И встречать мужика надо ласковыми словами, поцелуем и горячим ужином на столе, а не чугунной сковородкой по лбу и пламенной речью о равноправии. Это природа! Мужик, значицца, добытчик, а женщина — хранительница. Как говорил один наш деятель: — «И ето правильна!».

— Не завидую я ее избраннику, — сообщил я Тариэлу.

— Но почему? — настойчиво добивался истины остроухий.

— Подумай сам. Если избранник ее рассердит, то она его порубает на капусту.

Судя по всему, Тариэл был сражен наповал глубиной моей мысли, так как до нашей встречи с патрулем молчал, как рыба об лед!

Патруль возник перед нами неожиданно и бесшумно. Три эльфа подозрительно осмотрели меня и строго Тариэла. Это были другие эльфы. Не те, что встретили меня вчера. Впрочем, чему удивляться? Патрулируют посменно.

— Что привело вас в зону патрулирования? — строгий вопрос на хорошем стандарте, очевидно, старшего.

— Идем забирать мое средство передвижения, — доложил я.

— Средство передвижения? — левая бровь начальника вопросительно поползла вверх.

— На котором я сюда прибыл — разъяснил я.

Старший патруля задумался.

— Это недалеко. Мне разрешили забрать его в селение — я благоразумно промолчал о том, кто разрешил.

— Один из стражей будет сопровождать вас — решил старший, — Клариэль, проводишь и вернешься!

— Да мы сами найдем и вернемся — попытался, было возразить я.

— Я не могу отпускать гостя и совсем молодого эльфа самих без сопровождения, за пределы Леса — отрезал старший патруля.

Ничего же себе! Нам обоим по полтиннику, а к нам относятся как к маленьким детям, вышедшим за пределы двора. Но, взглянув на лицо эльфа, я понял, что возражать бесполезно. Дальше процессия двигалась в таком виде: впереди я, на лихом коне, без лихого и без коня, уткнувшись взглядом мне в спину, вышагивал Тариэл, замыкал шествие Клариэль, держа в руках лук с наложенной на тетиву стрелой, и бдительно смотрящий по сторонам.

А вот и знакомая поляна! И куст, за которым я схоронил своего Лёню. Откинув сухие ветки в сторону, я гордо встал, ожидая реакции своих попутчиков. Мда! Реакция, я бы сказал, не адекватная. Стражник, сразу же взял мое авто на прицел. Тариэл пару раз обошел Лёню кругом, осматривая.

— Это не похоже на телегу — вынес вердикт Тариэл.

— Вот колеса! — показал я, — я же не говорил, что это именно телега, я говорил, что он едет, как телега.

— Но это не похоже на колеса телеги — настаивал Тариэл.

— Но на колеса-то они похожи? — начал терять терпение я.

— Ну, вообще-то они круглые, — вынужден был согласиться с очевидным фактом этот Фома-неверующий.

— Понимаю! Нужны доказательства?

Тариэл сделал неопределенное движение пальцами. Я вытащил ключи из кармана и нажал на кнопку сигнализации. Когда машина среагировала соответствующим образом, Тариэл отскочил, а Клариэль натянул тетиву, готовый продырявить мою машину.

— А вот стрелять не надо! — подняв руку, сказал я.

Стражник не ответил, но несколько ослабил натяг.

— Что это? Почему она верещит, и что это блестело? — ошеломленно спросил Тариэл.

— Это она показала, что она готова нас везти — сообщил я.

— Она что, так разговаривает?

— Ну, не то, чтобы разговаривает… — неопределенно ответил я.

Я подошел и жестом фокусника открыл дверцу пассажира. Тариэл вытянул голову, пытаясь со своего места рассмотреть внутренности салона.

— Подходи! Не бойся, она не кусается! — пригласил я.

— Интересно! — сказал Тариэл, уже смелее, делая шаг вперед и рассматривая мою собственность.

— Вот сиденье! Видишь? — я похлопал ладонью по сиденью пассажира, — садись!

Тариэл осторожно примостился на подушке, переместил ноги внутрь салона и замер, неудобно выпрямив спину.

— Расслабься! — посоветовал я ему, — откинься на спинку, она именно для этого и предназначена.

Тариэл последовал моему совету, откинулся, поерзал, устраиваясь поудобнее, и улыбнулся:

— А что? Действительно приятно сидеть.

— А то! — хмыкнул я, поворачиваясь к нашему стражу, — Садись! Поедем!

Тот помотал головой:

— Я должен вас сопровождать!

Однако! Ребята свою службу знают! И дисциплина у них на высоте. Впрочем, как хочет. Я зашел со своей стороны и сел за руль.

— Что это? — показал на панель и руль Тариэл.

— Я при помощи всего этого управляю — разъяснил я, — а теперь вот так закрой дверцу со своей стороны!

— Да не хлопай ты ею так! — поморщился я по привычке. Моя дочь тоже не рассчитывает силы.

Поворот ключа, и мотор тихо загудел на холостых оборотах. Клариэль свел брови к переносице, но натяг тетивы не увеличил. Я нажал клавиши электроподъемника, и стекла тихо уползли вниз. Тариэл восхищенно пощелкал языком. Магнитола послушно зазвучала голосом Эньи, поющей одну из своих песен. Тариэл замер:

— Она может петь? А что, голос не плохой! — оценивающее прислушался Тариэл.

Я кивнул и переключил передачу. «Lanos» плавно тронулся с места. Я начал потихоньку увеличивать скорость, выбирая дорогу поровнее и просветы между деревьями пошире. В зеркало заднего вида было видно, что стражник во весь дух несется за нами. Тариэл выпрямился в кресле и уперся обеими руками в панель перед собой.

— Какая магия сотворила это? — восторженно выдохнул он.

— Это не магия — спокойно поправил я, — это сделали люди, чья жизнь так коротка. Но они за свою недолгую жизнь успели много узнать и много сделать!

И впервые во взгляде эльфа я увидел выражение уважения. Пусть и не ко мне лично, но все равно приятно!

 

Глава 5

В поселение мы въехали с помпой! Все эльфы бросили свои дела и смотрели этот торжественный въезд. Клариэль безнадежно отстал, хотя я видел, что он старался. Ну, это его проблемы. Я подрулил к гостевому домику и выключил мотор. Блаженно откинувшись на сидении, Тариэл спросил:

— Ты можешь еще наделать таких штук?

Хороший вопрос! Жаль портить его своим ответом.

— Тариэл, вон те дорожки, по которым мы ехали, их кто сделал?

— Их сделали гномы, — неохотно ответил Тариэл, — а при чем здесь дорожки?

— Один гном? — уточнил я.

— Нет, конечно! — пожал плечами Тариэл.

— Вот и здесь так — похлопал ладонью по панели я, — эту машину делал не один человек. Одни гномы откалывают камни, другие — эти камни обтесывают, третьи — возят их сюда, а четвертые — их укладывают. Так?

— Ну, я не знаю. Наверное, так — кивнул головой Тариэл.

— Так вот в этом случае — то же самое, только намного сложнее. Несколько больших мастерских, где работают много людей. Здесь нет ни материалов, ни частей, ни тех, кто может собрать эти части воедино и заставить их работать. Это не магия, это технология! Человечество шло к таким вещам много лет.

Тариэл почухал макушку, с сожалением расставаясь с мыслью о получении такой же штуки. В его зеленых глазах, заплескалась озорство. Ну что еще можно было ожидать от этого юнца? У нас в молодости тоже не было проблем, на которых мы бы сосредотачивались на долгое время. Не получается сейчас, получится потом! Вся жизнь впереди! Не стоит заморачиваться!

— что мы собираемся делать дальше?

Ого! «Мы»? Похоже, пока меня не было, Тариэла мучила скука. И он твердо решил выжать из создавшейся ситуации максимум возможного развлечения.

— А не знаю! — разочаровал я его, — программу мероприятий на сегодняшний день мне пока не огласили.

— А что, намечаются мероприятия? — наивно спросил Тариэл.

— Вот это, зависит от вашего руководства! — пожал плечами я.

Тариэл убежал по своим, эльфийским делам, а я взялся за свою машину. Хорошо, что Тариэл познакомил меня с местным аналогом холодильника — ледником. Именно там я расположил большую часть продуктов из багажника. Я сейчас был занят важным делом — наведения марафета на машину. Мыть ее я, конечно не мог. Эльфы, в принципе, понятия не имеют, что такое мойка, и оборудование для нее. Да и траву, невысокую и удивительно сочную, на лужайке перед домом, я заливать грязной водой не захотел. Так что, пришлось ограничиться протиркой специальной салфеткой стекол, зеркал и фар. Зато, это я делал тщательно и с душой. Когда я заканчивал, с ностальгией вспоминая, как я это делал дома, у машины неслышно материализовался Крэниел. Некоторое время он молча рассматривал средство передвижения.

— Мило! — наконец вынес он резюме, — я наслышан, как вы с этим сорванцом Тариэлом, навели здесь переполох своим появлением. А что, это чудище обязательно надо было тащить сюда?

— Крэн! А ты бросаешь свою одежду в лесу, когда жарко, или несешь ее с собой домой? — вопросом на вопрос ответил я.

— Меня зовут Крэниел! — сухо поправил меня эльф.

— Я в курсе! — так же сухо сказал я, — мне удобнее называть тебя так. Конечно, если ты против, я буду называть тебя полным именем.

— Полным именем? — усмехнулся Крэниел, — Мое полное имя — Торвальтер дер Крэниел Сортран Карришш младший сын Старшего дома Амауреа Елен.

— И как? Профессиональные травмы у эльфов — это сломанный язык? — поинтересовался я, — а в бою или на разведке, вы тоже друг к другу полным именем обращаетесь? Типа: «Торвальтер дер Крэниел Сортран Карришш младший сын Старшего дома Амауреа Елен у тебя за спиной орк уже замахнулся для удара»?

— Нет, конечно. — Крэниел пожал плечами, — так то мы! А вы, люди, обязаны к нам обращаться уважительно!

— Ясно! — кивнул я головой — дискриминация рас.

— Что обозначает это слово? — задал вопрос Крэниел.

— Это когда одна раса считает, что она лучше другой, — пояснил я, открывая багажник и бросая туда принадлежности для наведения блеска.

— Так ведь, так и есть! — спокойно констатировал эльф.

— Ну да! — продолжил я, захлопывая багажник, — а потом эта раса решает, что раз она лучшая, то остальным расам не стоит продолжать свое существование, и их надо уничтожить! Знаем, это мы уже у себя проходили.

— Было и такое — вынужден был согласиться Крэниел.

— Вот только остальные расы с этим как-то не согласны. Какое безобразие! — мило улыбнулся я Крэниелу.

Вообще-то, я уже понял, что Крэниел тут нарисовался с каким-то делом. И судя по тому, что он к нему приступает, не сразу и мнется, дело не очень для него приятное.

— Выкладывай! С чем пришел! — решил брать быка за рога я, — вижу же, что-то сказать хочешь!

— Мы думали над твоим случаем, — тяжело вздохнул Крэниел, — к сожалению, мы, пока, ничем тебе помочь не можем. Будем работать над этим. Конечно, у нас есть и другие заботы, так что решение будет найдено не сразу.

Что-то в этом духе я и предполагал. Правда, думал, что сообщат мне это, дня, этак, через два. Похвальная оперативность, мать их за ногу!

— Это еще не все, — продолжал радовать меня Крэниел, — Ты должен покинуть Лес и ждать решения за его пределами. Когда мы найдем способ отправить тебя обратно, мы тебе сообщим. Это решение Совета, люди могут находиться в Светлом лесу только с согласия Совета, и ровно столько, сколько мы позволим.

— Значит, решили меня выкинуть отсюда, — криво улыбнулся я, — а то, что я не знаю местных условий и не умею обращаться с оружием, вам наплевать с ваших деревьев!

— Скажи спасибо, что тебя сразу не убили! — ровно ответил Крэниел, — но мы не настолько жестоки. Тебя разрешено обучить местной обстановке. А оружие и умение им владеть — это уже твои проблемы!

— Понятно! — вздохнул я, — машину-то, разрешите пока оставить здесь.

— Хорошо! — Крэниел кивнул головой, — мы сохраним ее.

Корче. Гости, а не надоели ли вам хозяева? И то сказать, то, что меня здесь приняли и разрешили некоторое время прожить, уже спасибо! Ладно. Попробую как-нибудь перекантоваться. А что делать? Если я буду знать, что здесь и к чему, то можно будет определиться, как быть дальше. И быть ли дальше вообще…

 

Глава 6

Да, получил я здесь, что называется «мордой об стол». Я читал в книгах об эльфийском «гостеприимстве». Только теперь возникает вопрос: а откуда, собственно, эти авторы узнали о нем? Они что, здесь бывали? Но с другой стороны, на что мне было рассчитывать? Я не смазливая девица с круглой попкой, уши у меня не похожи на эльфийские, не герой с длинным послужным списком славных деяний. Так просто, свалился на их ушастые головы вместе с транспортным средством. Спасибо, хоть сразу за пределы своего леса не выбросили.

Крэниел обучил меня еще и эльфийскому языку. А то, как бы я вникал в местную обстановку? Летописи-то они пишут не на стандарте! Вот так сидел я в домике, обложившись (хорошо, хоть не облажавшись!) свитками и добросовестно долбил гранит знаний о местном обустройстве мира. Как я понял, тут все друг с другом на ножах! Лес делят и не могут поделить люди и эльфы. Местная нечисть не в счет. Хавает и тех и других! Правда, эльфов хавает меньше, в виду лучшей защищенности оных. За горы сражаются тролли и гномы. Иногда их битву разнообразят некие горные духи (надеюсь, это не душманы!). Степи, опять таки, люди и орки. Моря бороздят люди, но есть Морской народ, которому это бороздение не по душе. Бывают целые морские баталии с переменным успехом. Даже воздушное пространство, и то не поделили. Драконы и какие-то айраниты. Между собой они вроде бы не дерутся, но в отношениях у них напряг конкретный.

Строй здесь, скорее, средневековый. С королями, и всякими баронами и графьями, в придачу! Демократией и не пахнет! А как тут может быть демократия? Сожрут ведь и не поморщатся! Причем сожрут — буквально! Только сильные личности и могут править. Есть сословное деление. Ну, как-то: дворяне, ремесленники, торговцы и крестьяне. Есть еще находящиеся вне всяких сословий, наемники, продающие жизнь и здоровье за деньги. Религии, как таковой нет. Есть еще маги, ведуны, ведьмы и знахари. В чем заключается различие между ними, я так и не понял. Впрочем, мне это и не светит. Никогда ничего магического за собой не замечал. Было бы что, так эльфы мигом бы учуяли. У эльфов на магию чутье есть, как у котов на валерьянку! В итоге получалось, что самое то, попытать свое счастье в наемниках. Я попросил Тариэла, когда он в очередной раз появился в поле моего доставания, научить меня приемам боя на мечах и попрактиковаться в стрельбе из лука. Он посмотрел на меня, как на сумасшедшего. Нет, он не отказался, но видно было, что в успех данного предприятия он не верит изначально. Еще бы, а я-то верю? Как бы там ни было, но учить меня он взялся. Под это дело, я выторговал у Крэниела еще месяц жизни в Лесу. Правда, это был максимум, на который я мог рассчитывать. И вот утром я стоял на полянке, которая служила тут местом тренировочных боев, и ждал Тариэла. Тот не заставил себя долго ждать. Появился с улыбкой от уха до уха. За спиной торчат рукояти его парных мечей, а в руках еще парочка для меня.

— Бери! — протянул мечи мне Тариэл, — буду учить строго, не обижайся!

— А что, обязательно два? — спросил я, неуклюже пытаясь приспособиться к оружию.

— Да! — решительно кивнул головой этот тип, — все равно я других техник боев на мечах не знаю, так что буду учить тебя этой.

Ну, надо же! Попался мне пацан, ничего, кроме одной техники не знающий! Ладно, имеем то, что имеем, и если не это, то будут иметь меня!

И тут начались мои мучения. Этот остроухий вращал обоими мечами, как двухвинтовой вертолет на взлете. Как бы я не пытался блокировать его вращение, ничего не получалось! Он выбивал мечи у меня из рук! Это, не смотря на то, что, на вид, он был субтильнее меня! Клинки, с раздражающей регулярностью, вылетали из рук и летели в разные стороны, больно, при этом, лупя меня по пальцам. Выбив в очередной раз мои мечи из моих рук, Тариэл торжествующе направил острия в мою грудь. Я с досадой метнул взгляд в сторону отлетевших мечей, мечтая о том, чтобы они снова вернулись в мои руки. Внезапно, оба клинка взлетели в воздух и с впечатляющей скоростью метнулись ко мне. Один ткнулся в правую руку, а второй больно саданул рукоятью по ребрам и упал на землю. Тариэл замер. Сжимая правой рукой, рукоять меча, и держась за болящий бок левой, я обозрел окрестности. Вокруг никого не было. Я обратил вопрошающий взгляд на Тариэла.

— Это не я! — изумленно открестился тот.

— А кто? — задал я иезуитский вопрос.

— Ты! — честно признался Тариэл.

— Кргт…, Хррто? — вырвалось у меня.

Пораженный набором хрипящих звуков в моем исполнении, Тариэл не нашелся, что ответить.

После небольшой паузы, он сказал, что у меня есть дар. Пока в наличии был дар только притягивать к себе вещи и уклоняться от этих вещей потому, что они летели в меня с впечатляющей скоростью и совсем не туда, где я бы хотел их видеть. После часа испытаний, я плюнул на свой дар и снова предался искусству фехтования.

Через месяц я уже вполне сносно выполнял мечами разные трюки и вращал ими с приличной скоростью, хотя до Тариэла мне, конечно же, было далеко.

Параллельно Тариэл обучал меня владению луком. Начитанный о том, что эльфийские луки слушаются только эльфов, я с опаской принял из рук Тариэла лук. Вот это агрегат! Респект тому, кто эту штуку придумал. Красавец! Изящно изогнутый, зеленоватого цвета со вставочками из разных пород деревьев, с натянутой тетивой, он сам просился в руки. С ним я тоже намучался. Но, понимая, что от этого будет зависеть моя жизнь, тренировался с исступлением по двадцать часов в сутки, делая короткий перерыв на сон и принятие пищи.

Я научился стрелять. Да! Я это могу сказать с гордостью. Может, у меня были какие-то врожденные способности? Не знаю. Но я научился стрелять и, что самое главное, попадать. Конечно, до скорострельности эльфов, я даже не пытался дотянуться, но попадать без промаха у меня получалось.

Низкий поклон Тариэлу! Он обладает поистине неограниченным терпением. Зато я поразил его искусством метания ножей! Оказывается, в этом мире ножи в таком назначении не используют. Вот вспороть ножом живот, или загнать его под сердце, на худой конец нарезать им колбасу и хлеб — это, пожалуйста, а вот кинуть — до этого местные умы не допетрили! Впрочем, эльфам это как раз ни к чему. У них луки есть. Этого, поверьте мне, достаточно!

Ну а что касается рукопашки, то тут уже я мог бы быть учителем! Когда Тариэл, пылая нешуточным азартом, попытался сцепиться со мной, то я его мотылял по всей полянке, как Тузик грелку. Я даже не представлял, что он может складываться таким образом! И даже в сложенном состоянии, пыхтеть, сопеть и пытаться вырваться. После того, как я чуть не завязал его узлом, он, отдуваясь, сообщил мне, что считается лучшим борцом, и даже среди людей ему мало равных. На мой заинтересованный вопрос, со сколькими людями он боролся, Тариэл смущенно сказал, что с людьми он не боролся, но те, кто боролся, об этом говорили. Борьба в этом мире не развита. Зачем бороться, если в руках есть добрый меч? Вот это, на мой взгляд, крупная ошибка! Думаю, что мое умение станет для многих очень неприятным сюрпризом.

Короче говоря, месячный курс молодого бойца я, неожиданно для себя, прошел успешно. Очень помогло мое обновленное тело. Четырех часов вполне хватало для отдыха. Каждое утро, вскакивая с постели, я твердил себе: — «Меньше спишь — дольше живешь!». Тариэл даже выразил оптимистическую надежду, что я смогу протянуть живым за пределами Леса пару часов.

И вот наступило то самое последнее утро в Лесу. Я стоял у крыльца домика, проверяя, все ли взял. Вместе с автомобилем моего мира, я оставлял и одежду своего мира. Надо отдать должное эльфам. Они экипировали меня по полной программе. На моих ногах красовались эльфийские сапоги, обладающие рядом очень полезных свойств. Эльфийские же штаны обтягивали мои ноги. О полезных свойствах штанов говорить не буду, сам не знаю! Я не спрашивал, но подозреваю, что в некоторых случаях они могут быть, как памперсы. Надеюсь, что таких случаев не будет! Рубаха и куртка были человеческого происхождения, но сделаны надежно и добротно! Сверху, на мои плечи была накинута очень нужная в хозяйстве вещь — эльфийский плащ! В кармане позвякивали пять золотых монет. Крэниел объяснил мне, что это, по здешним понятиям, очень немалая сумма. Впрочем, покупательную способность этого, мне еще предстоит выяснить.

Подошел Тариэл. Он был очень расстроен. Его не отпускали вместе со мной — мал еще. Он окинул меня одобрительным взглядом.

— Твоя одежда Сергей очень подходит той легенде, которую ты выбрал. Половина наемников ходит в такой, или почти такой, одежде — Тариэл вздохнул и поспешно добавил, — я знаю! Наемников я видел. Они несколько раз останавливались вблизи нашего Леса. Но тебе не хватает одной детали.

Я недоуменно осмотрел свой наряд. Вроде бы все в порядке. Все одето, как надо. Все висит, где надо. Что еще? Я поднял на Тариэла вопрошающий взгляд. Тот грустно улыбнулся и достал из-за спины ножны с парными мечами и сбруей из ремней.

— Вот, с разрешения Совета, я дарю тебе эти мечи — Тариэл еще раз тяжело вздохнул, — пусть они тебе хорошо послужат и спасут тебе жизнь!

Я снял плащ, и, с помощью Тариэла, закрепил сбрую так, чтобы мечи были за спиной, и их было удобно выхватывать, при нужде. Снова накинул плащ и ободряюще похлопал Тариэла по плечу.

— Ты неплохой парень, Тариэл! — сказал я, затягивая завязки плаща, — когда-нибудь, ты станешь великим воином. Просто твое время еще не пришло. Ну, что — пора?

 

Глава 7

Третий день мы шли по лесу. Мы — это я и три сопровождавших меня эльфа из лесной стражи. Мы направлялись в сторону Тарога, государства, находящегося на запад от эльфийского Леса. Эльфийский Лес граничил с двумя государствами людей Тарогом и Маривией. Мы выбрали Тарог в виду того, что там к наемникам относились не в пример лучше, чем в Маривии. Нельзя сказать, что в Маривии не было наемников. И платили наемникам там больше, но отношение….. В Маривии наемнику отводилась строго определенный уровень, и выше этого уровня шансов подняться — не было. Поэтому не удивительно, что в Тароге наемников было значительно больше, не смотря на более низкую плату. Там даже один из генералов местного короля Маркуса IV был раньше наемником. Поднялся до генерала, исключительно, благодаря героизму и воинскому умению. Я, конечно, генералом быть не собирался. Мне бы перекантоваться до того момента, когда эльфы найдут способ отправить меня назад, в мой родной мир. О семье я, пока, старался не думать. Что там меня ожидает…! И ведь не скажешь: — «Дорогие мои, я тут у эльфов загулял, да наемником подработал!». Желтых домов никто, пока, не отменял. Участливые доктора при молчаливой поддержке двух, а то и более, шкафообразных мордоворотов, меня не прельщали. Что выдумывать и что рассказывать, я решительно не представлял. Ладно, будет день — будет пища. Сначала, надо дожить до того момента, когда появится шанс, а потом уже решать вопросы, по мере их поступления.

Вообще-то, сопровождавшие меня ребята-эльфы вызывали у меня восхищение. Уж на что бойцы роты разведки умели ходить, но им далеко до этих! Да, в Лесную Стражу лохов не берут! Если повстречаются люди незнающие, то и не заметят ничего! Я уже не говорю об абсолютной бесшумности их передвижения. В своих камуфляжах (во всяком случае, именно так я расцениваю их одеяния) они совершенно не видимы среди деревьев. Только иногда, краем глаза, различаешь, как качнулась ветка. Да и то, не понять, то ли ее качнул ветерок, заблудившийся среди деревьев, то ли была она отведена рукой идущего. Разговорчивостью они не отличались. Предпочитали объясняться жестами. И во время передвижения чирикали и свистели, как птички, ей богу! Я, конечно, так сливаться с лесом не умею, но по скорости движения и по бесшумности им не уступал. Мне кажется, что они это оценили. Во всяком случае, отношение ко мне стало на третий день более дружелюбное.

Мы стали приближаться к границе леса. Появились следы пребывания здесь людей. Нет, не те следы, которые мы привыкли видеть среди наших лесов. Никаких целлофановых пакетов, пластиковых и стеклянных бутылок. Не было окурков сигарет и использованных презервативов. Это были следы иного рода. Вырубка деревьев! Эльфы деревья не рубят. Это для них святотатство! Если им надо что-то от леса, то они просят, и лес им это дает. Эльфы никогда не разжигают костер, где попало. Каждый раз, когда мы уходили с места ночевки, от костерка не оставалось и следа. Каждый раз, стражник тщательно исследовал место, где мы собирались ночевать. Огонь зажигался, только там, где он не мог принести урон окружающему его лесу. Здесь же, кострища были видны за версту! Для моих спутников это было, как серпом по известному месту. Они, похоже, страдали физически от этого зрелища. Кажется, я начинаю понимать, почему они относятся к людям не доброжелательно. А как относиться к тому, кто причиняет тебе боль? Мазохистов прошу не беспокоиться!

Вот впереди появился Хорнаэль, командир моей группы почетного эскорта.

— Нам дальше нельзя, Сергей — Хорнаэль виновато улыбнулся, — дальше владения людей. Туда ты должен идти один.

— Я понимаю, — очень жаль мне было расставаться с ними, привык, однако, — как я узнаю, что можно вернуться?

— Этого я не знаю, — эльф пожал плечами, — наши маги смогут связаться с тобой. Это они умеют. Тебе идти туда! Через день, ты выйдешь к поселку лесорубов — Трогару. Скажешь, что отстал от каравана. Это обычное дело. Дальше сам справляйся. Удачи!

Хорнаэль вскинул руку в салюте и исчез среди деревьев. Ну что, Бог не выдаст, свинья не съест! Поехали!

Кто-то спросит: А что, в Эльфийский Лес нет нормальной дороги? Зачем надо было три дня топать по лесу?

Есть дорога! И очень неплохого качества, надо заметить. Почему не воспользовался? На то есть две причины;

Первая: дорога эта идет в Маривию. То есть мне надо было бы сделать очень большой крюк, чтобы добраться в Тарог. Дороги в Тарог не было из-за несколько напряженных отношений между эльфами и Маркусом IV, королем Тарога. Эта напряженность возникала в результате варварской (по мнению эльфов) рубки деревьев. Иногда дело доходило до браконьерства. Лесные Девы, а по мне, так это дриады, или как там их называют, жаловались эльфам. Эльфы очень оперативно реагировали, и вылавливали таких деятелей в процессе рубки. Наказание следовало незамедлительно. Горе — дровосеков стригли наголо, снимали с них, сердечных, порты и сажали в муравейник. Муравьи, конечно, галопом мчались выяснять, кто рушит их родной дом. Ну, сами понимаете, когда они обнаруживали голый зад, то радовались ему, как родному, и очень старались, чтобы зад это понял и оценил. По второму разу, пока, никого не ловили, но время от времени появлялись новые желающие найти на свой зад приключение.

Маривия такого не допускала. Ее правитель, Верховный глава народного совета, издал строгий указ. Пограничные стражи вылавливали желающих порезвиться на территории эльфов. Выловленных ожидала участь далекая от наслаждения, хотя и не такая экзотическая.

Вторая: само собой, что наблюдение за теми, кто направлялся по этой дороге, было очень пристальное. Появление простого наемника, то есть меня, не могло не заинтересовать наблюдателей от Маривии. Мне это было совершенно ни к чему. Ну, не люблю я излишнего внимания к моей скромной персоне.

Итак, что мы имеем в активе?

Знание двух местных языков. Пусть и не такое совершенное, как родной язык. А какой из языков сравнится с нашим великим и могучим? Правильно! Не может таких языков быть в принципе!

Также я имею понятие о местной политической обстановке. Не спутаю, к примеру, дядю Маркуса IV герцога Мервила с его племянником Роналдом, Хотя ни того, ни другого не знаю, и век бы их не знать!

Могу постоять за себя. Владею луком, кидаю ножи и неплохо махаюсь на мечах. Я уже не говорю о «рукопашке». Проблемы, «Я! УБИЛ! ЧЕЛОВЕКА!» у меня уже не будет. Это было…, в прошлом…, там. Короче, если надо будет, убью, и кошмаров ночных не будет!

И, наконец, имею денюжку за душой. Цельных пять золотых монет и горсть меди для всяких мелких затрат. Тариэл убедил меня, что «желтые» монеты моего мира пройдут здесь на «Ура». Будем надеяться, что не на «Ой, больно!».

Ах, да! Здоровое и молодое тело, доставшееся мне неведомо каким образом. Впрочем, против этого я ничего не имею.

Так. А теперь пассив!

Да, этого дерьма тоже хватает!

Первое и главное! Я — здесь, а не дома. И не известно, попаду ли домой вообще…. Так, отставить! Не о том думаешь!

Я не знаю ни одного местного наемника. Никто из местных наемников не знает меня. Придется прикидываться пришедшим из очень далеких северных земель. Знать местную обстановку, я знаю. Но могу проколоться на мелочи.

Дальше. У меня невысокий социальный статус. Какой-нибудь местный барончик имеет право меня обидеть, и ничего ему за это не будет, если он, конечно, после этого останется живой. Все дело в том, что этакие вот барончики ездят в сопровождении нескольких дюжих молодцев, или по понятному — «телохранов», а у меня два меча и ножи, вот все сопровождение.

Я — один! И это главный недостаток!

По прибытию на место, необходимо как можно скорее устроиться в какой-нибудь отряд наемников, обретающийся поблизости.

Так, а это что? Вроде село? Ну, точно, село! Слышен крик петуха. О! Вот и собака залаяла! Да и дымком потянуло.

Ну! Помолимся и с Богом!

 

Глава 8

Я, не спеша, направился к селению. Надо изобразить из себя уставшего человека, который мотылял по лесу в поисках своего каравана. Так, а вот объект, на котором можно испробовать мою легенду.

Я дошел до крайней халупки и огорода. Все это несчастье было обнесено покосившимся забором, если, конечно, это можно было назвать забором. На огороде наблюдалось человеческое существо, наклонившееся над кустом какой-то растительности и увлеченно копавшееся там обеими руками.

— Эй, уважаемый! — окликнул я огородника.

«Уважаемый» подскочил от моего окрика так, как будто ему всадили заряд соли пониже спины. Увидел меня, поспешно поклонился и, выпучив глаза, с изумлением уставился на меня. Что такое? Я что, сказал что-то не то? Хотя, конечно, не то! Крестьяне находятся на самом низу пирамиды власти. Чтобы кто-то назвал крестьянина уважаемым, небо должно рухнуть на землю! Срочно исправляем ситуацию!

— Ну, чего глаза вылупил и рот раскрыл? Караван тут проходил два дня назад?

Крестьянин поспешно захлопнул рот, сглотнул и закивал головой. Что, неужели тут проходил караван?

— Нет, Вша млсть! Каравану тут, значицца не проходили! И ваще, тут караваны не проходють! И тут …. Селение Харица, тут.

Мда! И кто мне переведет, это изречение? Крестьянин тем временем продолжал:

— Я думал, Ваша млсть из тех господ наемников, что у старосты стоять.

А! Так тут есть и наемники? Очень кстати! Но какого дьявола они делают в этой глуши? Однозначно, здесь торговые караваны не ходят! Специально же так рассчитали маршрут! Надо тщательнее! Придется выяснять, что такое и в чем причина.

— Как тебя звать? — черт, все время тянет обращаться уважительно, но нельзя!

— А Хрымом усе кличуть!

— Хрым, давай-ка, проводи меня к старосте!

— Дык, он недалече живуть! Вона, ихняя изба!

— У тебя Хрым со слухом все в порядке? Я сказал: ПРОВОДИ МЕНЯ К СТАРОСТЕ!

Видимо, я слегка переусердствовал. Хрым, услышав мой грозный глас, подскочил еще раз, бросил какую-то сапку на землю и, опрометью, метнулся в свою хибару. Пока я оторопело пялился ему вслед, из хибарки доносились звуки торопливой деятельности. Что за черт? На крылечке снова появился Хрым. А, так он переодевался! Лучше бы он этого не делал! Его нынешний наряд, по чистоте, не очень отличался от предыдущего, а предыдущий был грязен до невозможности. Мода у них…. Зипун, нацепленный на тощие плечи Хрыма, достигал земли и полами волочился по ней. Хотя, будь он почище, какая-нибудь великосветская дама, на великосветской же тусовке, смотрелась бы в нем совершенно естественно. В прочем, эти дамы такого на себя цепляют, что хоть стой, хоть падай!

— Я готов, Ваша млсть!

— Ну, веди, Сусанин!

— А-а-а?

— Рот закрой, и иди!

То, что не все здесь в порядке, я начал подозревать еще на подходе к дому старосты. Во дворе слышен был шум, вскрики и звуки глухих ударов. Перед покосившейся калиткой лежало чье-то тело. Хрым затормозил и нерешительно оглянулся на меня. Я, не спеша, подошел к телу.

— Хрым, кто это?

Хрым, бочком, приблизился, готовый задать стрекача при любом обострении ситуации.

— Так ить, это староста!

Вид у старосты был непрезентабельный. Большой кровоподтек на левой стороне лица (это я увидел, когда он, с трудом оторвав голову от пыли, повернул ее ко мне), приличная шишка на лбу, разбитые губы.

— Гости? — нейтрально поинтересовался я.

Староста не стал отвечать, снова опустив голову в пыль. Понятно! Ну что ж, нанесем визит. Я, открыв калитку, оперся на столбик и обозрел внутренности двора. Так, классическая сцена мародерства в исполнении местного коллектива художественной самодеятельности. Кряжистый мужик сидел у стола на табурете, и что-то выпивал, чем-то закусывая. Рослый мордоворот, наблюдая сцену в глубине двора, громко ржал и давал похабные советы. Еще двое, заломив женщине руки за спину, сдирали с нее платье. Я громко прочистил горло. Кряжистый отреагировал. Остальные были слишком для этого увлечены.

— О! А этот, откуда взялся? — Мужик устроился поудобнее на табурете, — Эти чернозадые, что ли позвали? Ну, ты! Оставь здесь свои железки с кошельком, и можешь идти. Так и быть! Мы сегодня добрые! Живи!

— Ну, спасибо! — я двинулся по направлению к нему, уронив по пути мешок с пожитками, — Вот специально сюда заглянул, чтобы оставить вам эти мелочи.

Рослый, вроде бы полностью увлеченный событиями в глубине двора, вдруг, прыгнул в мою сторону, пытаясь на лету нанести сокрушительный удар кулаком. А вот это, я ожидал! Резко уйдя с линии атаки влево, я левой рукой подхватил руку нападавшего, придавая ему дополнительное ускорение, а правую резко выбросил навстречу его горлу. Рослый глухо рухнул на землю и захрипел. Изо рта показалась кровь. Разбитая гортань. А что же ты хотел? Не марципанами же я тебя потчевать пришел! Я продолжил движение к кряжистому. Тот с похвальной резвостью подхватился с табурета и цапнул что-то напоминающее саблю. Я, в ответ, обнажил свои парные клинки.

— Ты эти железки хотел? — задал я мягким голосом вопрос, фиксируя взглядом движения главаря, а в том, что он главарь этой шайки, я уже не сомневался.

Кряжистый зарычал и кинулся ко мне, размахивая своей саблей. Краем глаза я заметил, что двое в глубине двора бросили свою жертву и тоже шустро направились в мою сторону, вытаскивая на ходу что-то режуще-колющее. Медлить было нельзя. Я, приняв на правый клинок удар сабли, левым полоснул по открытому животу главаря. Пирует, отвод обеими клинками выпады приближающихся и «Крылья сокола». Я стоял посреди двора, глядя на три тела убитых мною бандитов и агонию четвертого. Очень захотелось пересмотреть съеденное мною на завтрак, но я подавил это желание.

Около забора, стояла толпа крестьян. И когда только успели собраться? Судя по наличию сельскохозяйственных инструментов, если бы я не занялся этим делом, то им бы занялись эти труженики полей. Правда, не уверен, что обошлось бы без жертв с их стороны.

— Вопросы, предложения, жалобы? — хриплым голосом спросил я.

— Благодарствуем Ваша млсть! — густым голосом произнес коренастый крестьянин с косой наперевес, — Коли б не Вы, так мы б ужо сами их порешили.

— И что, не испугались бы? — задал вопрос я, тщательно вытирая клинки об рубаху ближайшего поверженного бандита.

— Так ить, оне безобразничать почали! — убежденно произнес коренастый, — старосту вон как скалечили!

Я выпрямился, загоняя клинки в ножны. Двое крестьян бережно вели под руки старосту. Женщина в полуразорванном платье бросилась к нему с причитаниями. Староста морщился, и что-то успокаивающе ей втолковывал. Когда он поравнялся со мной, то вырвал руки у сопровождающих и низко мне поклонился.

— Благодарствую! — он выпрямился и взглянул мне в глаза, — за то, что вступились Ваша млсть! Обчество в обиду не дали, и над жинкой моей надругательству не допустили!

— Не за что, отец! — ответил я, — с этими выродками иначе нельзя!

Ой-ой-ой! Если это наемники, то дело пахнет керосином! Я, лично, не намерен был таскаться по селениям и грабить местных крестьян!

Вдруг, крестьяне зашевелились. В глубине села послышался топот копыт. Явно отряд на лошадях. Клинки сами собой прыгнули мне в руки. Если это подмога убиенным, то мне сейчас будет весело! Толпа раздалась, и по свободному проходу, к нам приблизился отряд в десяток всадников. Вперед выдвинулся крепкий воин, по более блестящим доспехам, прикрывающим его тело и по более роскошному плащу, я безошибочно определил командира этого отряда. Он обозрел обстановку двора, кивнул себе головой, отвечая на какие-то свои мысли, и перевел взгляд на меня. Левая бровь приподнялась.

— Кто такой? — вопрос был задан будничным голосом, но за этим слышалась лязгающая сталь.

— Серый — наемник из отряда Будая — отрапортовал я.

Был такой отряд. И командир отряда такой был. В отряде были только люди из северного края Красии. Отряд в полном составе сгинул в Серой Хаще, на севере Тарога. Сведенья были проверенными. Эльфийская разведка сработала чисто.

— Будай… — проговорил командир, наморщив лоб, вспоминая, — вроде слышал я, что сгинули они. Как же ты здесь очутился?

— Я перед самым походом, немного погрызся с командиром, — ответил я, изобразив раскаяние, — рассчитался и ушел. В сопровождение каравана купца Хелина.

— Ну! — поторопил меня командир.

— Ну, отстал, заблудился. Вот шел, думал к Тогару выйти.

— Э-э-э! Тогар южнее будет — командир насмешливо посмотрел на меня, — как же ты умудрился отстать, заблудиться, да еще и не туда выйти?

— Да я же из степи! — возмущенно заявил я, — в степи я с закрытыми глазами могу идти. А тут сплошные деревья. Куда идти? Не могу разобраться!

— Твоя работа? — командир кивнул на тела, разбросанные по двору.

— Моя — насторожился я, — а что? Пришлось! Они на меня напали, я защищался!

— Да мы, собственно, для этого за ними и гнались! — усмехнулся командир, — правда, мы бы, если бы поймали, просто их вздернули. Ну, можно считать, что ты выполнил нашу работу! Как дальше быть собираешься?

— Пойду в Мертан, — пожал плечами я, — может, там наймусь в какой-нибудь отряд.

— До столицы путь долог, — задумчиво проговорил командир, — считай, тебе повезло! У нас есть запасные лошади, и мы сами двигаемся туда. Присоединишься?

А то! На такое везение я не мог и рассчитывать! В ответ я кивнул головой.

— Тогда, на время я зачисляю тебя в отряд. Учти, дисциплина у меня железная! — командир кинул на меня строгий взгляд, — Понял, воин?

— Так точно т… господин офицер! — гаркнул я, встав по стойке «смирно».

Глядя на четкое построение его всадников, я не сомневался, что это не пустые слова.

— Спешиться! Ночуем здесь! — скомандовал командир, — Оправиться! Амин и Ширяй — кашеварить! Остальным отдыхать! Тебя это тоже касается, Серый!

 

Глава 9

Я специально вызвался помочь Амину и Ширяю готовить. Это дало мне возможность узнать о командире отряда побольше. Зовут его Трантон. Офицер столичной стражи. Что же его погнало в такую глушь? Ширяй молодой, веселый и словоохотливый парень, поведал мне, что три месяца назад в столице Тарога Мертане объявилась банда. Грабили людей. Грабили дерзко и жестоко. За три дня — семь трупов. Естественно, что городская стража была поставлена на уши. У нас бы это тоже наделало бы шума. Банда состояла из дезертиров наемников. Оказывается, и в этих войсках бывают дезертиры. Когда городская стража стала активно искать грабителей, те поняли, что начинает пахнуть жареным, и бросились в бега. Отряд под предводительством Трантона начал преследование. След банды был обозначен грабежами и убийствами. Два месяца отряд Трантона шел по следам банды, то, теряя след, то вновь его находя. Несколько раз казалось, что вот-вот настигнут, но банде удавалось скрыться до прихода отряда. Каким образом банде удавалось все время опережать отряд на шаг, Ширяй, и сам не мог понять. Преследователи сидели в Тогаре, когда до них дошли сведения, что похожих на разыскиваемых людей видели по дороге в Харицу. Отряд срочно выехал…, и опять не успел! Я оказался в этом деле раньше.

Утром следующего дня, едва я встал и успел умыться, Трантон позвал меня к себе. Мы, а я уже считал себя членом отряда Трантона, расположились лагерем у старосты Харицы. Трантон зашел в дом, а я последовал за ним. Командир уселся на деревянный стул и стал внимательно меня разглядывать. Я стоял перед ним, ожидая продолжения действий, и тоже с интересом рассматривал своего, пусть и временного, командира. Крепкий, мускулистый мужчина лет сорока — сорока двух. Лицо обветренное, лучики морщин в концах глаз, серых, спокойных. Прямые с проседью темные волосы, схваченные кожаным ремешком.

— Ты двурукий, — скорее утверждающе, чем вопросительно сказал Трантон.

Я промолчал. А что говорить, если рукояти мечей за плечами, которые я нацепил на себя сразу после умывания, говорят сами за себя.

— А «мельницу» можешь?

Я кивнул. Что-что, а «мельницу» я запомнил хорошо. После нее кисти рук болят, ну очень сильно! Внезапно Трантон схватил глиняный кувшин, стоявший на столе и метнул в меня. Тело среагировало независимо от меня. Град мельчайших осколков обоженной глины сыпанул в разные стороны. Трантон едва успел пригнуться, чтобы они не сыпанули ему в лицо. Я замер перед ним в позиции «крест», вытянув клинки перед собой, скрещенные, режущими кромками наружу. Это позиция ожидания, наиболее удобная для отражения любой атаки.

— Впечатляет! — спокойно сказал Трантон, стряхивая осколки с головы.

Еще бы! Меня тоже впечатлило! Вот уж не ожидал от себя такой прыти! Да, я знал приемы боя и умел их использовать. Меня удивило то, насколько быстро я освоил бой на мечах, еще тогда. Но та реакция, которую мое тело продемонстрировало сейчас, удивила меня еще больше.

— Чем еще владеешь? — последовал следующий вопрос Трантона.

Ну, все я тебе показывать не буду! У американцев есть поговорка: — «умеешь считать до десяти? Остановись на восьми!». Достаточно еще лука, об остальном, пока, умолчим.

— Еще я достаточно неплохо стреляю из лука, — тоном пай-мальчика, наябедничал я.

— Да? — левая бровь Трантона весело приподнялась вверх.

Трантон резко поднялся со стула, и, махнув мне рукой, чтобы я следовал за ним, направился к выходу из дома.

— Карвин! — гаркнул командир, остановившись посреди двора, — Возьми лук, стрелы и мухой ко мне!

Один из бойцов, вскочил с места, и, подхватив названное, быстро подбежал к нам. Скуластое, смуглое и узкое лицо, карие близко посаженные глаза под кустистыми черными бровями, большой нос с горбинкой придавали его лицу хищное выражение. Но в то же время, оно располагало к себе, придавало спокойствия. Такое выражение было у людей, прошедших самое тяжелое, но сохранивших спокойствие души. Оно было сходно с выражением лица нашего командира роты разведки, капитана Кузнецова, имеющего боевые награды, но не имеющего больших звезд на погонах, так как не научился лизать зад у начальства. Он мог наказывать своих бойцов, и наказывал за дело, но никому не позволял это делать кроме него.

— Ну-ка Карвин, покажи, на что ты способен! — Трантон махнул рукой в сторону сарая, стоящего в отдалении.

Карвин кивнул и порысачил к этому сараю. Я прикинул, что до сарая было метров сорок. Добежав до сарая Карвин, что-то достал из мешочка у пояса. Да это же уголек! Ну, понятно, надо же чем-то рисовать, а до мела они может, и не додумались еще. На стене сарая появилось изображение мишени — Черный, небольшой кружок и две окружности вокруг него. Слегка неровно, но за третий сорт сойдет. Карвин припылил обратно и встал рядом со мной. Поднял лук, плавным и быстрым движением потянул стрелу из колчана, наложил на тетиву, и, оттянув ее, выпустил стрелу в цель. Стрелял он быстро, пусть и не с такой скоростью, как Тариэл. Я заметил, что он использовал трехпальцевый захват. Выпустив пять стрел, Карвин посмотрел на Трантона. Тот довольно кивнул головой. Все пять попали точно в черный кружок центра мишени.

— Отлично, Карвин! — Трантон перевел взгляд на меня, — теперь ты, Серый. Покажи, как ты «неплохо стреляешь».

Карвин протянул мне свой лук, наручный щиток и колчан со стрелами. Я пожал плечами и рассмотрел лук. Конечно не Рио-де-Жанейро! То есть, лук не плох, но до эльфийских, как до Китая медному котелку! Ну, надо работать с тем материалом, какой имеем! Я натянул щиток, взял лук, колчан перекинул на спину и оглянулся на Трантона. Он кивнул головой, разрешая стрельбу. Я быстро выпустил пять стрел в мишень.

— У тебя эльфийский захват? — удивленно спросил Карвин.

— Какому обучили, — откликнулся я, — а что?

— Но он очень сложен — продолжил Карвин, — считается, что люди не могут им овладеть! Только эльфы.

Трантон молча вглядывался в мишень. Все пять моих стрел тоже попали в центр. Трантон некоторое время помолчал, потом внимательно посмотрел на меня.

— Эльфийские клинки, эльфийская техника боя, эльфийский захват, эльфийская меткость. Откуда это все у тебя? Может, ты полукровка? Хотя нет. Не похож!

На этот случай у меня была приготовлена легенда. Мы ее разработали с Крэниелом.

— Я сирота. Когда я был совсем маленьким, меня подобрал на лесной дороге эльф, я не буду называть его имени. Он и вырастил меня. Он и обучил меня бою на мечах и стрельбе из лука. Обучил грамоте, обучил языкам. Потом я ушел, он остался в лесу.

Трантон внимательно слушал мою короткую исповедь. Как пояснил мне Крэниел, такие истории бывали и раньше. Одна слабая деталь все-таки была в ней. Эльфы не обучали приемных детей искусству боя. Впрочем, чудачества бывали разные, почему бы, не быть и такому?

— Ну что ж, добро пожаловать в отряд! — подвел черту командир.

 

Глава 10

Как я уже говорил, кони это не мое сильное место. Это место очень даже слабое. О чем я честно признался Трантону. Ох, и удивился он!

Здесь, для местных, кони так же привычны, как для меня, городского жителя, автомобили. Десятилетний пацан может обиходить коня по полной программе. Пришлось сказать, что в глухомани, где я рос, коней не было. Мы с эльфом жили в небольшой рощице у родника. Коня у эльфа не было, и в ближайшее селение за покупками, мы всегда ходили пешком. Да и потом, когда я отправился к Будаю, потребности в этом средстве передвижения не возникло. Отряд был пеший. Так и не выпало случая научиться ухаживать за конями, не говоря уже о поездке на них. Трантон покачал головой и поручил меня Ширяю, которому дал задание сделать из меня хоть какое-нибудь подобие всадника.

Седлать коня, оказалось не самым сложным в преддверии остальных пыток. Весь путь до Трогара отряд наслаждался бесплатным представлением под названием «Я на коне». Проклятая животина категорически не хотела действовать так, как было сказано в инструкции Ширяя. Весь отряд ржал, наблюдая за тем, как я, усевшись, наконец, в седло, пытался включить первую передачу. Вы когда-нибудь ездили на коне? Читая книгу о неутомимых всадниках, мчащихся на конях днями и ночами, наблюдая захватывающие фильмы о ковбоях и мушкетерах, лихо управляющих своими четырехногими друзьями, вы когда-нибудь задумывались о том, каково это? Вот!!! Для непривычного человека — это хреново!

Меня еще в первый раз, там, на Земле, поразило то, что ноги приходилось раздвигать очень сильно, чтобы обхватить спину коня. Теоретически я знал, что надо синхронизировать свои движения с рысью коня. Ага! Конь двигался сам по себе, а я подпрыгивал сам по себе! Через час такого подпрыгивания я света белого не видел! А ведь это было только начало пути. К концу дня, я в совершенстве освоил походку опытного кавалериста. Когда я сполз с коня, которого по недоразумению, или по извращенному чувству юмора, называли Тихоня, мои ноги сходится вместе не хотели, хоть плачь! Этакой раскорякой, я передвигался по стоянке, вызывая взрывы истерического хохота бойцов отряда. Нет, где-то в глубине души я понимал парней, где-то очень глубоко в душе. Но, принимая во внимание мое общее физическое и моральное состояние, этот смех вызывал у меня раздражение. Когда я вкрадчиво спросил у одного, смеявшегося наиболее активно, что смешного он увидел, и не посмеяться ли нам вместе, он, видимо вспомнив, как я посмеялся в Харице, моментально стал серьезным. Я, получив самые искренние заверения в том, что смеялись не надо мной, немного успокоился. Трантон, отведя меня в сторонку, попросил не задираться с его людьми.

— Пойми, Серый, твоя езда для опытных всадников, а мои люди опытны, действительно выглядит смешной — втолковывал он мне, — Я не хочу, чтобы в моем отряде возникали натянутые отношения.

Ну да! Все правильно! Я это понимаю. Придется мириться с этим.

Утром следующего дня мы прибыли в Трогар. Я жадно обозревал местный населенный пункт, типа городка. И что вам про это сказать? Печальное зрелище, душераздирающее зрелище! Нет, я, конечно, понимал, что, вряд ли это будет современный городок со всеми удобствами и излишествами, которые позволяют себе обитатели престижных поселков у меня на Родине. Но действительность превзошла все мои ожидания! Если это чудо носит гордое название города, то, что тогда ожидать от остальных? Первое, что бросилось в глаза, нет, не в глаза, в нос! Ужасающая вонь, бьющая наповал! Невероятная смесь запахов отходов. Об элементарном коммунальном хозяйстве, тут, видимо не имеют ни малейшего представления. Как я заметил, морщился я не один. Поймав мой взгляд, Трантон пояснил:

— В этом районе живут лесные гоблины. Чистота и опрятность не являются их достоинствами.

Оп-па! Гоблины! Слышал, но не видел! Я начал вглядываться по сторонам, в надежде увидеть представителя еще одной разумной расы, но улицы были пусты и неприветливы. Солнце быстро карабкалось по небосводу и уже начало припекать затылок. Будто отвечая на мои невысказанные мысли, Трантон кивнул головой на один из домов:

— Остановимся здесь. Это постоялый двор.

Постоялый двор. Как интересно! Один за другим мы въехали в открытые ворота. В глубине двора находился двухэтажный дом, а справа была коновязь, у которой уже стояли две лошади. Спешившись, я подтащил Тихоню к коновязи. Привязал повод и благодарственно похлопал ладонью по крупу, за что получил хвостом по физиономии со стороны кормы и ехидный всхрап со стороны носа. Ладно, ладно! Я еще отомщу! Кто вчера хватал меня зубами за рукав, чтобы я не жался и больше насыпал зерна в торбу? А кто после ужина выклянчил у меня краюху хлеба?

К нам подбежали два мужичка. Трантон поручил им заняться конями, а сам направился к зданию. Мы проследовали за ним.

У меня, лично, понятие постоялый двор ассоциируется с зимой, снегом, горящим очагом и парой бородатых извозчиков, уж не знаю почему. А вот таверна у меня ассоциируется с большим куском мяса над огнем на вертеле и лихими драками с использованием подручных деревянных средств типа скамеек и столов, а так же другой кухонной утвари. Да, и еще стаканчик с выпивкой, метко запущенный рукой бармена по гладкой поверхности стойки к руке посетителя.

Так вот помещение, в которое мы вошли, имело вид классической таверны. Был очаг, массивные деревянные столы, не менее массивные скамьи. Была и стойка, где подперев голову рукой сидел сам хозяин, по совместительству бармен. А вот полок, где стояла бы батарея бутылок с разноцветными наклейками, не было. Вместо них, за спиной хозяина, на стене висело большое полотнище, изображающее, по идее, флаг, выцветшее и давно не стиранное, и дверь, в данный момент закрытая.

Хозяин, судя по зеленоватому цвету лица, чувствовал себя не очень хорошо.

— Ты хотел увидеть гоблина? — хмыкнул, идущий рядом, Ширяй, — полюбуйся. Вот типичный представитель.

Хозяин, он же гоблин, увидев посетителей, оживился и грохнул ручищей по стойке. Тот час, дверь за его спиной распахнулась, и перед нами нарисовались две женских фигуры в опрятных платьях и фартушках.

— Господин Трантон! — обрадовано взревел хозяин, — очень рад Вас видеть! Как прошла Ваша охота? Вы наказали злодеев? Все самое лучшее господам стражникам!

Женские фигуры пришли в движение и скрылись за дверью, из-за которой тот час раздался звон посуды, стук и громкие команды.

— Спасибо, Крим — поблагодарил Трантон, — охота закончена, а злодеев покарал вон тот молодой человек. Им повезло, что они напоролись на него раньше, чем напоролись бы на нас. Он их убил быстро и, почти, безболезненно.

Крим укоризненно посмотрел на меня и покачал головой.

— Он не стражник? — Крим взглянул на Трантона.

Потрясающая наблюдательность!

— На данный момент, он стражник! — строго заявил Трантон, — и любой, кто попытается его зацепить, будет иметь дело со всем моим отрядом! Хотя, скорее всего это и не понадобиться. Серый — двурукий, и слишком хорошо владеет мечами, чтобы мы беспокоились.

Я во все глаза рассматривал этого гоблина. Понятно теперь, почему кожа зеленоватая. Это не болезнь, это признак. Достаточно высок, упитан. Уши маленькие, заостренные. Глаза с желтоватой радужкой. Череп лыс, во всяком случае, на сколько это видно под чем-то, напоминающем панамку.

Мы расселись за столом и, в предвкушении, посматривали на дверь. Нас не заставили долго ждать. Вскоре на столе появились большие блюда с мясом, картофелем, блюдца с какими-то соусами и приправой. Появилось так же два кувшина, которые были встречены одобрительным гулом моих товарищей. Я подозрительно понюхал, налитое в мою чашку. Ну, пахнет вином. Осторожная дегустация, подтвердила предварительный диагноз. А что? Нормально! Букет даже, какой — никакой, имеется! Налегли! Я, естественно, от друзей не отставал. Убрали всю еду быстро. Ух, наелся. Но, что это? Судя по лицам стражников, они еще не удовлетворили свои желудки! Я в замешательстве посмотрел на Трантона. Тот, поймав мой взгляд, усмехнулся себе в усы.

— Так, бойцы — Трантон поднялся из-за стола, — Я по делам, доложусь бургомистру и местному начальнику стражи. Быть здесь. Никуда не ходить. Завтра двигаемся дальше. Все.

Я спросил, где мы будем обитать у Амина.

— На втором этаже две комнаты направо, — ответил тот, с улыбкой встречая очередную порцию еды, выплывающую из кухни.

— Как можно столько есть? — изумленно спросил я.

— Серый, ты же наемник, — заметил Амин, готовясь приступить к трапезе, — есть возможность набить брюхо? Набивай! Кто знает, когда в следующий раз будешь есть?

— Так может быть сразу один раз напихаться и на всю жизнь — бурчал я, поднимаясь по скрипучей лестнице.

Я зашел в комнату и осмотрел ее убранство. Хотя какое там убранство? Шесть кроватей, по три у каждой стенки, стол у окна, четыре табурета, задвинутых под этот стол и похабная надпись, сделанная угольком над одной из кроватей. Все. Вид на улицу тоже не вызывал прилива энтузиазма, так как не нес никакой информации. Пустая улочка, ни одного прохожего. Они тут что — вымерли?

За спиной скрипнула дверь. Я обернулся. Карвин, загруженный своими шмотками, протопал к крайней кровати от двери и сбросил все на эту кровать.

— Любуешься окрестностями? — он уселся рядом со своим вещами, — вообще-то вид не очень. С крыши гораздо лучше!

— Карвин, а где народ? Что-то никого невидать — я снова повернулся к окну.

— И правильно — Карвин вновь поднялся с кровати и подошел ко мне, — все либо в лесу, либо рядом с мастерской, где разделывают древесину. Командир, кстати, тоже пошел туда.

— Да? И что же там такое стряслось?

— Дровосеки сообщили, что они нашли «золотое» дерево.

— Он, что, из золота, что ли? — я удивленно посмотрел на Карвина.

Карвин, прищурясь, смотрел на меня. Ох, что-то не нравится мне его взгляд.

— Серый, а ведь ты что-то не договариваешь, — задумчиво сказал Карвин, не сводя с меня взгляда, — Это искусство владения мечами, это притом, что эльфы крайне редко берутся обучать людей. Не знаешь простых вещей. Да и твоя легенда про степь, прости, не очень убедительна.

Карвин на вид был спокоен, но я заметил, что рука его опустилась на пояс, совсем близко к кинжалу. Да и весь он, как-то напрягся.

— А ты уверен, что хочешь знать правду? — тихо спросил я.

В конце концов, действительно, хоть я и знаю общую обстановку, хоть я и разобрался с построением социальных отношений, есть множество вещей, самых простых, обыденных, о которых я не имел ни малейшего понятия. И это не могло не вызвать удивления наблюдательных людей.

— Да, — так же тихо ответил Карвин, — если ты готов ее открыть. Я не люблю доверять свою жизнь тем, о ком ничего не знаю, или кого не понимаю. А так как ты стал, пусть на время, бойцом нашего отряда, то вполне может сложиться такая ситуация, что ты должен будешь прикрывать мою спину. А я, не хотел бы получить в спину, удар твоих клинков.

— Не думаю, что это место подходит для такого разговора, — я вздохнул, — одно могу сказать точно: моих клинков можешь не опасаться. Действительно, я не знаю многих вещей. Ты можешь мне помочь узнать про них?

Карвин некоторое время смотрел мне в глаза, словно пытаясь прочесть в них ответ на свои вопросы, потом медленно кивнул.

— Хорошо, но твой рассказ должен быть очень подробным и убедительным.

В конце-то концов, понятно, что легенда, придуманная наспех, просто расползется по швам, попав к таким людям, как стражники.

— Трантон тоже зацепился за несоответствия? — как бы, между прочим, спросил я.

— Он же лейтенант стражи! — хмыкнул Карвин, — он раскусил тебя сразу. И сказал мне, что бы я за тобой присматривал.

— Что же он взял меня в отряд, если не доверяет мне? — поинтересовался я.

— Ты вмешался в дело, которое тебя, в общем-то, не касалось. Ты мог просто пройти мимо. То, что ты направил свои клинки против разбойников, несмотря на то, что их было больше, решило дело в твою пользу. Ясно было с самого начала, что ты что-то скрываешь.

— Карвин, я расскажу тебе все, что тебя будет интересовать, при первом удобном случае. А сейчас, просто поверь, я не враг.

Как рассказал мне Карвин, «золотое» дерево отличается очень легкой, прочной и долговечной древесиной. Самое главное, что изделия из «золотого» дерева не требует после изготовления никакой дополнительной обработки. Их не надо покрывать лаком, не надо олифить и т. д. Они навсегда сохраняют свой яркий, «золотой» цвет. Именно за это они так высоко ценятся.

Но! Есть это мелкое и противное «но…». Эти деревья крайне редки. За каждое дерево положена немалая сумма. Часть получает нашедший «золотое» дерево. Остальное идет на нужды городка. Это по Уставу города. Естественно, такое событие — праздник для всего населения. И стар и млад, собираются на центральной площади, и наслаждаются зрелищем «Первого Удара Топором по Ценной Находке».

Зрелище того стоит. Обусловленное множеством традиций и предрассудков, оно длится почти весь день. Выбирается лучший дровосек. Вместе с бургомистром города, мастером цеха и нашедшим дерево, толпа отправляется на место находки. Там, по заведенной традиции, все хором благодарят лес за то, что он (лес) вырастил это хорошее дерево. Бургомистр объясняет лесу, что теперь, это конкретное дерево, им (людям и не людям) нужнее, чем лесу. Потом толпа просит прощения у леса за то, что они вынуждены срубить это дерево.

Из коробки, увешанной всякими прибамбасами и украшениями, достается «Топор Круша — Великого Дровосека» и вручается лучшему дровосеку города. Поплевав на ладони, тот приступает к рубке дерева, которая длится от получаса до нескольких часов, в зависимости от величины дерева. Под благоговейными взглядами толпы, дровосек, как дятел, долбит это самое дерево.

Срубленное дерево и доставляется на центральную площадь города. Здесь, с множеством речей и тостов, оно подвергается тщательной обработке. Все, что хотя бы как-нибудь можно приспособить к делу, к делу приспосабливают. Составляется торжественный акт и, снабженный личными подписями глав цехов и бургомистра, а так же печатью города, отправляется в столицу специальным гонцом.

Возможно, на территории эльфов, таких деревьев больше. Но дураков, туда соваться, нет. Как известно, эльфы помешаны на природе, а некоторые деревья, так вообще, у них вроде божества. Это — ясень, вереск, дуб. «Золотое» дерево входит в группу деревьев, к которым эльфы относятся с особым трепетом. Срубившему дерево на заповедной территории, просто муравейником отделаться не пришлось бы. Смерть, и не очень приятная, провинившемуся была гарантирована.

Так что, сегодня в городе царила праздничная атмосфера.

 

Глава 11

Отряд бодро «рысил» по направлению к столице. Вернее — весь отряд, кроме меня. Я «рысил» не так бодро, хотя уже и не так плачевно. Ягодицы уже почти привыкли к постоянным ударам о седло. Я даже иногда начинал попадать в ритм движений Тихони, и тогда наступала удивительная благодать движения на коне. Лес по обочинам тракта был густ. Для меня существует три вида леса: лес хвойный, лес лиственный и лес дремучий. Да, еще существует лес смешанный, это где всего понемножку. Так вот, лес вдоль дороги был такой, где всего было «помножку». Правда, встречались иногда поляны около дороги. Обычно на них были следы привалов. Пепелища костров говорили о том, что здесь устраивались всерьез и надолго. Но, привычного глазу нашего человека, мусора не было. Ни газет тебе, ни окурков. Даже необходимого атрибута, в виде бутылок, не найти. Своими мыслями я, конечно же, делиться с окружающими не стал.

Внезапно Трантон, возглавлявший наш отряд, остановил коня и поднял руку. Все тут же остановились. В воцарившийся тишине, мы услышали невдалеке крики людей и лязг оружия.

— Приготовиться к бою! — голос Трантона стал жесток, в нем слышалась сталь.

Десяток показал, что он отлично подготовлен. Мгновенно были выхвачены кольчуги из сум, привязанных к коням. Шлемы, притороченные к седлу, оказались на головах бойцов. Брамицы были опущены. На правом плече каждой кольчуги были щитки с изображением единорога, вставшего на дыбы. Отвязаны короткие копья. Только у Карвина вместо копья был большой лук. Десяток, до того выглядевший хоть и внушительно, но мирно, преобразился. Теперь это была стража. Я понял, что здесь стража это не просто название, но образ жизни.

У меня не было ни копья, ни лука. Да и кольчуги со шлемом тоже не наблюдалось, поэтому я просто подобрал поводья и приготовился к скачке.

Трантон, тоже преобразившийся, осмотрел своих бойцов, кинул взгляд на меня и приказал:

— Серый, держись сзади. Остальные за мной!

Отряд сразу же сорвался в галоп и рванулся вперед по дороге. Я дал шенкеля Тихоне. Он постарался изобразить галоп. Он старался честно, но отряд быстро ушел в отрыв. Когда Тихоня, с болтающимся мной на спине, прибыл к месту действия, драка была в полном разгаре.

Бандиты, напавшие на караван торговцев, хоть и были захвачены врасплох, не растерялись и, выхватив оружие, укрылись за повозками, оставив на открытом месте три трупа с копьями в организмах и парочку со стрелами Карвина.

Сейчас стражники были заняты тем, что выковыривали бандитов из-за повозок. Я, на скаку вынув ноги из стремян, спрыгнул на землю и, рванув клинки из ножен, рванул к месту веселья. Перед одной из повозок, я подпрыгнул и «ласточкой» перелетел через нее. Стоявший за повозкой, бородатый дядька попытался достать меня чем-то похожим на мачете. Я левым клинком отбил удар, а правым сделал клиента короче на голову. Приземлившись среди бандитов, я включил «мельницу», хотя я бы назвал это «вертолетным винтом на холостом ходу». Тело действовало на «автомате». Я только фиксировал происходящее. Лязг отбиваемых клинков, крики, команды Трантона. Уцелевшие бандиты в панике начали выбегать из-за повозок, где их встречал «горячий» прием стражников. Схватка закончилась в виду нашего подавляющего преимущества.

Вытирая клинки прихваченной на одной из подвод тряпкой, я вышел на открытое место и наткнулся на странный взгляд Трантона. Он стоял, сняв шлем, и смотрел на меня.

— Пойдешь ко мне в отряд? — внезапно спросил он.

— Можно мне подумать над этим? — ошарашенный вопросом, ответил я.

Трантон только кивнул головой и начал отдавать распоряжения. Из каравана уцелело шесть человек. Три охранника, один купец и два возчика. Они были хоть и изранены, но живы и держались из последних сил, когда на помощь прибыли мы. Из бандитов уцелели четверо. Сейчас они хмуро стояли под охраной двоих бойцов из десятка. Наши потери были минимальны. Ширяю перевязывал руку боец по имени Строн. Ширяй морщился и шипел, сквозь стиснутые зубы. У Амина была окровавлена левая штанина. Он хромал по поляне, собирая разбросанное по земле оружие. Парни, почему-то, с опаской поглядывали на меня. Я подошел к Карвину, стоящему опершись на свой длинный лук. Он с улыбкой взглянул на меня.

— Не хотел бы, быть твоим врагом — хмыкнул он, — что ты там вытворял у повозок! Бандиты оттуда, как ошпаренные, вылетели!

— Да, перестань! — отмахнулся я, — Ничего особого я там не делал. Просто жить хотелось, вот и пришлось отмахиваться.

— Да? — бровь Карвина взлетела вверх, — Так жить хотелось, что полез в самую гущу врагов? С нетерпением жду твоего рассказа. Что-то мне подсказывает, что он будет очччень интересным.

— Портан! Жарук! — распоряжался тем временем Трантон, — отконвоируете пленных в Трогар. Передайте бургомистру, что эти пытались ограбить караван с продовольствием, предназначенный для жителей города. Думаю, что они будут неплохим украшением для виселицы. Обратно приведете людей, которые помогут отправить караван дальше. Мы будем ждать вас здесь. Морат, займись ранеными. Строн тебе поможет. Дравин, Горгон и Филан, похоронить убитых.

Поленья в костре тихо потрескивали, стреляя искрами. Трантон сидел на седле, положенном на обрубок дерева, и задумчиво крутил в руках кинжал. Карвин, облокотившись на руку, щурился на костер. Я только что закончил свой рассказ. Конечно, я не все рассказал. О своем мире, почти ничего. Но что касается моего пребывания здесь, практически все.

— Так остроухие не захотели, чтобы ты ждал решения у них? — Трантон воткнул кинжал в обрубок дерева. — Это на них похоже. На мой взгляд, главный недостаток эльфов и гномов в том, что они замыкаются в своем мирке, начисто игнорируя остальной мир. Жизнь, развитие — замирают. Хотя, конечно, их уровень значительно превышает наш.

— Пока, превышает, — поправил я, — если так будет продолжаться и далее, люди догонят и гномов и эльфов.

— В магии — вряд ли, — покачал головой Карвин, — тут у них преимущество в тысячелетия.

— Я понимаю, что тут магия есть, — повернулся я к Карвину, — даже видел кое-что, и кое-что ощутил на собственной шкуре. Но это умом! А вот душой, не верю! Слишком долго мне вдалбливали, что магии не существует.

— Это кто тебе такую чушь вдалбливал? — подозрительно поинтересовался Трантон.

— Ученые моего мира, — честно ответил я, — и что интересно, действительно, ни одного доказанного проявления магии не зафиксировано.

Карвин хмыкнул, выражая этим свое отношение к сказанному мной.

— Ну-ну! — иронично сказал Трантон. — Попробовали бы они здесь не зафиксировать. Это было бы интересно!

— Так ты хочешь попасть в свой мир? — поинтересовался Карвин.

— И да, и нет, — ответил я. — С одной стороны, тот мир привычен, а значит удобен. У меня там есть определенное положение, доход, да и удобств там больше. Да и друзья там есть, опять же — семья, родные. Там осталось все! Но есть и проблемы.

— Какие? — Карвин поковырял палкой в костре, — Проблемы можно решить, это не главное!

— Да? — язвительно спросил я, — Первая проблема: мой нынешний вид! Там я пятидесятилетний интеллигент, не способный нормально вбить гвоздь в стенку. Хотя, может и способный, но нет нужды.

— Подожди, — встрепенулся Трантон, — так это что, это не твое тело?

— Сейчас — мое, — сердито сказал я, — и честно говоря, оно мне нравится. Некоторые черты моего прошлого тела в нем сохранились. Но произошли и разительные перемены. Помолодел, изменились волосы, глаза. Да и жизнь здесь интересна! Там я существовал, здесь — живу!

— Ну, так живи! — воскликнул Карвин. — Какие проблемы?

— Да и, вернись я, придется объяснять свое отсутствие, — задумчиво сказал я.

— А здесь пришлось объяснять свое появление, — флегматично продолжил Трантон.

— Да, но оно не кажется таким уж необычным здесь — уточнил я.

На некоторое время повисла тишина. Каждый раздумывал над информацией. Я вспомнил свою жизнь там, на Земле. Ностальгия с дикой силой обрушилась на меня. Снова с нетерпимой силой захотелось домой. Нет! Надо взять себя в руки. Не раскисать!

— Ладно, — подвел черту Трантон, — я предлагаю такой план. Ты переходишь в мой отряд. Побудешь в нем некоторое время. Мы с Карвином присмотрим за тобой, чтобы ты не влип в какие-нибудь неприятности. А там видно будет.

— А как я узнаю, что эльфы нашли решение? — задал я вопрос, который больше всего меня интересовал.

— О! Эльфы такие выдумщики! — улыбнулся Трантон. — Не волнуйся! Когда придет такое время, ты узнаешь.

— Да, если буду к тому времени еще жив! — скептически заметил я.

Одна из темных фигур, лежащих на земле, зашевелилась. Мы оборвали разговор. Проснулся Ширяй. Рана заболела и он, морщась от боли, побрел к костру.

— Ну, Серый, твое решение? — спокойно спросил Трантон.

— Как будто у меня есть выбор? — уныло ответил я. — Бери меня в отряд.

Трантон одобрительно кивнул головой, а Карвин подбодрил похлопыванием меня по плечу. Ширяй недоуменно смотрел на нас, забыв о боли.

— Что смотришь? — весело спросил Трантон, — Нового стражника моего отряда не видел?

— А-а-а! — понимающе протянул Ширяй. — Добро пожаловать! Ну и влип ты, парень!

— Ты мне поговори! — грозно рыкнул Трантон.

Ширяй сделал неосторожное движение, и его лицо тут же исказилось от боли. Надо посмотреть, что там у него такое. Обычная резаная рана, да еще перевязанная, такой боли доставлять не должна.

— Ширяй, а ну-ка, иди сюда! Давай посмотрим, что тебя там беспокоит.

Трантон остро взглянул на меня.

— Серый, может, ты еще и эльфийским лечением владеешь? — подозрительно спросил он.

— Увы! — вынужден был ответить я.

Просто сохранились в памяти кое-какие сведения из прошлой жизни. Сведения и навыки, которые приходилось применять в определенный период моей жизни.

Ширяй пошел ко мне, протягивая обмотанную какой-то тряпкой руку. Ну что за антисанитария! Я посмотрел на Трантона.

— Тут, вообще, что-то крепче эля есть?

Трантон кивнул головой и отстегнул какую-то фляжку от своего пояса.

— Это делают знахари, — пояснил он, — им поят человека, чтобы он не чувствовал боли.

Я вынул пробку и понюхал содержимое. Крепкий сивушный запах ударил мне в ноздри! Самогон. И это делают знахари? Да я могу тут наладить такой бизнес, что все знахари, вместе взятые, будут нервно курить в туалете. Кстати, о куреве, я уже и забыл, когда курил в последний раз…. Так! Не отвлекаться! Я осторожно размотал тряпицу. Ну, так и есть. Рана воспалилась и сильно покраснела. Сейчас будет сцена из садистских фильмов.

— Сделай глоток из фляги, — сказал я Ширяю, — а потом будет больно, ты уж извини!

Ширяй, испуганно глядя на меня, кивнул головой. Зажмурившись, глотнул, поперхнулся. Если бы я не подхватил флягу, он бы ее, наверное, выронил.

— Чистая тряпка есть? — спросил я Карвина, с интересом наблюдающего за моими действиями.

Тот кивнул головой и достал из сумочки на боку кусок белой материи. Вроде бы чистой. Я оторвал небольшой кусочек, смочил его самогоном и, сжав зубы, протер рану этим самодельным тампоном. Рев Ширяя был подхвачен всей окрестной нечистью.

— Терпи казак, атаманом будешь! — поучительно сказал я, крепко держа руку Ширяя.

Новый тампон был сделан быстро и лег на рану.

— Держи! — приказал я Ширяю. — И не пытайся падать в обморок! Ты не девка, а воин!

После этого, я тщательно замотал руку самодельным бинтом.

— Жестко! — заметил Трантон, вешая флягу снова на пояс. — Это не эльфийское, но, все равно, не знакомое мне врачевание.

— Есть такое понятие — заметил я, — как заражение крови. Знакомо?

Трантон кивнул.

— Чтобы уменьшить вероятность его, надо протирать рану этим средством. Может помочь.

— А может, и нет? — спросил Карвин.

— А может, и нет, — вынужден был согласиться я.

 

Глава 12

Похороны бандитов много времени не заняли. Да и сама процедура не отличалась изощренностью. Взяли, подняли, бросили в вырытую яму. Яму потом забросали землей и вся недолга! Но вот с обозниками, надо было совсем по-другому. Ритуал похорон в Тароге сильно отличается от того же ритуала на Земле. Хотя я сужу, конечно же, только по православному ритуалу. Есть несколько вещей, которые обязательно надо класть в могилу с умершими или убиенными. Гробы, в данной процедуре, не предусмотрены. Ну, нет у них гробов.

Трагедии начались, когда мы стали складывать тела на телеги. У одного из охранников в этой стычке убили брата. Всю ночь охранник просидел, положив голову брата на колени, покачиваясь и тихо что-то говоря (или, может, молился). Когда к нему подошли Филан с Горгоном с намерением взять тело брата, он вскочил на ноги и выхватил саблю. С искаженным от горя лицом, стражник стал размахивать саблей, крича: — «Нет! Он не умер! Он не может быть мертвым! Не отдам!».

Парни остановились, нерешительно поглядывая на Трантона. Тот, по-моему, и сам не знал, как быть в подобной ситуации.

Сцепив зубы, кривясь от отвращения к себе, я прыгнул к несчастному парню, взял на прием его руку. Сабля отлетела в сторону. Я бережно подстраховал падающего охранника. Страшно смотреть на рыдающего крепкого мужчину.

Старик возчик сидел около тела сына, которого он впервые взял с собой. Он не кричал, не плакал, но сама сгорбленная фигура выражала такую боль и отчаяние, что становилось не по себе. Эта фигура еще долго стояла у меня перед глазами.

Утром же, я поменял повязку у Ширяя. Краснота была уже не такая интенсивная, да и опухоль спала. Карвин, присутствующий при этом, с видом знатока поцокал языком:

— А ведь помогло!

Перевязывая руку свежим полотнищем, я кивнул головой.

После обеда мы услышали приближающийся шум со стороны Трогара. Мы быстро рассредоточились по поляне, заняв удобные позиции за телегами. Я приготовил лук, который нашелся среди товаров и был подарен мне уцелевшим купцом. Но это оказалась помощь, присланная Трогаром каравану. Портан и Жарук браво доложили Трантону о выполнении задания. Они сказали, что бургомистр обещал украсить виселицу цветами. Вообще, церемония повешения будет обставлена на должном уровне.

К сожалению, мы не могли почтить эту церемонию своим присутствием. Нам надо было двигать дальше. Готовься столица! Я, правда, пока не весь в белом, приближаюсь.

Посмотрев, как это надо делать у Карвина, я тщательно приторочил свой новый лук к седлу. Неплохой, кстати, лук. Это признал и Карвин. Мы с ним, тренировки ради, выпустили по несколько стрел в дерево, и были довольны силой выстрела и дальностью полета. А меткость зависит от меня.

По команде Трантона, я взгромоздил свое бренное тело на Тихоню. Гм, а седло вроде стало за эту пару дней удобнее? Или это я превращаюсь в всадника? Ну, как бы там ни было, я достаточно бодро влился в двинувшийся вперед отряд.

Дорога ложилась под копыта наших коней. Изредка были слышны всхрапы, тихое металлическое звяканье и переговоры стражников. Ширяй, ловко управляя одной здоровой рукой, поравнялся со мной.

— Так говоришь, ты всю жизнь у эльфа прожил? — жмурясь на солнце, Ширяй расслабленно сидел в седле.

— Да, — осторожно ответил я. — А что?

— Да нет. Ничего, — Ширяй шмыгнул носом.

Заинтересованные разговором стражники подтянулись к нам. Как я заметил, в группе людей обычно находится человек, берущий на себя роль весельчака и балагура. Если он по характеру соответствует этой роли, то его любят слушать, он является объектом легких незлобных подколок и над его шутками больше всего смеются. В нашем отряде с этой ролью успешно справлялся Ширяй.

— Я слышал у них жёнки красивые, — продолжал между тем Ширяй.

— Да, — кивнул головой я, — очень красивые.

— Эх, — вздохнул Ширяй, — мне бы одну такую!

Среди стражников послышались смешки.

— Да что бы ты с ней делать-то стал? — обернул к нам Карвин свое смуглое лицо. Его карие глаза весело поблескивали, в предвкушении доброй шутки.

— Что я, не знаю, что с бабой делать? — обиделся Ширяй, — женился бы, вот.

Среди стражников послышался хохот.

— Эльфы не женятся, — просветил я Ширяя.

— Это почему? — возмутился тот.

— Да вот, не принято это у них, — невозмутимо ответил я.

— Оно и понятно! — вмешался, едущий сзади, Амин, — Нам наши жены уже через тридцать-сорок лет надоесть успевают, а у эльфов через двести лет, они уже друг на друга и смотреть не могут!

— А Ширяй, через двести лет, и смотреть не будет, — хмыкнул Карвин — Он, через двести лет, подковы отбросит уже!

Дружный хохот всадников покрыл его последние слова.

— Эй, там! Разговорчики! — грозно рыкнул, едущий во главе отряда, Трантон, — Отряд, рысью! Посматривай!

Ну, рысью, так рысью. Посматривай, так посматривай. Мое дело теперь такое. Стражник я теперь. Никогда не думал, что ментом на старости лет стану! Впрочем, здесь это носит несколько иной смысл, и отношение иное.

 

Глава 13

Остановились на ночь мы в городке со странным названием — Излучина. Я бы даже сказал, что это не городок, а большое село. Все строения в нем не превышали двух этажей. Но как городок по статусу, он имел все необходимое. Ратушу, бургомистра и въездные ворота. То есть ворота, действительно, были, а вот стены — нет. Ну, как бы указатель: — «Въезжать, значицца — тут!». У ворот, на небольшом возвышении, восседал страж. Толстый мужик, в давно нестиранной хламиде, но зато в начищенном шлеме. Рядом с ним лежала алебарда, старая и ржавая. Перед этим мужиком находилась миска и воткнутый в землю колышек с прибитой дощечкой, на которой коряво было написано: «Въездная пошлина». В миске было пара монет, вся остальная пошлина вносилась в виде натуральном. В результате, страж был похож на дикого торговца, зажавшего деньги за место и расположившегося «где придется». Те, кто знает, что такое «Дикий базар», меня поймут. Сходство было бы разительным, если бы не блестящий на солнце шлем. Трантон, подъехав к стражу, бросил в миску несколько монет. Мужик, увидев форму Королевской стражи, расплылся в угодливой улыбке и кивнул головой Трантону:

— Проезжайте, Ваша млсть.

Мы торжественно въехали в распахнутые ворота.

— А на ночь ворота закрываются, — сказал сам себе я, — и жаждущие попасть в город ждут под ними всю ночь.

— А на ночь, существует ночной проезд, — хихикнул Ширяй.

— Да? — повернулся я к нему. — Где?

— А везде! — широко взмахнул рукой тот, — поэтому, бережливые торговцы приезжают сюда ночью. Но мы, как уважающие себя путники, приезжаем сюда днем и через ворота!

Я с интересом глазел по сторонам. Людей было много, и каждый занимался своими делами. Совсем как в наших селах. Вот две хозяйки стоят и болтают о чем-то своем, о женском, несомненно, важном для них обеих, судя по возбужденным голосам и взмахам рук. Вон стайка мальчишек, размахивая прутиками, которые, конечно же, для них настоящие сабли, играют в войнушку. Два мужичка, сидя верхом на коньке крыши, что-то там ладят. Гавкают собаки, кудахчут куры. Где-то похрюкивают свиньи. Лепота! Мы, вслед за Трантоном, свернули на постоялый двор. И то дело! Время близится к вечеру.

Проделав все необходимые процедуры по устройству коней, а это теперь, как «Отче наш», вещь необходимая, мы устало отправились приводить в порядок уже себя. Трантон, как командир отряда, взял на себя устройство нас и кормеж, нас же. Я отметил про себя, что, в общем-то, ничего такого уж очень экзотичного за последнее время не наблюдается. Ну да — эльфы, ну да — гоблины. Подумаешь! Вон, когда я был мальцом, для меня негры выглядели, как инопланетяне.

Печально взглянул на большой кувшин с элем, стоящий на столе, предназначенном для нас. Ностальгически вспоминаю пиво, нормальное светлое пиво, или, на худой конец, газировку. Признаться, я любил выпить «Ситро» или «Крюшон», которые производит наш завод «Росинка». Здесь, увы, этим и не пахнет. Зато, мясо, тут готовить умеют! И есть, тут любят. Помногу и по долгу! Я уже наелся, как паук, а остальные только вошли во вкус. Сыто откинувшись на спинку стула, я с умилением наблюдал, как обстоятельно набивают животы наши парни.

Я стою в незнакомом месте. Пасмурное небо с красноватым отливом, низко нависает над черными изломанными деревьями. Я стою на небольшой поляне. Мои клинки в руках, светятся голубым огнем. Напротив меня находятся две фигуры. Одна, красного цвета, присела на четырех лапах, готовая броситься. Пасть приоткрыта. Посверкивает впечатляющий набор клыков, резцов и всякой другой стоматологической гадости. По рогам, небольшим и извернутым, как у антилопы гну, пробегают всполохи пламени. Вторая фигура, в красно-черной хламиде, в маске закрывающей лицо, поднимает руку и повелительно делает взмах, посылая тварь на меня. Рыкнув, та делает длинный прыжок. Спокойно, даже как-то отстраненно, ухожу с траектории прыжка. Левым клинком отсекаю когтистую лапу, которой эта тварь все-таки пытается меня достать. Тут же, правым клинком, снимаю ей голову. Один — ноль, в мою, естественно, пользу. Поворачиваюсь в сторону хламиды. А что? За удовольствие надо платить.

— Это был слабейший из моих слуг, — гулко разнеслось над поляной, — было бы странно, если бы он смог убить тебя.

— А еще, было бы странно, если бы я оставил твои приколы без внимания, — философски добавил я.

Высоко подпрыгнув, я делаю взмах крыльями (Откуда у меня взялись крылья? А, ладно. Хрен с ними! Потом разберемся.), и, набрав высоту, обрушиваюсь…с кровати на пол.

Сижу, хлопая в темноту глазами, пытаюсь отделить сон от реальности. На соседней кровати заворочался Амин. Оторвал голову от мягкого валика, который здесь заменяет подушку. Увидел меня на полу.

— Серый? Ты чего?

— Да вот, хочу выяснить, где мягче. На кровати или на полу, — небрежно отвечаю я.

— А? Ну да. Выясняй, — Амин зевнул, — только не так громко! А то ты так навернулся с кровати, что я уже подумал, будто шкаф упал.

Я, подобрав одеяло, снова взгромоздился на кровать. Сон, еще секунду назад казавшийся таким ярким, уже подернулся флером забытья. Странно! В последний раз я падал с кровати лет в пять! Это что? Старческий маразм подкатывает? Так не пора, ребятки, не пора!

Утром проснулся с головной болью. Тело ломило, а на плече, которым я грохнулся на пол, расплылась темная гематома. Мысленно пожелав гаду в хламиде много интересного в будущем, я, кряхтя, оделся. Наши уже все собрались внизу, Сидели за столом, потягивая из кружек горячий травяной отвар, который заменял здесь чай.

Цапнув свободную кружку, я рухнул на скамью рядом с Карвином. Тот поднял левую бровь, оценивающе глядя на меня.

— Амин говорит, что ты ночью пытался попасть сюда прямо с кровати? — ехидно спросил Карвин, — только пол оказался крепче, чем ты полагал.

— Угу! — подтвердил я, — а он не сказал, что я и его хотел прихватить? Только этот соня не захотел присоединиться к моим усилиям.

Парни, прислушивающиеся к нашей беседе, грохнули хохотом. К нам подошел, уже одетый по дорожному, Трантон.

— Дальше по пути, земли барона Кромштайна, — по-деловому сказал он, — барон — спесивый самодур. Помните, что по дороге сюда, мы с его наемничками немного поцапались?

Отряд загудел, в смысле того, что еще как помнят. Мне лично, вспоминать было нечего. Вступление было многозначительным, поэтому я ждал продолжения.

— У меня имеется подозрение, что на обратном пути, они захотят поблагодарить нас за доставленное удовольствие, — Трантон, задумчиво прошелся вдоль стола, — поэтому, всем надеть кольчуги и шлемы. Быть готовыми к различным сюрпризам. И не наедаться мне с утра!

Мы вышли во двор. Ворча по поводу гадского барона, из-за которого придется полдня, как минимум, быть голодным, мы начали седлать коней. Впрочем, ворчали парни. Я не привык с утра наедаться. Мне не улыбалось трясти свой полный желудок на пыточном станке по имени Тихоня.

Дорогу перегородил самодельный козел. Рядом, на пригорке, сидел расхристанный мордоворот, положив пику на колени. Когда мы подъехали к преграде, он, не спеша, встал, сплюнул под ноги и двинулся к нам.

— И что это значит? — холодно осведомился Трантон.

— Здесь начинается земля господина барона, — лениво ответил парень.

Вроде бы ничего странного, но сказано это было таким тоном, что у меня свело скулы от желания вколотить ухмылку, играющую на губах этого воина, в его желудок, желательно вместе с зубами.

— За проезд по этим землям надо заплатить, — продолжал меду тем парень, — всякую рвань пускать не велено.

Я оценил обстановку. Этот кадр, явно, нарывался на комплимент. В метрах тридцати, разложен костер, у которого, наблюдая за нами, расположилось человек двадцать-двадцать пять. Вид у них был такой же живописный, как и у разговаривающего с нами. При нашем появлении они подобрались, подтягивая к себе что-то похожее на палаши и короткие пики.

Королевская стража имеет право беспрепятственного передвижения по королевским землям, — так же холодно проинформировал Трантон, стоящего перед ним.

— А нам все одно, что Королевская стража, что сам король, — расплылся в ухмылке часовой, — нам сказано — не пущать, мы и не пущаем. Гы!

— Я доложу об этом возмутительном факте начальству — мрачно пообещал Трантон.

— Ага! — согласился мордоворот, — если успеешь.

Он вдруг метнул пику в грудь Трантона. Трантон еле успел отклониться чуть вправо, и пика, черканув по пластине лат, отлетела в сторону. Зарычав, напавший отскочил назад, вытаскивая из ножен свой клинок. Толпа около костра вскочила на ноги, ощетинившись разнокалиберным вооружением.

— Серый, займись этим уродом! — скомандовал Трантон. — Остальные, к бою! Копья на изготовку! Марш!

Отряд, разом сорвавшись в карьер, загрохотал копытами к толпе у костра. Я спрыгнул с Тихони и направился к своему противнику. С шелестом, клинки покинули ножны и удобно легли мне в руки.

Ух, ты! Двурукий! И без кольчужки! — хищно оскалился мордоворот, выставив перед собой свой меч, который скорее напоминал мачете. — Люблю таким самоуверенным кишки пускать.

Я, разминаясь, крутанул мечи. Нормально. Противник сделал выпад, скорее пробный, чем всерьез. Мечи, свистнув, отбили его меч с коротким лязгом. Парень отскочил. Кончик его меча описывал неширокие восьмерки в воздухе. Судя по всему, противник мне достался опытный. Вот он сделал обманный финт и нанес удар снизу, пытаясь достать мой живот. Я в последний момент успел поставить блок обеими клинками. Сила столкновения была настолько велика, что и мои мечи, и его мечете, вырвались из рук и отлетели в сторону. Теперь мы стояли друг против друга безоружные. Я, припомнив уроки старшины Кваши, принял расслабленную стойку, готовый ответить адекватно на любое действие. Детина особыми изысками не страдал. Он просто ломанулся ко мне, пытаясь задавить своим, безусловно превосходящим мой, весом. Я ушел с траектории его движения, придав ему левой рукой еще большее ускорение, одновременно нанося удар коленом ноги под названием «Попробуй, вдохни!» в солнечное сплетение. Этот обормот, на подгибающихся ногах, пробежал еще метра три и врезался носом в землю. Пока он пытался разогнуться и вдохнуть хотя бы глоток воздуха, я быстро подскочил к нему и нанес жесткий удар в основание шеи ребром ладони. Издав «Хук…» остатками воздуха в легких, мой визави еще раз ткнулся лицом в землю и, повалившись на бок, замер. Я обернулся в сторону схватки, пытаясь оценить ситуацию.

Удар нашего отряда «с ходу», видимо, был успешен, судя по нескольким телам с торчащими копьями, лежащими у костра. Лишившись копий, ребята извлекли свои клинки и приготовились работать ими. Наемники начали отступать под деревья. Ну да! Там маневр конями ограничен. Их тактика была бы успешной, но…. Ага! Карвин отстегнул свой лук! Я метнулся к Тихоне, подобрав и бросив на ходу клинки в ножны. Вот и мой лук у меня в руках! Карвин, тем временем успел выпустить несколько стрел. Судя по разъяренным крикам — не зря! Натянув перчатку, я присоединился к Карвину. Мне были видны враги, которые скрывались от Карвина, не предполагая, что опасность представляет не только он. Я успел успокоить трех орлов, пока противник не понял, что проиграл. Наемники бросились наутек. Кто куда! Трантон поднял руку, сзывая нас к себе.

— Надо немедленно уходить отсюда! — крикнул он, когда мы собрались, — барон обязательно попытается нас перехватить и отомстить, а с его дружиной нам не справиться. За мной, рысью, марш!

Наши кони дружно ринулись вслед за конем Трантона. Двигались мы быстро. Трантон тревожно оглядывался, высматривая, не появилась ли где угроза. Мне стало не по себе. Не хватало еще вот сейчас погибнуть! По-моему, это будет самая нелепая смерть. Попасть в другой мир, так интересно начать и так глупо закончить! После стычки с наемниками, у нас потерь не было. Только Дравин кривился от боли. Ему стрела попала в левое плечо, но в мягкую ткань мышцы. Как говорят: «Прошла на вылет». Ничего! На первом же привале перевяжем по всем правилам! Копыта дружно стучали по тракту. Карвин, поглядывающий вправо, внезапно выдвинулся вперед и поравнялся с Трантоном. Карвин начал что-то ему говорить. Трантон, выслушав Карвина, напряженно выпрямился в седле и начал всматриваться туда, куда показывал рукой Карвин. Я тоже привстал в стременах и всмотрелся в том направлении. Ну да! Там какое-то облачко пыли. Судя по всему, это тоже отряд, который пока движется параллельно с нами. Это что? Та самая баронская дружина? Что-то она маловата! Или там такие суперы, что один десятка стоит?

— Галопом! — раздалась команда Трантона.

Через некоторое время стало понятно, что наши дороги сходятся. И к месту, где они сойдутся, наши преследователи, если это действительно они, выскочат практически одновременно с нами. Трантон подал сигнал сдержать бег. Вот это правильно! Не хватало еще загонять лошадей. Мы перешли на рысь, а потом и на шаг. Я увидел, как Карвин отстегнул лук и, натянув тетиву, накинул на плечо колчан со стрелами. Зажав по его примеру поводья в зубах, я тоже в темпе проделал те же процедуры. Трантон поднял руку, и отряд остановился. Я вскинул лук, целясь в место, где должны были выскочить всадники параллельного отряда.

— Копья к бою! — негромко скомандовал Трантон.

Топот копыт был все слышнее. И вот на дорогу вынесло всадников. Я еле удержался от выстрела. Если это дружина барона, то тогда я — Папа Римский! Их было пятеро. И, черт возьми, один из них был девушкой!

 

Глава 14

Они, похоже, не ожидали встречи. Это было странно! Мы же видели клубы пыли, поднимаемой копытами их лошадей! Они так же должны были видеть наш след. Но, оторопь, мгновенный испуг и последовавшее за этим облегчение, говорили сами за себя.

Трое явно были бойцами. Блестящие пластины, нашитые поверх кожаных курток, шлемы, обнаженные мечи, уверенно и привычно ухваченные латными перчатками. Скорее всего, это охрана. Остальные двое резко отличались. Мужчина, лет сорока на вид, может и старше. Уверенное, властное лицо. Темные волосы, забранные тонким обручем с каким-то камнем посередине. Одежда изысканная, как на мой неискушенный взгляд. Левая рука в перчатке сжимает поводья. В правой — длинный тонкий клинок, явно не дешевый. Изукрашенная гарда с вкраплениями драгоценных камней. Серые глаза внимательно и цепко осмотрели нас. Увидели Трантона и засияли радостью.

— Виконт! Как я рад видеть Вас!

— Граф! — Трантон тоже явно обрадовался (еще бы не радоваться!), — не ожидал Вас увидеть здесь. Опустить оружие! Это друзья!

Я в это время рассматривал девушку (Думаю, что не один я). Хороша! Русые, длинные волосы рассыпаны по плечам. Точеное личико. Огромные синие, как горные озера глаза. Вот только, что бы тревоги бы в них поменьше! Она мельком пробежала взглядом по нам и сосредоточилась на Трантоне.

— … А вон тот. Лицо мне его знакомо! Он не из твоих? Эй, уважаемый!

Это он к кому? Я перевел взгляд на графа. Он в упор смотрел на меня:

— Я к Вам обращаюсь! Вы дворянин?

Хм. «Ты записался в добровольцы?». Похоже, что основное мерило ценности человека, тут по благородности рода. Вот это не радует. Впрочем, надо быть тем, кого изображаешь.

— Нет, Ваше сиятельство. Я наемник.

— Что-то ты мало похож на наемника. А эльфийские клинки за твоей спиной, так вообще, на наемнике быть не могут!

Во! Комиссар Мегре, блин!

— А на ком они могут быть, Ваше сиятельство? — непроизвольно вырвалось у меня.

Брови графа изумленно — возмущенно поползли вверх.

— Но граф! — поспешно вмешался Трантон, — этот парень действительно был наемником, просто он воспитывался у эльфа.

— Я верю Вам, виконт, — кивнул граф, еще раз подозрительно осмотрев меня, — все же лицо этого парня я где-то видел. Более того, оно мне знакомо!

— Простите граф! — нетерпеливо сказал Трантон. — Мы очень спешим. Дальнейшее пребывание на землях барона Кромштайна может неблагоприятно сказаться на нашем здоровье!

— Какое совпадение, виконт! — фыркнул граф, — у нас та же проблема! Наверняка его люди уже выехали в погоню.

— Вот как? — лицо Трантона выразило удивление, — Чем же Вы, вызвали его неудовольствие? Помнится, Вы говорили о том, что лучшего зятя поискать?

— Он заговорщик! — резко сказала подъехавшая к ним девушка.

— Сильвия! — повернул голову в ее сторону граф, — нам надо будет ехать долго. Ты сможешь выдержать?

— Отец! Я выдержу столько, сколько надо! — гордо вскинула голову Сильвия.

— Тогда не будем терять времени! — нетерпеливо сказал Трантон. — Отряд! Рысью! Марш!

Я обратил внимание, что Карвин не стал снимать тетиву с лука, а положил лук перед собой на седло, и последовал его примеру.

Мы ехали целый день. Погони, если она и была, не было видно. Во главе отряда двигались Трантон, граф Гардон (его имя мне сказал Карвин) и Сильвия. Далее двигались мы. Замыкали колонну трое бойцов графа.

Рогатку, обозначавшую границу земель барона, мы проскочили без остановки. Наемник, выскочивший нам на перерез, был буквально сметен конем Трантона.

На ночевку, мы остановились метрах в ста от дороги в лесу. Трантон распределил караулы среди нашего отряда. Воины графа поставили небольшой шатер для Сильвии (Ты гляди! Выезжали второпях, а шатер не забыли захватить!). Мне выпала очередь караулить во вторую смену. На небольшом бездымном костерке, который споро разожгли Ширяй с Амином, булькал и исходил вкусным паром солдатский кулеш — густая такая каша, в которую бросают все съедобное, что есть под рукой. Для графа и его дочери еду готовил один из бойцов графа. Он достал приспособления для готовки. Я с интересом следил за ним. Боец поставил ширмочку, закрытую с трех сторон. В середину стала тренога с укрепленной на ней цепочкой, к концу которой был прикреплен маленький котелок. Под котелком была установлена чаша с прямоугольным бруском зеленого цвета. Интересно, как он его зажжет? Закончив приготовления, боец провел рукой над бруском, тихо пробормотав несколько слов. Брусок очень быстро раскалился, поменяв цвет на красный. Заметив мой изумленный вид, боец графа усмехнулся и с важным видом сказал:

— Это магия! Понял, деревня?

Деревня?! Это он мне сказал? Ладно, пока я его трогать не буду, но запомню! При случае отблагодарю. Судя по скрываемой улыбке Карвина, тот пришел к такому же выводу.

Мы стоим с графом Гардоном спина к спине. У меня в руках мои клинки. Опять они сияют голубым светом. Нас окружили странные существа. Ростом с человека, да и строение такое же, но покрыты странной серой коркой. В трещинах этой странной корки видно что-то типа раскаленной лавы. Такая же раскаленная лава плещется в глазах, или в том, что эти глаза заменяет. Спиной я чувствую напряжение графа. Вот одно из существ делает выпад в мою сторону. Высверк лезвия, и рука существа падает на каменный пол. Раскаленные капли разлетаются в разные стороны. Надеюсь у них не мгновенная регенерация! Существо без звука отпрыгивает за спины коллег. По легкому толчку в спину понимаю, что графа тоже не оставляют без внимания. Почему они не нападают скопом? Могли бы задавить нас. Впрочем, они же будут мешать друг другу! Понимают это, лавообразные. Я слышу голос графа:

— Сторн! Надо быстрее заканчивать с этими тварями! Мы спешим!

Сторн? Какой Сторн? Впрочем, рассуждать нет времени! Я раскручиваю «мельницу» и прыгаю в сторону существ….

— Эй! Серый! Ты же только что в костер мог закатиться!

Крепкая рука ухватила меня за плечо, удерживая от дальнейшего вращательного движения. Я открываю глаза. Ширяй озабоченно смотрит на меня, придерживая рукой. Я поворачиваю голову. Точно! Еще немного, я был бы в костре. Да, это был бы неприятный поворот сюжета.

— Спасибо Ширяй!

— Тебе что-то приснилось? — негромко спросил тот.

— Да, так, чепуха.

Уверен, что больше заснуть не удастся! Да и моя очередь заступать в караул скоро. Я поднялся, сделал несколько разминочных движений и присел рядом с Ширяем.

— А где Морат? — я повозился, устраиваясь поудобнее.

— Пошел коней посмотреть, — Ширяй подкинул ветку в костер.

Вдруг я почувствовал щемящее чувство тоски. Сакки — ветер смерти! Я уже испытывал его! Не выскочи я тогда из ЗИЛка на ходу, когда в него попали из гранатомета, летел бы вместе с одержимым кузова в синее небо! Не раздумывая, я бросился на Ширяя и повалил его на землю. Вовремя! Над нами просвистела стрела.

— Тревога! — рявкнул я, перекатываясь по земле к своему оружию.

Вопреки моим ожиданиям, суеты и паники не наблюдалось. Видимо подобные ситуации были не в новинку для отряда. Я увидел как Карвин, надежно укрывшись за каким-то тюком, посылает стрелу за стрелой в темноту леса. Кто-то, ловко двинув ногой, завалил костер землей. Несколько теней тут же скользнули от костра в лес. Несмотря на то, что костер был затушен, полной темноты не было. Я мог видеть! Это хорошо! Я подтянул к себе лук, надел тетиву и присоединился к упражнениям Карвина. Из леса уже раздавался характерный шум схваток.

Противник, уразумев, что большего преимущества от внезапности он не поимеет, начал штурм лагеря. Из лесу высыпало пара десятков вооруженных молодчиков. В хорошем темпе преодолели открытое место, потеряв при этом трех бойцов. Двое из них были на счету Карвина, а один мой. Надо запомнить себе на будущее, потренироваться в стрельбе по движущейся цели. Это же надо, две стрелы впустую! Отодвинув ставший ненужным лук, я вскочил, стряхнув ножны с клинков. Первого нападающего я встретил «параллельными молниями». Перескочил через падающее тело, отбил удар меча сверху второго противника и черканул острием своего по открытому животу. Животный вой, раздавшийся после этого, подтвердил, что удар достиг цели. Я приблизился к шатру Сильвии. Один из ее воинов лежал на земле. Она достаточно бойко отбивала удары своего противника, не замечая, что к ней сзади подкрадываются еще двое. Вот они бросились на нее, схватили за руки. Дюжий обормот кулаком ударил в лицо. Нда, джентльменством тут и не пахнет! Я, в общем-то, тоже не буду стучать его по плечу, прося обернуться ко мне лицом и начать поединок по правилам. Спаренный удар клинками сзади сойдет! Один из схвативших Сильвию, зарычав, вытащил длинный нож и поднес к шее девушки. Это он зря! Я, подпрыгнув, нанес удар ногой по руке этого деятеля. Благо он еще не успел донести нож до шеи. Одновременно я швырнул правый клинок во второго бандита. Расчет был на то, что это его собьет на секунду с толка, но вопреки моим ожиданиям, клинок, развернувшись в воздухе, вошел острием в район солнечного сплетения. Сцепка из трех тел повалилась на землю.

— Благодарю, парень! — выдохнул, пробегая мимо меня граф. Он только что покончил со своим клиентом.

Отбить то нападение, мы отбили, но потери у нас были тоже. Погиб Морат, его нашли с перерезанным горлом. У графа погибли двое парней. Третий, тот самый, что определил мое деревенское происхождение, сейчас хлопотал около Сильвии. У нее по скуле расплылся здоровенный синячище. Его-то как раз и обрабатывал служивый каким-то амулетом, данным ему графом. Сильвия морщилась, видимо от удара у нее болела и голова. Граф, затвердев скулами, склонился над одним из своих воинов. Покачал головой и тяжело вздохнул.

— Это баронские егеря, — сказал подошедший Трантон, — как они нас вычислили?

— Эти могут, — тряхнул головой граф.

Граф поднялся и его взгляд упал на меня.

— Еще раз благодарю за спасение моей дочери! Что ты желаешь за это?

Послать его, что ли? Нельзя! Благородные мы! А жаль!

— Я ее, Ваше сиятельство, спасал не ради награды. Так получилось.

— Не хмурься воин! — граф подошел ко мне и положил руку мне на плечо. — Буду твоим должником!

Он еще некоторое время всматривался мне в лицо:

— Все-таки, тебя я где-то видел! Но где? Не помню.

— Граф! — нетерпеливо сказал Трантон, — мы не можем тут задерживаться. Надо похоронить людей и быстро двигаться дальше. Барон так просто не отстанет. Если его егеря посмели напасть на нас за пределами его земель….

 

Глава 15

Продолжали путь молча. Ребята ехали хмурые. Потеря Мората была тяжела для нас. Вот ведь как, вроде бы не очень хорошо его знал, особо не дружил, а вот нет человека, и чего-то не хватает. Трантон придержал коня, подождал, пока я не сравняюсь с ним.

— Ты получил солидный бонус! — негромко сказал Трантон мне, — Дружба графа дорогого стоит!

— Я особо на его дружбу не напрашиваюсь, — буркнул я.

…Действительно, во что может вылиться его дружба? Я, на данный момент, простой стражник, бывший наемник. О моем реальном прошлом ему лучше не знать. А граф — дворянин, и, судя по всему, не из последних! Опять же, дочка у него — будь здоров! А я, там, дома, человек, между прочим, женатый!

— Так ведь не известно, попадешь ты домой или нет, — подало голос мое второе «я», — да и захочешь ли возвращаться?

— Конечно, захочу! — мысленно возмутился я, — там у меня дом, машина, положение!

— Машины, между прочим, там уже нет! — издевательски напомнило «я», — а что касается возвращения, там поглядим….

— А зря! — говорил, между тем, Трантон, — дружба графа может здорово помочь тебе в продвижении вверх!

— А оно мне надо, продвижение? — поинтересовался я, — мне бы до решения эльфов перекантоваться и ладно.

— Ты уверен, что они найдут это решение? — зацепил самый больной вопрос Трантон.

— В том-то и дело, что нет, — вздохнул я.

— Тогда живи так, как будто будешь жить здесь до конца жизни! — рыкнул на меня Трантон, — пользуйся любой возможностью подняться! Быть простым стражником — далеко не самый лучший вариант!

Вот в этом он, скорее всего, прав. Если трезво взвесить все данные, то я могу рассчитывать на большее, чем простой стражник.

Отряд шел на рысях довольно быстро. Теплый ветер обвевал лицо. Долго грустить в такой обстановке не хотелось. Я отметил, что держусь на Тихоне уже достаточно уверенно. Это радовало! Тракт стал шире. Появились верстовые столбы. Интересно были сделаны таблички с цифрами на них. Какой-то искусник вырезал из дерева плоские трафаретки диковинных существ. Цифры были нарисованы на них. Когда я поделился с Ширяем своими наблюдениями, тот пожал плечами:

— Сколько себя помню, они всегда так были, — флегматично заметил Ширяй, — ничего особенного.

— Должно быть тот, кто это делал, имеет хорошее воображение, — сказал я, провожая взглядом очередной такой столбик.

— Какое воображение? — удивился Ширяй, — он вырезает жителей нашего мира. Хорошо вырезает, да. Но ничего особенного.

Критик, однако! Надо же, здесь и в таком обличье!

Впереди замаячили здания последнего на пути в столицу городка. Кажется, его называют Страднраск? Откуда такое название? Расседлывая коней, я задал этот вопрос Карвину. Тот почесал в затылке.

— Точно не знаю, — начал Карвин, вытирая круп своего коня, — говорят, что здесь страдал первый из королей Тарога.

— Первая часть названия подходит, — резюмировал я, — и чем же он страдал?

— Тише! А то тебя могут обвинить в неуважении к королевскому роду! — шикнул на меня Карвин. — Это тяжелое обвинение. С веревочным галстуком на шее, у тебя не появится желания задавать подобные вопросы!

— Да я же просто спросил! — изумился я.

— И кому ты это будешь объяснять? — поинтересовался Карвин, заводя своего коня к коновязи, — королевским прокурорам? Раскар — обязательное отшельничество особы королевской крови перед коронацией! Считается, что во время этого отшельничества, на будущего короля нисходит просветление ума и видения, коим образом править государством.

— Ну, так бы сразу и сказал, — буркнул я, заходя вслед за Карвином, в зал харчевни.

Я бегу по каменистой почве. Шаги гулко звучат в тишине. Взлетать нельзя! Почему? Да кто же его знает? Только одно знаю — нельзя и точка! Вокруг меня каменные глыбы. Я лавирую между ними. Выскакиваю на небольшое чистое пространство. В центре, на уровне моего пояса, сияет голубым огнем шар, постреливая в стороны голубыми же искрами. Навстречу мне выходят две фигуры в красных доспехах. Они готовы к встрече. Я, впрочем, тоже! Клинки в руках нетерпеливо вибрируют, просясь в бой. Потерпите! Сейчас потанцуем! Бой, действительно напоминает танец! Танец смертельный. А они умеют фехтовать! Но школа Тариэла оказалась для них непосильной. Уронив второго краснодоспешника, я выпрямляюсь. Что теперь? А вот что! Оба клинка я вонзаю в шар. Он перестает сыпать искрами. Но зато, лезвия обеих моих клинков наливаются голубым цветом.

— Снова ты! — раздается голос справа от меня, — неужели ты так хочешь умереть?

Я оглянулся на голос. Опять эта фигура в черно — красной хламиде с маской! Жаль лица не видно! Ну, ничего! Сейчас мы это недоразумение исправим. Я резко выдернул клинки из шара…. И сел на кровати, потный, тяжело дыша, как будто только что пробежал десяток километров с полной выкладкой в противогазе. Потянулся за ножнами, лежащими рядом с кроватью. Вынул клинок из одних. Клинок сиял голубым огнем. Ну, и что это было?

Утром я выбрал момент и снова вытянул на свет божий клинки. Не сияют! Обыкновенные клинки из обыкновенной стали. Вернее не так, эльфийские клинки из эльфийской стали, но не сияют.

Это что же со мной такое происходит? Что за сны странные? Может «крыша поехала»? Так вроде не пора. Или воздух местный со мной такие шутки шутит? Что ни ночь, так всякая дурь снится. И зачем мне было во сне свои мечи в голубой шар втыкать? Интересно, а здесь психиатры водятся?

 

Глава 16

После обеда я, наконец, получил возможность увидеть Мертан. Столица королевства Тарог уютно устроилась на берегу реки под названием Селар. Ну, наконец-то я вижу что-то похожее на мегаполис! Правда, маленький такой, можно сказать — мегаполюсенок. Но есть два моста. Один через Селар, второй через ров, окружающий центр города. Естественно, центр — это где расположен королевский дворец.

Трех — четырехэтажные дома, вокруг центра. Чем дальше от центра, тем дома ниже и проще. Венчает все крепостная стена. Мощная стена с боевыми башенками и какими-то устройствами, типа катапульт.

— Ну, как? — спросил, поравнявшийся со мной, Ширяй.

В его глазах горел интерес, какое впечатление произведет самый большой город королевства на человека, который, по идее, и близко не был от таких городов.

— Канализация есть? — деловито спросил я.

Так, брови домиком. Ясно, что слышит такое мудреное слово впервые.

— Значит и здесь вонь! — поморщился я.

— Ты что?! — возмутился Ширяй. — Вонь есть разве что на околицах. А за крепостной стеной живут богатые купцы и дворяне. Там же расположены королевские службы. Наши королевские маги создали специальную систему отвода отходов. Все ненужное уходит туда и выбрасывается ниже по реке.

— Ну, у вас это называется отвод отходов, — согласился я, — значит, ниже по реке рыба не водится?

— Почему? — не понял Ширяй.

— А потому, что такой массовый сброс органики несовместим с метаболизмом организмов, среда обитания которых является водой, — выдал я фразу, как-то вычитанную мною в одном из научных изданий.

Отвисшая челюсть и пустые глаза были достойной оценкой этой фразы. Через некоторое время, Ширяй встрепенулся.

— Чего ты сказал? — потребовал объяснений он.

— Ну, если по простому, — начал разъяснять я, — вот ты мне скажи, если тебя заставят вместо воздуха дышать какой-нибудь дрянью, ты бы как себя чувствовал?

Наверное, плохо, — покачал головой Ширяй.

Так вот. Для рыб вода, как воздух для нас. А если в воде дерьмо, неважно, что оно купеческое, или там дворянское, оно дерьмом останется, рыбе дышать нечем. А если ей дышать нечем, то она, что характерно, дохнет. Понял?

— Понял! — кивнул головой Ширяй. — Теперь понятно, почему рыбаки плывут вверх по реке.

— Ну, это везде!

— Что везде? — переспросил Ширяй.

— Везде вверх по реке плавают. В пустых лодках легче грести, а потом, когда есть улов, легче спускаться, течение помогает.

Предместье мы проехали быстро. Вот у ворот в крепостной стене пришлось потолкаться. Несмотря на то, что было уже не утро, народу, желающего попасть в центр, было много. У въезда на мост стояли стражники, обеспечивающие порядок. Тощий сутулый человечек, с сумкой через плечо, взимал въездной сбор. Стоявшие несколько в стороне, Трантон и граф Гардон с Сильвией о чем-то посовещались и подъехали к нам.

— Дорогу королевской страже! — гаркнул Амин, по знаку Трантона занимая позицию перед дворянами.

Очередь жаждущих попасть в центр медленно посторонилась. Расступились и стражники. Прогрохотав копытами по деревянному настилу моста, мы проехали в ворота. Для меня непривычно было видеть мощеные булыжником улочки без тротуаров, дома, без торчащих спутниковых антенн и кондиционеров. Полное отсутствие проводов. Создавалось ощущение, что это декорации к какому-то фильму. Посреди улочек то тут, то там торчали фонари на тонких, с замысловатым узором, опорах. Из этого я сделал вывод, что карет тут еще не имеется. Торговцы с двухколесными тачками, прорвавшиеся в центр, поворачивали влево и тащили свой товар по более широкой дороге, судя по всему на рынок. Мы же, проехали прямо.

Ближе к королевскому замку, народа становилось все меньше. Если у стены дома стояли впритирку друг к другу, то теперь, вокруг каждого здания имелся участок земли с деревьями и цветами. Особняки имели разные очертания и окраску. К крыльцу каждого особняка вела широкая дорожка.

Граф с дочерью отделились от нас. Мы повернули к зданиям, в которых я безошибочно узнал казармы. У ворот мы спешились.

— Отведите коней к полковой конюшне! — распорядился Трантон, — потом всем отдыхать. Серый, когда куранты на башне пробьют осьмицу вечера, я зайду за тобой. Карвин, обеспечь ему парадный мундир!

Карвин вскинул руку в салюте, давая понять, что приказ Трантона будет выполнен.

— Давайте коней в стойла! — указал конюх, и, показывая пальцем на Тихоню, — этого поставь вон в то место. Я его завтра отведу на живодерню. Уже стар стал.

Тихоню? Куда? На живодерню?

*****

Конюх слабо икал, прижатый к опорной балке, глядя в мои глаза.

— Послушай меня, служивый! — медленно, с расстановкой сказал я, — Если ты отведешь Тихоню на живодерню, то я сделаю с тобой то, что с ним сделают там. Уловил мысль?

Конюх часто закивал головой, показывая, что мысль он уловил и очень даже проникся. Я разжал руку, которой, скомкав его рубаху, прижимал конюха к опоре. Подошвы сапог конюха стукнулись об землю.

— Но он же старый! Мы всегда так поступаем, — оправдываясь, заговорил он.

Сама мысль о том, что Тихоню, который смиренно нес свою службу и меня на своей спине, отправят на живодерню, выводила меня из себя.

— Этот конь будет доживать свои дни здесь! — рыкнул на конюха я.

— Да, кто ты такой? — кажется, конюх начал приходить в себя.

— Оставь, Плузар! — раздалось за моей спиной.

— Это личный друг Его сиятельства графа Гардона, — подошел к нам Карвин, — и новый наш товарищ — Серый. Пусть Тихоня остается здесь. Он заслужил свою охапку сена и ведро воды! Не обеднеем.

— Десятник, — повернулся к Карвину Плузар, — ты же заешь, что не нам это решать!

— Знаю! — спокойно сказал Карвин, и понизил голос, — По секрету тебе скажу, что это решение начальника Королевской стражи. Отныне ни один боевой конь, от нас, на живодерню не пойдет. Куплены земли, где они будут доживать свой век.

Ух, ты! А нам есть чему тут учиться! А с другой стороны, эти кони не раз и не два спасали жизни своим всадникам.

Дальше началось хождение по мукам. Вернее хождение по каптеркам в поисках подходящего для меня парадного мундира. Особой разницы не вижу потому, что это была мука для меня. Десятки, если не сотни, мундиров пришлось примерить мне. Нет, мундиры были красивы. Золотистый шлем с пышным плюмажем, Сюртук с металлическими накладками и золотистыми погончиками, темно-синие брюки галифе, заправленные в сапоги со шпорами. Пояс сделанный из металлических звеньев, с цепочками, на которые должны прикрепляться ножны штатного меча. Белый шарф и белые перчатки завершали набор, необходимый для парадного мундира. Одна беда (впрочем, в нашей армии такая же), все это было сделано по стандартным размерам и меркам. А мы, вот разгильдяи, не всегда подходим под эти параметры! Очевидно, что я тоже не отвечал требованиям унификации. До сих пор вспоминаю процедуру, устроенную Карвином, с содроганием. Наконец, меня все же запихнули в сборную солянку из отдельных компонентов парадного мундира. Форменные брюки так плотно облегали мои чересла, что я боялся, извините за выражение, пукнуть. К осьмице я был готов к употреблению.

Трантон возник на пороге казармы, где мы все обосновались, как видение. Куда делся закаленный воин, каким он был в походе? Перед нами стоял франт, дворянин и сердцеед. И все это в одном лице, лице виконта Трантона.

— Серый, готов? — прямо с порога спросил он, — А ну, покажись…! А что? Отлично выглядишь! Карвин — молодец! Золотой к жалованию. И то, что подстригся, хорошо!

— Подстригся?! — возмутился я. — Это называется стрижкой? Кромсание волос кинжалом. Я боялся ушей лишиться!

— А ты знаешь другой способ? — спокойно спросил Трантон.

Я чуть было не брякнул, что знаю, но вовремя уловил предостерегающий взгляд Трантона. Надо сказать, что тот низенький тип своим кинжалом владел виртуозно. Да и отточен кинжал был на диво.

— Судя по длине волос, которые были на нем до стрижки, Серый вообще не знал ни одного способа, — прокомментировал Карвин (вот язва!).

Казарма грохнула хохотом. И юмор у вас солдафонский!

Я вышел вслед за Трантоном. По дороге я у него спросил:

— А что, портные тоже кинжалами пользуются?

— А чем же еще им пользоваться? — недоуменно поднял бровь Трантон.

Кажется, я знаю, на чем здесь можно разбогатеть! Ножницы — двигатель прогресса!

— И куда мы направляемся? — поинтересовался я.

— К графу Гардону, — проинформировал меня Трантон, — он пригласил тебя, как спасителя дочери.

А это обязательно? — тоскливо спросил я.

Хана! Наверняка, нас посадят за стол. Я и наши правила хорошего тона толком не знаю. Что чем берут, а что руками можно. Каким вином что запивать. Какой рукой, и какой салфеткой, рот промакивать. Да и нужно ли промакивать вообще! А правила хорошего тона местного светского общества, для меня, так совсем, тайна за семью замками!

— От приглашения графа не отказываются! — сурово отрезал Трантон, — хочешь получить вызов?

— А я не дворянин, — почти злорадно ответил я.

— Тем более! — сухо сказал Трантон, — прибьют без формальностей.

— Трантон! — прошипел я, — да я же в вашем этикете полный профан! Ты, что, хочешь, чтобы я опозорился за столом?

Трантон резко остановился и начал меня разглядывать.

— На мне что, узоры появились? — раздраженно спросил я.

— Чем больше я тебя узнаю, — задумчиво сказал Трантон, — тем больше убеждаюсь, что у себя, там, ты был не из нижних слоев населения. И я вынужден снова задать тебе вопрос. Ты — дворянин?

Я втянул воздух сквозь стиснутые зубы. Как ему объяснить?

— Дело в том, Трантон, — начал я, — что у нас титулам не придают особого значения. Дворяне есть, но это скорее декорация. Они не имеют там того веса, который имеют здесь. Что же касается моего происхождения, то, если верить моей бабке, оно имеет касательство к дворянам. Обедневший род, прибыл на мою родину по призыву Екатерины Великой. Была у нас такая императрица. Но это было так давно, что не известно, насколько это соответствует истине.

— Истине соответствуют черты твоего лица и твоя речь. Ни наемник, ни стражник, такой речью обладать не могут! Ты это понимаешь?

— Так что мне теперь делать? — оторопело спросил я.

Да, это прокол! Трантон просчитал меня.

— Может мне начать «тормозить»?

— Начать что? — удивленно спросил Трантон.

— Ну, изображать из себя обыкновенного стражника, коверкать слова, — пояснил я.

— Это могло бы пройти, если бы тебя знал только я, да еще, если бы ты был отличным лицедеем, — вздохнул Трантон. — Нет, тут дело иное. Граф не стал бы приглашать обыкновенного стражника, будь он даже спасителем его дочери. Бросил бы кошель с золотом, и забыл бы об этом.

За разговором, мы подошли к паре коней, привязанных к коновязи у выхода из казарм. Один был конем Трантона — Ретиф. А вот второй…. Красавец! Черный, как смоль. Только на лбу белая звездочка. Когда мы подошли, он покосился на меня фиолетовым лукавым глазом и тихонько фыркнул.

— Ну, чего стоишь? — Трантон легонько подтолкнул меня, — Садись! Коня, кстати, подарил для тебя граф. Улавливаешь?

— А…? — я оторопело смотрел на жеребца, — а как его зовут?

— Норрис. Давай, садись! Но сначала, познакомься! — Трантон сунул мне в руку сухарь.

Я подошел к Норрису и протянул руку, давая ему понюхать ее. Руку обдало теплым воздухом. Норрис благосклонно фыркнул еще раз. Схрупал сухарь, предложенный мною. Таким образом, знакомство состоялось. Я отвязал повод и вскочил на коня. Стоит спокойно! Молодец! Я ласково похлопал его по шее.

— Да, что касается стола! — повернулся ко мне, тоже уже сидящий на коне, Трантон, — Много на тарелку не клади. В отличие от наших парней, излишества у дворян не приветствуются. Я буду сидеть напротив тебя, так что у тебя будет перед глазами пример. Больше слушай, чем говори и будь осторожен!

— А что, граф опасен? — насторожился я.

— Граф чудесный человек! — горячо сказал Трантон, — но, иногда он слишком увлекается!

 

Глава 17

Хочу воспеть хвалу фикусам. Да-да, тем самым фикусам, что стоят во многих музеях, учреждениях и т. д. Правда, тут их не водится, но есть аналог. Впрочем, по порядку.

Мы с Трантоном подъехали к особняку графа Гардона уже в сумерки. Мне очень понравилось то, как нас встретили. Сам особняк был не особо большим и помпезным. Два этажа. Я не силен в архитектурных стилях и не могу дать характеристику самого строения. К парадному крыльцу вела ровная посыпанная песочком дорожка. Она была освещена теплым оранжевым светом, льющимся из больших сфер на тонких высоких шпилях. Такие шпили были установлены на равном расстоянии друг от друга в шахматном порядке. Кустарники и небольшие деревца, отделяющие особняк графа от дороги, были аккуратно подстрижены. В темнеющем воздухе, на контрасте ярких шаров, этот небольшой парк производил сказочное впечатление, пробуждающее детские воспоминания, когда и солнце светило ярче, и грело оно лучше, вечера были теплыми, и каждый день начинался общением подарка. Перед парадным крыльцом была обширная площадка с клумбой, разбитой по середине.

Вы когда-нибудь видели, как прибывают на званые вечера сильные мира сего? Если нет, то мой вам совет, сходите и посмотрите какой-нибудь фильм на заданную тему. Полное сходство меня поразило. В фильмах, гости прибывают на лимузинах, здесь на лошадях. Дамы едут в боком, в специальных седлах. В фильмах, к такому лимузину подбегает человек и отгоняет машину на стоянку. Здесь к коню подбегает конюх и отводит коня в конюшню. Важный тип в ливрее и белых перчатках, кланяется прибывшим и открывает перед ними двери особняка. Окна особняка ярко освещены, кое-где распахнуты. Из них слышны веселые голоса и тихая музыка.

Мы с Трантоном, отдали своих коней слуге, и, не спеша, поднялись по ступенькам. Вошли в гостеприимно распахнутую дверь. К нам устремился пожилой человек в роскошном камзоле.

— Виконт! Какая честь и радость видеть Вас здесь! — еще издали начал ворковать этот человек. — Вы так редко оказываете нам радость своими визитами! Как прикажете доложить о вашем спутнике?

Тут это чудо взглянуло на меня, увидело мой «простой» парадный мундир стражника и лицо его поскучнело.

— Никак! — улыбнулся Трантон, — граф знает, кто прибудет вместе со мной. И он сам представит его гостям.

Как прикажете, как прикажете! — снова раскланялся этот тип.

Серый, пройдись пока, осмотрись, — посоветовал мне Трантон, — но никуда не исчезай! Скоро все гости соберутся.

Вот тут-то и пришла очередь фикуса! Вернее, того растения, которое его заменяло. Я очень ловко за ним пристроился и занялся наблюдением за гостями графа. Я анализировал поведение их. Подмечал манеры и прикидывал, какие надо брать на вооружение. То, что я буду среди них этот вечер, требовало, чтобы я, по крайней мере, не выделялся. Правда, боюсь, что мой мундир все-таки помешает этому. Кавалеры при встрече, вежливо раскланивались друг с другом, дамы целовались щечками. Ага! При встрече с дамой, надо правую руку прижать к груди, а левую завести за спину. Да, и поклон под углом, примерно тридцать градусов от вертикали! При встрече с господином, надо сделать полшага назад, поднести правую руку вверх, ладонью к встречному и склонить голову. Забавно!

— Да где же он, виконт? — я услышал громкий голос Гардона.

— Только что был здесь, граф, — Трантон недоуменно оглядывался по сторонам.

Пришлось вытаскивать свое тело в мундире из-за зарослей. Мое появление было встречено веселым блеском глаз графа и радостной фразой:

— А Вы весьма недурственно выглядите в мундире, друг мой!

Я по всем правилам выполнил ритуал приветствия, за что удостоился одобрительного кивка Трантона.

Я вдруг почувствовал, что краснею. Когда же это было со мной в последний раз? И с какой стати? А, понял! Вот она стоит передо мной, эта самая стать. Сильвия. Лукавый взгляд, легкая улыбка на губах. Такое впечатление, что она, как никто, понимает, что творится у меня в душе. Понимает и пользуется.

— Добрый вечер, Серый! Рада видеть Вас в добром здравии!

— Сильвия, перестань вгонять молодого человека в краску! — строгим тоном, сквозь который пробивался смех, распорядился граф. — Мы ждали только Вас! Ну, раз уж Вы здесь, то можно начинать. Прошу всех в залу!

Гости неспешно начали втягиваться в гостеприимно распахнутые двери парадной залы.

— Серый, следуйте за мной! — граф повернулся и решительно двинулся вперед.

Ну, следую. А что остается делать? Опять события руководят мною! Как я этого не люблю! Граф вышел на середину залы и повернулся лицом ко мне. Гости затихли. Я стоял перед графом, пытаясь понять, что собственно происходит. Лицо графа приняло торжественное выражение. Вау! Сейчас толкнет речь!

— Господа! Прошу внимания! — оправдал мои ожидания Гардон. — Мы собрались здесь отметить не только наше благополучное возвращение, но и спасение моей дочери!

Благосклонный кивок в сторону Сильвии. Скромно потупленные глазки в ответ.

— А также, я хочу представить вам ее спасителя!

Благосклонный кивок в мою сторону. Ничего непонимающий взгляд в ответ.

— По старинной традиции, человек неблагородного происхождения, спасший потомственного дворянина или члена его семьи, может быть произведен в дворянское достоинство.

Граф поднял правую руку. Зал наполнила тишина. За плечом графа возникла фигура слуги с мечом на вытянутых руках. Гардон повернулся и взял меч.

— Я, потомственный дворянин, граф Гардон ад Сэрэста заявляю, что стражник Серый спас жизнь моей дочери графини Сильвии ад Сэрэста, и призываю в свидетели виконта Трантона ад Поэрто.

— Подтверждаю! — прозвучало за моей спиной.

— В силу данного мне права, — продолжил граф, — я произвожу стражника Серого в дворянское достоинство и присваиваю ему титул — кавалер.

Граф торжественно поднял меч острием вверх.

— Преклоните колено, Серый!

Ох, ты ж, елки зеленые! Во что это я снова влипаю? И слинять некуда! И не откажешься! Я медленно опустился на левое колено и положил обе руки на правое.

— Носите свое звание и титул достойно! Поклянитесь, что будете верным вассалом королю нашему в радости и беде, в мирное время и во время смуты!

— Клянусь! — Как в горле пересохло! Хоть бы не закашляться!

Кончик меча лег на правое плечо, потом, на левое.

— Встаньте, кавалер!

Я поднялся, взглянул в глаза графа и внезапно понял, что это не сон и не игра, не глупый ритуал. Глаза графа были необычайно серьезны. Слабое светлое сияние исходило от графской короны, одетой на голову Гардона. Он переложил меч в левую руку. Правую руку он прижал к моей груди. Вдруг, его рука засветилась белым светом! Меня, как будто ударило током. Жаркая волна прокатилась от места, куда была прижата рука по всему телу. По-моему белым светом полыхнуло даже из моих глаз.

— Какое имя Вы берете себе кавалер?

Как я еще должен взять себе имя? Откуда я знаю, какое имя мне взять? Внезапно на память пришло воспоминание о сне, виденном мною на привале перед нападением. Почему нет?

— Сторн, — хриплым голосом назвал я имя.

Глаза графа изумленно расширились, потом, в них появилось узнавание. Несколько бесконечно долгих мгновений он молчал.

— Да будет так! — наконец сказал Гардон, — Отныне Вы зоветесь — кавалер Сторн ад Хариц! Это Ваше имя и Ваши потомки будут носить его!

Гости облегченно вздохнули, послышался шум голосов, шорох платьев, началось движение. Граф внезапно шагнул ко мне.

Я, наконец, вспомнил, где тебя видел! — тихо сказал он. — Трантон проводит Тебя в мой кабинет.

Дальнейшее прошло для меня, как в тумане. Я стоял посреди толпы, ко мне подходили, поздравляли. Я автоматически отвечал, благодарил. Наконец Трантон сжалился надо мной, взял за локоток и ловко вывел из залы.

Мы поднялись на второй этаж, прошли по коридору и зашли в комнату, которая, как я понял, и была кабинетом Гардона. Сам граф уже находился там. Посреди кабинета стоял столик, накрытый на троих. Слуги, быстро выполнив желания графа, покинули помещение. Я окинул взглядом обстановку. Вдоль одной стены тянулись полки со свитками, наподобие эльфийских. Да что это у них, до книг не додумались? У окна стоял монументальный стол со стопкой бумаг, или пергаментов, или, как это у них называется? Стояло что-то наподобие стакана, из которого торчала кучка перьев. Там же стоял канделябр со свечами. У второй стены стоял массивный шкаф, вернее сейф, так как дверцы были явно металлическими.

Граф приглашающе повел рукой. Мы присели к столику. Честно говоря, я был в замешательстве. Только было наметилось ясное решение. Я какое-то время перекантовываюсь стражником, потом, эльфы находят решение моего вопроса. Я незаметно испаряюсь из города и отправляюсь в свой мир и свое время. В идеале, в тот самый момент, когда оттуда исчез. Думаю, что и изменения организма исчезнут. А дальше уже мои проблемы, которые, даст Бог, я уж как-нибудь решу. Но вот это принятие в дворяне, вносило дополнительные вводные. И я не уверен, что эти вводные будут благоприятны для меня.

Граф взял кувшинчик и разлил по бокалам вино. Хм, а вина я до сих пор тут не видел! Мы взяли по бокалу.

— Что ж, — Гардон поднял свой бокал, — Хочу поздравить Тебя Серый, вернее уже Сторн, с дворянством! За Твое здоровье!

— Спасибо! — я тоже отпил из бокала. — Вот только не знаю, что мне с этим дворянством делать. И вообще, не знаю, что мне делать дальше. Как я понимаю, стражником мне быть далее нельзя?

— Да! — кивнул Трантон, — дворянин — стражник, это будет ново! Не поймут.

— Но, Сторн, — граф поднял палец, — у Тебя открываются новые пути и возможности! Как дворянину, у тебя нет запретов на то, что запрещено простолюдину!

— Да? — я иронично поднял правую бровь, — кстати, чем это Вы меня шарахнули там, в зале, когда приложили ладонь к груди?

— Ну, это же понятно! — граф откинулся на стуле, — при посвящении в дворянское достоинство, происходит и посвящение Светлой или Темной силе. Это зависит от того, адепт какой силы, производит посвящение. Производить посвящение Светлой силы, может только потомственный дворянин, адепт Светлой силы.

— А Темной? — мне стало интересно.

— А с Темной, все гораздо проще, — печально улыбнулся граф, — тут может быть инициатором любой, у кого Тьма уже поселилась в сердце.

— Хм, — буркнул я, — хотелось бы знать, под чем это Вы меня подписали?

— Нет-нет! — заторопился я, в ответ на удивленные взгляды моих собеседников. — Я по натуре человек светлый и даже добрый, местами, где-то в глубине души. Но хотелось бы знать, какие обязанности накладывает на меня это посвящение? И к какой силе относится король, в вассалы которого Вы, граф, меня записали?

— Ну, это же ясно, что к Светлой! — граф, прищурясь смотрел на меня. — Мы все вассалы светлого короля Маркуса IV. И клялись в верности ему. А обязанности Твои ясны — служить делу Света!

Легко сказать — служить! — покачал я головой. — Будь я стражником, имел бы и крышу над головой, и хлеб, и что на хлеб, да и деньги какие-никакие имелись бы. А так, что? Дворянин без дома, денег. Даже одежда, и та с чужого плеча.

— Мы об этом подумали! — Граф блаженно смаковал вино, — ты останешься в моем доме, Строн. Прежде, чем начать свою жизнь в новом качестве, тебе надо очень многое узнать и изучить. Посвящение возрождает в человеке способность к магии….

— А Вы ведь рисковали граф, посвящая меня! — прервал я.

— Да? Чем? — Гардон с интересом взглянул на меня.

— Ну, если бы я был, например, больше склонен к Тьме, — я даже передернулся от такой мысли. Скорее всего, рисковали мы оба.

Мои собеседники искренне расхохотались, настолько нереальным показалось им мое предположение.

— Мы можем определить предрасположенность человека к той или иной силе, — счел нужным пояснить Трантон, увидев выражение обиды на моем лице, — так же как и адепты Тьмы. К сожалению, большинство людей предрасположены, есть, пить и совокупляться. Это животные, мой друг, толпа! Потребители, ставшие на сторону тех, кто побеждает.

— Да, а что это было сказано о магии? — поторопился я перевести разговор в другое русло.

— Посвящение вызывает у человека магические способности, — продолжил свою лекцию граф, — не очень большие, но достаточные для простых заклинаний.

— У меня они тоже появились? — заинтересовался я.

Ого! Это уже действительно интересно! Быть магом в местной реальности — вещь нелишняя! Да и на земле это пригодится. «Если ты попадешь на эту Землю!» — ехидно напомнил внутренний голос.

— Это еще предстоит выяснить, — напомнил граф.

— Все-таки, мне не очень нравится жить у Вас на иждивении, — вздохнул я.

— Посвящая тебя в дворяне, я взял на себя определенные обязанности! — высокомерно сказал граф, — я отвечаю за твое обучение и за твои дальнейшие действия. Так что, ни о каком иждивении и речи быть не может!

Грохот внизу и звон разбитых окон прервал нашу увлекательную беседу.

 

Глава 18

Как много, все-таки значит то, что мы не изнеженные обыватели, а воины, только что вернувшиеся из похода! Наша реакция была на высоте! Я, оттолкнувшись ногами от пола и выставив вверх полусогнутые руки, совершил кувырок и вскочил на ноги.

В кабинет, через окно, ввалился субъект, что характерно, весь в черном. Единственное место, открытое нашему взору, это были его глаза, зло смотрящие через щель в черной ткани, обмотанной вокруг головы. В правой руке он держал черный меч, левая рука была вооружена черным же кинжалом. Вслед за ним ввалилось еще двое, экипированных аналогичным образом.

Трантон уже стоял на ногах со своим мечом.

— Обормот! — рявкнул граф, вскакивая на ноги и выхватывая свой меч, — ты мне стекло разбил!

Наши гости не стали объяснять, что стекло они, разбили случайно и, вообще, ошиблись адресом, а молча ринулись на нас.

Трантону и Гардону хорошо! У них мечи при себе оказались. А я? Я-то сюда прибыл безоружный! Оставил клинки Карвину на хранение. В парадном мундире, опять-таки! Мой противник попытался сначала рубануть меня ударом сверху мечом, а когда я уклонился, он ткнул кинжалом снизу вверх. Я встретил его руку блоком из скрещенных рук, «глуши двигатель», и моментально вывернул пойманную руку, заодно впечатав колено в солнечное сплетение этого «ниндзя». Он еще падал, когда я подхватил его черный клинок.

— Сторн не трогай их оружие! — запоздало крикнул Трантон.

Сильная боль пронзила мою руку. Зашипев что-то матерное и семиэтажное, на своем родном, естественно, я швырнул эту железяку в четвертого субъекта, возникшего в проеме окна. Того смыло с подоконника. Граф и виконт быстро обработали своих визави. Все-таки «махаться» на мечах они умеют! Граф шагнул к стене, на которой висела нехилая коллекция оружия, сорвал со стены один из клинков и бросил мне.

— Возьми Сторн, он должен выдержать «Черный удар»!

Поймав, брошенный мне меч, я одним движением стряхнул на пол ножны и тоже подскочил к стене. Нужен еще один, левый клинок. Вот этот! Пожалуй подойдет под левый хват. Я прихватил слегка изогнутый меч.

— Ого! — воскликнул Трантон, занимая оборонительную позицию, — а у тебя губа не дура!

Я взглянул на выбранный клинок. Вдоль всего лезвия шла выгравированная золотом надпись на эльфийском языке. Изящный меч был очень легок. Хоть баланс и непривычен, но ничего. Сработаемся!

— Сторн! — с беспокойством сказал граф, — постарайся его не потерять! Это самый ценный меч в моей коллекции.

— Вы это тем ребятам скажите! — огрызнулся я. — Не волнуйтесь! Если и потеряю, то только вместе с рукой!

— А вот крайностей не надо! — с достоинством ответил Гардон.

Он направился к двери, собираясь выйти и посмотреть, что там творится. Я придержал его за плечо. В ответ на его удивленный взгляд, я показал на одного из нападавших, а потом, на дверь. В глазах графа появилось понимание. Трантон тоже понял. Он мощным ударом ноги выбил дверь. Раздался грохот удара, кто-то вскрикнул. Я прыгнул и кувырком вперед выкатился в коридор. Краем глаза увидел пару черных фигур, и, вскакивая на ноги, срезал их «крыльями сокола». Дверью, оказывается, досталось одному из «наших». Пока граф приносил прочувствованные извинения бесчувственному телу, мы с Трантоном «скатились» вниз по лестнице и оценили обстановку в зале.

Дворяне, прибывшие на прием, были при оружии. Драться им, видимо, было не привыкать, поэтому, несмотря на то, что несколько тел лежало на полу без признаков жизни, отреагировали они на нападение достаточно оперативно. Оттеснив женщин в угол, они заняли позицию перед ними и сравнительно успешно отражали атаки неизвестных. Нападавшие активно пытались рассечь оборону. Их действиями руководил тучный мужик в черном. Трантон движением головы указал мне на него. Я кивнул головой, мол, понял. В это время к нам присоединился Гардон. Мы сразу рванули в направлении драки. Я, перехватив меч, благословил тучного по голове. В это время мои друзья успешно громили тылы нападавших. Это было для черных настолько неожиданно, что их сопротивление было сломлено очень быстро.

Гости медленно отходили от потрясения. Стал слышен стенания и плач женщин, негромкие ругательства мужчин, их успокаивающие слова. К графу подошел кто-то из слуг. Гардон решительно отдал несколько распоряжений. Слуга быстро вышел.

Мы услышали шум около входной двери, и, приготовив мечи, двинулись туда. Но это оказался отряд городской стражи, привлеченный шумом схватки. Они умудрились захватить пару нападавших живьем. Прихватив оглушенного мною тучного мужика и попросив графа на следующий день прибыть в управление, они удалились. Я лично, был поражен дерзостью нападения. В центре столицы, нагло нападают на дом дворянина! Как такое может быть? И не понятна причина. Кто и зачем?

Захваченных в плен удалось разговорить. Королевские палачи свое дело знали отлично. Это оказались наемники, которыми руководил человек барона Кромштайна. Дело дошло до короля. Маркус IV пришел в ярость. Скандал разрастался. Речь шла о карательной операции. Тем временем, я перебрался к графу на постоянное место жительства. Началось превращение «простолюдина» в благородного кавалера. Сильвия, к счастью не пострадавшая во время нападения людей барона, уехала, на несколько месяцев, к своей тетушке, сестре графа.

 

Глава 19

Блаженны верующие в то, что быть дворянином — плевое дело. Ходить важно, на все презрительно поглядывать, ничего не делать. Вкусно есть и мягко спать, в перерыве между этими значимыми занятиями, приударить за смазливой служанкой, или помахать мечом на дуэли. Я перечислил все достоинства дворянской жизни? Может быть, где-то это действительно так, но на Зегерии, а именно так называется мир, в который я попал, это не так, и далеко не так.

Мама родная! Я даже отдаленно не догадывался, что мне придется перенести, с получением дворянского достоинства.

Геральдика — несколько пудовых фолиантов, один вид которых вызывал острейший приступ скуки и выворачивающее скулы зевание. А эту муть я, как «достойный дворянин» дожжен знать назубок. Гербы, родословные всех, сколько-нибудь значащих, родов. Составление этих самых гербов (мне ведь придется и самому себе составлять таковой). Какие цвета имеют место быть в гербах и именуются гербовыми цветами. Что надлежит говорить благородной даме при знакомстве, и сто надлежит благородной даме отвечать. Как и что носится благородным кавалером. И так далее, и так далее, и так далее!

Трантон ржал, как жеребец, когда я ему поведал о своих бедах в один из его нечастых визитов. Но раз назвался дворянином, то полезай в…, ну сами знаете куда.

Все это можно было бы перетерпеть, если бы не Сильвия. Эта девчонка видимо решила меня доконать. Явившись от тетушки, она устроила форменное избиение младенца, то есть меня. Нет, физического воздействия не было, но моральных ударов, было превеликое множество. Самое любимое — строить глазки! То так, то этак! Всякие каверзные вопросики типа: — «Ах, кавалер, Вы так были величественны, когда рубали этих черных! А от таких ударов, руки сильно устают?». Не знает она, что я не вчера родился, и ее игры расшифровал с первого дня. Но даже с моим опытом, сдерживаться было чрезвычайно трудно.

Граф лишь хмыкал в усы и поощрительно улыбался, говоря совершенно правильные слова:

— Сильвия, как тебе не стыдно смущать молодого человека своими речами? Что он о нас подумает? Прекрати сейчас же!

Сильвия выслушивала эти гневные отповеди, кивала головкой и продолжала в том же духе.

Единственное отдохновение я получал во время выездки на Норрисе. С каждым днем, я все больше привязывался к нему. Удивительно умный, шаловливый, с веселым характером. Он слушался легчайшего прикосновения коленом, а то и просто слова. Не смотря на то, что и здесь граф требовал от меня выполнения разных цирковых трюков, я на этих уроках, отдыхал от всех невзгод обучения дворянству. Знал бы я заранее, что меня ждет, никогда бы не пошел в гости к графу!

Так, в гербе герцога Брамбурского используется три гербовых цвета. Коричневый — символизирует благородство. Этим цветом выполнена окантовка герба и заполнены две четверти. Верхняя левая четверть: на белом фоне (белый символ приверженности свету) исполнены три короны коричневого же цвета, символизирующие королевскую кровь и приверженность короне. На нижней правой четверти, вставший на дыбы единорог в коричневом цвете, что символизирует приобретение дворянства на поле боя. Выполнено на голубом фоне, что говорит о том, что дворянство — потомственное.

Я с тоскливым вздохом оторвал взгляд от толстенного тома и посмотрел в окно. Там как всегда упорно мозолил взгляд тополь пирамидальный, чтоб в него молния попала!

Открылась дверь, и в кабинет, где я томился, вошел граф Гардон ад Сэрэста, собственной персоной. Вот кому хорошо! Он все это уже знает, поэтому принял деятельное участие в развлечении под названием «Охота на мятежников». Этак просто и незамысловато обозначил это действо Его Величество Маркус IV.

Ничего особенного. Собрались приверженцы короля со своими дружинами и весело и легко, на сколько это возможно в латах и с тяжеленными мечами, копьями и щитами, отправились по явкам мятежников. Явившись под замок очередного мятежника, армия становилась лагерем. Наемники окружали земли по периметру и никого не выпускали. Парламентер, в сопровождении герольда отправлялся к стенам и трижды предлагал сдаться. Обычно его встречали стрелами. Парламентеру-то все равно, а вот герольда приходилось брать каждый раз нового. После соблюдения всех традиций, в дело вступали стенобитные машины. Потом, естественно, сладострастная зарядка с тяжелыми предметами, простите, рубка на мечах. Захват замка. Тожественное, опять же с соблюдением всех традиций, усекновение головы мятежника, и вся ватага во главе с королем, отправлялась к следующему по списку замку. Что меня больше всего поражало, так это то, что мятежники сидели в своих замках и покорно ожидали прибытия войск короля. Ни одной попытки объединиться и дать отпор. Ни одной попытки связать свои вещи в узелок и эмигрировать в сопредельные страны, с панамским паспортом в кармане.

Сегодня граф был не один. Его сопровождал какой-то субъект. «Прикид» у субъекта бал эпатажен. Балахон синего цвета до пола. На груди и на плечах вышиты золотые звезды. Шапочка как у буддистского ламы. Похожа, во всяком случае. Именно так выглядят добрые волшебники в дешевых постановках новогодних утренников силами местной художественной самодеятельности.

— Магистр Кердук Кердан! — представил своего спутника Гардон.

Пришлось встать и поклониться сообразно правилам этикета, предусмотренным для таких случаев, поклоном. Из-под кустистых бровей на меня уставились пронзительные темные глаза магистра.

— Руководитель Королевской академии магии, — продолжил граф.

Кердук воззрился на меня свирепым взглядом. Эй, я тоже не пальцем деланный! Я нахмурился и ответил ему не менее свирепым.

— Как дворянин, ты, Сторн, владеешь малой толикой магической силы, которую я влил в тебя при посвящении. Магистр определит, что ты можешь, и обучит тебя сообразно твоим возможностям.

— Простите граф, — прокаркал магистр, — Вас не смущает то, что он двулик?

Ого! Я, наверное, сейчас забуду, что дворянин, и посмотрю, может ли он хорошо левитировать и на какое расстояние.

— Магистр! — я с огромным трудом сдержался, но в голосе хватало холода, чтобы заморозить роту солдат, — я никогда не был двуличным и раздвоением личности тоже, не страдал!

— Извольте объясниться, магистр! — присоединился ко мне Гардон.

— Я вижу не только человеческую сущность. Есть что-то еще!

— Может это оттого, что я из другого мира? — предположил я.

Граф вопросительно посмотрел на Кердука. У того удивленно поднялись кустики над глазами.

— Вы из другого мира, молодой человек? Это чрезвычайно интересно!

В глазах магистра загорелся нездоровый интерес к моей персоне.

— Маги-истр! — перехватил инициативу граф, — не забывайте, что перед вами дворянин, вассал Его Величества! Просто скажите, это может быть следствием того, что он прибыл сюда из другого мира?

Кердук пожевал немного узкими губами, и, нехотя покивал головой:

— Мы не много знаем о других мирах. Там возможны некоторые отклонения.

— Итак, приступайте уважаемый Кердук к тому, для чего вы сюда прибыли! — распорядился граф.

Кердук еще раз пронзительно взглянул на меня, потом прикрыл глаза веками и впал в транс. Молчание длилось дольно долго. Я уж начал подумывать, что наш уважаемый гость, утомленный своими нелегкими обязанностями, решил немного вздремнуть. Кто его знает, может он умеет, как лошадь, спать стоя. Но магистр, вдруг дернул головой и снова открыл глаза. Сейчас он взирал на меня с долей интереса.

— У вас были врожденные способности к магии, мой друг? — совершенно неожиданно задал вопрос Кердук.

— Если и были, то я их что-то не заметил, — скептически ответил я.

— Но было так, что то, чего вы очень желали, случалось, даже вопреки здравому смыслу? — настаивал Кердук.

— Бывало, что случалось то, чего я никак не желал! — мне вспомнилось мое нелепое попадание в этот мир.

— Значит страх, что это не произойдет, все же, был сильнее! — констатировал Кердук, — и именно он возбуждал магическое воздействие.

Ну, что он несет, а? А граф заворожено слушает эти псевдонаучные изыски, как будто этот «Кердык», излагает что-то прекрасное и вечное.

Я уже совсем было собрался, со свойственной мне язвительностью, изложить магистру свою точку зрения на этот вопрос, как заметил предостерегающий взгляд Гардона.

— Мы несколько отвлеклись, магистр, не правда ли? — прервал граф красноречие Кердука, — вернемся к нашему делу. Что вы можете передать этому благородному кавалеру?

Магистр замолчал, усиленно соображая, чего он тут делает, и что, собственно говоря, от него хотят? А. вспомнил!

— Магический резерв, у нашего молодого друга очень велик, — изложил он свое видение, — я могу научить его даже большему, чем многих дворян до него. Но это работа, граф! Это каждодневная, выжимающая силы и пот, работа!

— Простите, что я вмешиваюсь! — хмыкнул я, — силы и пот выжимаются, предположительно, из кого?

— Из вас, молодой человек, из вас! — едко ответил Кердук, — ну, и из меня, как вашего учителя!

— Так вы беретесь за это дело? — не вытерпел граф.

— Это обещает быть довольно интересным, трудным, да, но интересным! — пробурчал в свою бороду Кердук, — да, граф, берусь!

Вот таким образом, ко всем моим мукам добавилась еще одна, обучение магии.

 

Глава 20

— А не пожелает ли, благородный кавалер оторваться от своих ужасных книг, и сопроводить благородную девушку, при ее променаде по парку?

Я, оторвался от талмуда под названием «Благородные манеры благородных особ, и моменты, сопутствующие для проявления тех или иных действий, свидетельствующих о благородстве оных особ». Каково? Уверяю вас, что в середине написано не менее изощренно. Как оказалось, о книгах здесь знали, но книги считались менее благородными, чем свитки. Это все влияние эльфов, раз у них свитки, то это благородно!

У порога, изящно уперев ручку в бок, стояла Сильвия и лукаво смотрела на меня. Вот ведь бесенок! Но, пожалуй, пройтись по свежему воздуху будет не вредно. Я решительно отодвинул талмуд, и встал из-за стола.

— И что так усиленно изучал благородный кавалер, уединившись в библиотеке? — ангельским голоском примерной девочки спросила Сильвия.

— Сильвия, ну зачем так официально? Мне уже тошно от этих заумных оборотов!

— Как можно, кавалер?! — Сильвия шутливо округлила глаза, — Вам полагается так разговаривать! Вы теперь благородный дворянин!

— Издеваешься? Да? — с досадой сказал я, — Я не просил этого дворянства! Мне оно нужно, как зайцу стоп-сигнал!

— Подожди! — Сильвия остановилась, с удивлением меня рассматривая. — Что такое зайцу, и что такое стоп-сигнал?

— Заяц — это такое животное. Водится у меня на родине. Очень быстро бегает. А стоп-сигнал — это сигнал остановки. Сама понимаешь, что сигнал остановки зайцу не нужен.

Сильвия звонко расхохоталась.

— Действительно! Ну, хорошо! Не буду донимать тебя этими светскими штучками. Тем более что тебе они уже в ушах завязли.

— В ушах завязли?

— Что ты удивляешься? Это такая поговорка, — Сильвия мне улыбнулась, — Значит, что тебе надоело. Так чем с тобой занимается магистр Кердук? Какие заклинания и страшные превращения он тебе показывает?

Да никаких заклинаний и превращений он мне не показывает, — с досадой ответил я, — пока он учит меня медитировать и улавливать потоки энергий.

Мужчина средних лет склонился над кустом бело-синих цветов, похожих на наши розы. Когда мы приблизились, он сделал шаг назад и неуклюже нам поклонился.

— А это Кропт, наш садовник, — сообщила мне Сильвия. — Здравствуй Кропт! Хороший сегодня денек! Не правда ли?

Кропт что-то неразборчиво пробормотал в ответ.

— Он очень неразговорчив, на Кропт, — сказала Сильвия, продолжив движение. — Так какие потоки ты уже уловил?

Ответить я не успел. Краем глаза уловил резкое движение за спиной Сильвии и обернулся. Ярко отщелкнула в мозгу картинка: Кропт занес зажатый в руке кинжал, целясь в спину девушке. Дальше, как в замедленной съемке.

Понимая, что не успеваю взять его на прием, я просто рванулся между ним и Сильвией. Острая боль пронзила правое плечо. Я изо всех сил оттолкнул его левой рукой и упал. Мгновенно вскочил на ноги. Сильвия пребывала в ступоре. Ну, это и понятно.

Кропт, зло, оскалившись, потянулся к поясу, на котором висел в ножнах внушительного вида тесак, похожий на мачете. Зачем садовнику такой тесак? Вопрос не актуален.

Я ухватился за рукоятку кинжала и, сцепив зубы, выдернул его из раны. Кто говорил, что если выдернуть нож из раны, то сразу становится легче? Пусть попробует это сделать! Я на него погляжу.

Кропт, тем временем уже явил клинок из ножен. Я, криво улыбаясь (надеюсь, что это можно трактовать именно так, а не как гримасу боли), перехватил кинжал за лезвие. Кропт шагнул вперед, поднимая свое мачете и улыбаясь торжествующей улыбкой. Ну, это он поторопился! Резкий кистевой бросок левой руки, и Кропт уже делает шаг назад. Второй…. Упал голубчик! Кинжал в горле это не комок, не прокашляешь! Что же так сильно болит плечо, а?

— Сторн, ты его убил? — дрожащим голосом спросила Сильвия.

— Надеюсь, что да, — пробормотал я.

Неожиданная слабость заставила опуститься меня на землю. Последнее, что я помню — это встревоженное лицо Сильвии на фоне голубого неба. Кажется, она что-то кричала….

Давно не чувствовал себя так паршиво…. А кто там, рядом с моей кроватью? Приоткрыл глаза. А, граф…. Сидит, подперев одной рукой, опершись локтем в колено, голову. Левая рука расслаблено лежит на другом колене. О чем-то задумался. Попробовал пошевелиться. Тупой болью напомнило о себе правое плечо. Граф встрепенулся.

— Сторн? Как ты себя чувствуешь, мой мальчик?

Смотри ты, мальчиком стал. Неужели все так плохо?

— Живой…, Простите! — я, с помощью Гардона, принял сидячее положение.

— Ха что ты просишь прощения? — граф внимательно смотрел на меня.

— За то, что от пустякового ранения кувыркнулся в обморок, — пояснил я. — Странно это. У меня бывали проблемы и похуже.

— Ничего странного, — отрезал граф, — мы вообще боялись, что ты не выживешь.

— Я? — я слабо улыбнулся. — От меня так легко не отделаться. Я еще немного попорчу тут всем нервы.

— Здесь, в этом доме, ты никому нервы не портишь, — граф тоже улыбнулся, — а вот кому-то вне этого дома, надеюсь.

— Вы что-то сказали об опасности для моей жизни? — я пристально взглянул на Гардона.

— Еще бы! — Гардон вздохнул. — Кинжал-то был отравлен. Хорошо, что, когда Сильвия закричала о помощи, мы с Кердуком, как раз, подходили к дому. Мы сразу бросились на крик. Кердук — молодец! Едва мы прибыли, он сразу поинтересовался, чем тебе было нанесено ранение, и внимательно изучил кинжал. Он-то и определил, что кинжал отравлен и, не откладывая, приступил к твоему лечению. Если бы не он, ты был бы уже за Гранью. А я должен еще раз благодарить тебя за спасение моей дочери. Ты стал для нее каким-то ангелом-хранителем. Она без устали рассказывает всем, как ты справился с нападением. О том, как ты изумительно умеешь кидать нож…. Кстати, угощайся! Эти пирожки Сильвия испекла собственноручно. Ты понимаешь, что это означает?

— Понимаю, — со вздохом ответил я. — Вы кому-то очень мешаете. Не только вы, но и вся ваша семья, раз они хотели убить Сильвию.

— Де нет, не это! — граф с досадой поморщился, — то, что Сильвия сама сделала для тебя эти пирожки?

— А что тут странного? — отозвался я, — благодарность за спасение.

Гардон со странной усмешкой долго смотрел на меня.

— Ты просто не в курсе, — наконец сказал он. — Если дама сама готовит угощение для конкретного человека, это означает, что этот человек ей не безразличен. Это, буквально, признание в любви.

Да…! Это было для меня еще одним ударом. Конечно Сильвия очень красивая и милая, но как быть мне дальше? Она мне очень нравится. А с другой стороны, я не собираюсь оставаться здесь на всю жизнь. И как быть?

Я постарался изобразить на лице смущение, скрывая ту бурю чувств, что на самом деле охватила меня.

Магистр Кердук всерьез взялся за меня. Он утверждает, что я могу сплетать сложные заклинания высокого уровня. А оно мне надо? Хотя, кое-какие интересные вещи все же есть. Например, молния. Это хорошее дело. Существенно упрощает процесс устранения человеческого фактора. Но есть и отрицательная сторона. Это плетешь заклинания, соединяешь и переплетаешь силовые потоки, закрепляешь их на ключевых точках, а потом хлоп! И начинай все сначала. Как по мне, слишком много работы ради, пусть и красочного, но пустякового результата — одного хорошо прожаренного жмурика. Да и громкое это дело, причем, буквально. Вот за создание еды, это да, спасибо! Правда, у меня пока получается несъедобная гадость, но есть перспектива. Может гадость станет съедобной, или несъедобная красота получится.

Сильвия смотрит на меня, в ее взгляде нерешительность, ожидание и что-то еще, непонятное мне. А я, пока, не могу решить эту проблему. И хочется, и колется, и мама не велит….

— Сторн, расслабьтесь!

Кердук повелительно проводит рукой на уровне груди. Я вздыхаю и пытаюсь последовать его требованию.

— Растворись в окружающем тебя мире!

Растворяюсь. Глаза закрыты. Я сижу в позе «лотоса». Полностью расслабляю мышцы. Теплая волна катит по моему телу, проходя каждую мышцу, каждое сухожилие. Вот волна докатилась до лица….

А я и не ожидал, что столько мышц на лице не расслаблены. Лицо оплывает под действием теплой волны. Вдруг в глазах появляется черная точка. Она более черна, чем фон. Я заинтересованно пялюсь на нее. А она начала нарастать, увеличиваться, и я рушусь в нее. Ощущение стремительного полета нахлынуло на меня. Навстречу мне несутся цветные блики, кольца. Полет все ускоряется…. И вот выброс! Я в космосе! Бескрайнее пространство. Звезды, таких на земле не увидишь. Плавный поворот. В поле зрения вплывает ослепительный диск звезды и край планеты, нежащейся в ее лучах…. Это не Земля! Я, почему-то знаю это точно. Материки не такие! Легкие мазки облаков практически не скрывают ее поверхности.

Начинается плавное падение к планете. Не такое, как на парашюте, уж я-то знаю! Нет, это полет! Я легко проношусь над изумительными по своей красоте лесами, величественными горами, достойными кисти Рериха. Долины, покрытые изумрудной травой. Я все ниже опускаюсь. Вот передо мной долина, на которой растут деревья, полностью покрытые дивными цветами. Шум! Я поворачиваю голову. Грандиозный водопад. Это он шумит. Вода, срываясь с высоты в несколько сот метров, в свободном падении, гремит и ревет. Над этим буйством, водяные облака из мельчайших капель, образуют дымку. В этой дымке, под лучами солнца играет чистым спектром бесчисленное количество радуг.

За время полета, я не увидел ни одного человека, ни одного следа его жизнедеятельности! Только мельком, на склоне одной из гор, я заметил какое-то грандиозное сооружение, которое было настолько непривычных очертаний, что не верилось в авторство людей.

Что-то привлекло мое внимание. Над горизонтом появилось черное облачко. Оно быстро разрасталось в черную тучу. Это несло в себе неясную угрозу.

— Немедленно возвращайся! Иначе погибнешь! — услышал я в своей голове.

Испуг, мгновенная паника — я не могу найти себя! Нет! Я смогу! Сосредотачиваюсь. Вот какая-то нить. Тяну за нее….

… И откидываюсь назад на циновке. Растерянно озираюсь по сторонам. Я снова в зале. Напротив меня Кердук. Его лицо закаменело от напряжения. Глаза буравят меня. Наконец, что-то увидев, он расслабился.

— Ты вернулся, Сторн! — Кердук скупо улыбнулся, — Ты еще не готов к таким путешествиям. Астрал слабых и неумех не терпит! Не торопись! Мы еще отправимся туда, но прежде мы подготовимся. А теперь возьми вон тот свиток. Там формула заклинания воздушной сферы. Будет тебе защитой от дождя.

— А что это было? — спросил я, вспоминая черную тучу.

— Что именно? — заинтересованно поднял бровь Кердук.

— Та черная туча!

Магистр заметно заволновался.

— О какой туче ты говоришь?

— Но вы же ее видели, раз посоветовали мне немедленно возвращаться!

— Я ничего тебе не советовал, я наблюдал за тобой, — Кердук впился в меня взглядом.

Пришлось рассказать ему о неблагоприятной погодной обстановке.

Кердук долго сидел задумавшись. Ну, и чего тут думать?

— Я не знаю, кто тебя спас, — наконец сказал он, — да это, пока, и не важно. Главное, что ты избежал очень больших неприятностей. Странно другое. Странно, что ты заметил темную сущность раньше, чем она заметила тебя.

— Что тут странного? — недоуменно спросил я. — Ее невозможно было не заметить….

— Ты не понимаешь, — прервал меня Кердук. — В астрале могут бывать, как светлые, так и темные. Каждый бродит там, в надежде добыть артефакты храмов. Ты должен был заметить хотя бы один из храмов.

Я кивнул головой, вспоминая циклопическое сооружение, прилепившееся к поверхности горы.

— Их строили не люди, — вынес я свое суждение.

— Во времена, когда они возникли, от людей даже и духу не было, — сказал Кердук, — но дело не в этом. Когда сущности встречаются в астрале, то происходит схватка. Более сильные сущности пожирают более слабых. Конечно же, более слабые стараются избежать этого и скрываются. Поэтому, каждая сущность, по сути, крадется по астралу, готовая или напасть или сбежать. Ты был беззащитен, а значит, обречен. Но странно, что та темная сущность, а она явно была могуча, не набросилась на тебя. Вывод напрашивается один.

Кердук снова замолчал.

— И какой же напрашивается вывод? — поторопил я Кердука.

— Она тебя не видела! — выпалил магистр.

Опа! Я человек-невидимка! Круто! Он что, издевается?

— Кердук! Ну, как может видеть туча? Что она может видеть? Почему ты считаешь, что это была темная сущность? Я ничего не понимаю. Объясни мне толком, что к чему!

Кердук посмотрел на меня как на клинического психа. Ох, как мне знаком этот взгляд. Так смотрят знатоки своего дела на аматора, который не понимает и половины из сказанного, но лезет с дурацкими вопросами. Ничего, перетерпим!

Кажется, я совершил ошибку, потребовав полного рассказа. Кердук добрых три, а то и четыре часа, рассказывал мне об информационных оболочках Зегерии, недоступных обыкновенным жителям, но доступных для магов. Я не мог прервать лекцию, чувствуя, что этим смертельно оскорблю уважаемого магистра. Мне уже хотелось, есть, хотелось в туалет и, наконец, я чувствовал, что еще немного, и я засну. Спас меня граф, явившийся поинтересоваться, не случилось ли с нами чего плохого. Я незаметно пощупал голову, не распухла ли она от полученного количества информации, Уж очень она у меня гудела. Нет, вроде все нормально.

 

Глава 21

Сегодня великий день! Кердук ведет меня на экскурсию в академию. Наконец-то я увижу гнездо магов и магичек. Да-да! Магичек. Оказывается, в академии учатся и женщины. Почему-то мне до сих пор казалось, что магия — это приоритет исключительно мужской. Во всяком случае, тут, на Зегерии. Каюсь! Я не шовинист, хотя и не любитель женской эмансипации.

Отношения с Сильвией складываются пока не очень. Она начала как-то сторониться меня. Может это и к лучшему? Судя по всему, жизнь мне предстоит нескучная. Поэтому я не форсирую, держу паузу.

Утром, я принарядившийся и причесавшийся, торчал в холле дома графа Гардона и ожидал, когда же за мной зайдет магистр Кердук Кердан, руководитель Королевской академии магии.

О! А вот и наш орел прибыл. Кердук быстро вошел в залу, небрежно отмахнулся от слуги, который подскочил принять плащ (на улице шел дождь), и нашел взглядом меня.

— Сегодня вы выглядите отлично, мой юный друг! — одобрительно произнес Кердук.

— Магистр! — раздалось сверху. Граф, не спеша, спускался по ступеням, — почему бы нам не выпить утренний отвар с отлично прожаренными, хрустящими гренками?

— Граф! — поклонился Кердук, — замечательное предложение, но вынужден его отклонить. У меня сегодня коллоквиум. Неожиданно назначен, поэтому я хотел бы успеть провести познавательную прогулку с кавалером. Сторн, если вы готовы, то можно идти.

А куда же я денусь? Конечно, готов, как пионеры в те давние годы, на моей дальней родине. Слуга накинул мне на плечи тяжелый плащ. Вот уж нет! Зря я, что ли штудировал свиток с заклинанием воздушной сферы?

Да, наверное, это было то еще зрелище! Мокрый с головы до ног придурок, машет над головой рукой и бормочет какие-то непонятные слова, а на его темечко тонкой струйкой течет вода из конца тонкого шланга. Второй конец этого шланга был помещен в огромный кувшин с водой, который я, с немалым трудом, взгромоздил на верхнюю полку. Ничего сложного. Тот, кто хотя бы раз отсасывал бензин из бака, знает, что это такое. Больше всего добивало то, что подо мной натекла уже приличная лужа. А я стоял в ней босой.

Какое же счастье было, когда струйка, наконец-то, изогнулась и стала поливать стол, стоящий рядом, а не меня!

Сейчас я, небрежным движением откинул плащ назад, на руки слуги.

— Я воспользуюсь вашим уроком, магистр, — вежливо кинул я Кердуку.

Кердук насмешливо приподнял левую бровь, но промолчал.

— Ты же промокнешь, Строн! — озаботился Гардон, — на улице не так уж и жарко!

— Я все же рискну.

Мы вышли по раскисшее осеннее небо Мертана. Я изобразил этакий жест рукой и пробормотал, набившее мне вчера оскомину, заклинание. Вот! И мы, значит, могём что-то! Притягивание предметов не считаю. Тем более что они гадости такие, летят не в руки, а куда-то в другие места, и больно по этим самым местам лупят. Капли дождя скатывались по невидимому зонту и продолжали свой полет, не нанося вреда моей прическе. А вот про ноги, сказать то же самое не могу. Ноги в щегольских сапогах топали по мокрым камням мостовой.

Это же надо, уже осень пришла! Правда, из рассказов графа, я знал, что зима здесь необычайно мягкая. Так, холоднее чуть-чуть, дождливее чуть-чуть. Даже не все деревья листву сбрасывают.

Вот на севере — да! Там зима, так зима. Просто, севернее Мертана горы, и горы нехилые. Преграждают путь северным ветрам, вот и бушуют они там, за горами. И жизнь там, за горами, несладкая. Потому что эти горы и южным ветрам на пути встают. Зимой там холодно, летом сушь и жара. Почвы там, тоже не плодородны. И живут там люди плохо. И дело даже не в том, что еды нет. Еда дело такое! Подвозят караваны. Король помощь шлет немалую. А живут люди плохо потому, что соседи у них не ласковые. В горах тролли горные. В степях орки безжалостные. Так и норовят схарчить людей без горчицы. Уйти бы людям, так нет. Надо границы королевства держать, и этих самых орков с троллями в плодородные южные пределы не пускать.

Правда, не всегда удается — не пускать. Прорываются, уроды! Вот тогда собирает король, милостью Единого, Маркус IV своих наемничков и регулярное войско, вытаскивает местных магов из теплых местечек и устраивает грандиозное гулянье с фейеверками. Да такое, что прибывшие, ошеломленные горячим гостеприимством, драпают со всех ног домой, ну те, кто в живых остался, конечно. А горы не обойти. Там леса дремучие и эльфами населенные. Если эльфы к людям особой любви не питают, так троллей и орков, вообще, на дух не переносят. Нет, через леса оркам ход заказан. А еще в горах какие-то загадочные айраниты водятся, их тролли, как огня боятся.

О! Вот мы и пришли. Высоченное здание, окруженное невысоким узорчатым кованым заборчиком. Свежескошенная трава создает впечатление пушистости. Кусты ярких цветов и пара деревьев, типа елки.

— А заборчик-то не высок, — заметил я Кердуку.

— А что, вы знаете ненормального вора, который решится забраться в академию магии? Сам, по своей воле? — ответил вопросом на вопрос Кердук.

Тут он уел меня. Следуем дальше. Высокие двери со стрельчатыми витражами распахнулись при нашем приближении. Ну, этим меня не удивишь. У нас электроника, у них магия. Ну и что? Принцип-то один и тот же.

Вот холл академии меня удивил. Такое ощущение, что потолка нет. Стены поднимаются и растворяются в изумительно голубом небе. Оттуда же, с неба, вниз льется солнечный свет. Холл, буквально, купается в потоках этого света. На полу дорожки и площадки, мощенные каменной плиткой. Есть площадки, на которых стоят удобные и уютные скамеечки. Но основное место занимает зелень травы и цветов. Поправка! Не только травы и цветов. Вон там, журчит ручеек и дальше сделан маленький водопадик, красочно выложенный камнями. Несколько молодых людей пребывали в это момент в холле. Парень с девушкой сидели на скамеечке и о чем-то оживленно спорили. Другие прохаживались, не спеша, по дорожкам или созерцали переливающиеся струи воды водопада.

— Это студиозы, отдыхают от лекции, — ответил на мой недоуменный взгляд Кердук.

— А другие где?

— На лекции, — невозмутимо сказал магистр.

— Но эти студиозы пропускают лекцию.

— Наверстают, — успокоил меня Кердук, — пошли, наша экскурсия только началась.

Мы проследовали по дорожке через эту живописную лужайку. Действительно припекает так, как будто солнышко светит.

— А как это получается? — не выдержал я.

— Что именно? — Кердук благосклонно кинул в ответ на поклон проходящего мимо студиоза.

— Ну, вот свет этот. Тепло, — я заторопился. — Нет, я понимаю, что магия и все такое. Но какого уровня должно быть, мастерство, чтобы создать то, что я тут вижу?

Кердук некоторое время шел молча.

— На самом деле, здесь почти нет мастерства, — наконец сказал он, и, увидев мое изумленное лицо, пояснил, — вот художественный вкус — пожалуй.

Очень полное пояснение. Если я и стал понимать, то еще меньше.

— Сама академия построена на месте пересечения сил, — начал пояснение магистр, — Овладение этим пересечением, дает поистине неисчерпаемые возможности. Жаль только, что тот великий маг Торахий, не посвятил своих первых учеников в тонкости овладения этими силами. Видимо счел, что знание этого, слишком опасно. Может быть он и прав. Научные диспуты по этому вопросу, ведутся по сей день. Но факт остается фактом. Именно Торахий создал нашу академию. Академия дает возможность перепланировать свою территорию. В специальной зале, маг, который занимается планировкой, может представить себе, как должно выглядеть то или иное помещение. Конечно, в эту залу допускаются только очень опытные маги, иначе можно такого нафантазировать, что потом всем ковеном не расхлебать.

Мы подошли к стене, увитой каким-то растением…, и вошли в эту стену. Передо мной оказался коридор, по которому мы и продолжили путь.

— Да, здесь хорошо обучать и оттачивать полученные знания, — продолжал Кердук, — но с другой стороны, есть и отрицательные моменты. Многое из того, что получается здесь, не получается в любом другом месте. Не хватает энергии.

— А что мешает найти другое пересечение? — задал вопрос я,

Кердук даже остановился от неожиданности.

— Вы понимаете, о чем вы спрашиваете, молодой человек? — у магистра даже брови встали домиком от возмущения, — мы много лет искали такие места, но в доступном мире, их нет!

— А в недоступном? — задал провокационный вопрос я.

— А в недоступном, нет нас! — сварливо ответил Кердук. — Может быть, эти места существуют, но достичь их, нам не дано.

Кердук завел меня в одну из комнат. Как я понимаю, это его рабочий кабинет. Магистр отодвинул шторы, тяжелые на вид и очень плотные. Открылось высокое стрельчатое окно. Я с любопытством огляделся. По обе стороны от окна располагались, высокие под потолок, шкафы со свитками и книгами. Здоровенный стол с конторками по обе стороны. Даже не берусь угадывать, что в ящичках. Стакан с десятком перьев и большая медная на вид чернильница. На правой стене — огромная, практически во всю ширину, картина. Пейзаж. Опушка леса. День. Очень красиво и мастерски нарисовано. По левую сторону…, да, по левую сторону стеллаж, мерцающий, зеленоватым светом. На стеллаже лежат всякие штуковины, даже профану понятно, магические. Слишком уж навороченные.

Магистр прошел к столу, жестом предложил мне сесть и сам уселся в вычуренное кресло за столом.

— Сторн, я обратил внимание, что у тебя возникли вопросы, когда мы зашли в академию, — сказал Кердук, пытливо глядя на меня.

Действительно, нечто такое было, и я не замедлил озвучить:

— Магистр, у вас в академии учатся и светлые и темные?

— У нас в академии, темным делать нечего! — резко мотнул головой Кердук.

— То есть, только светлые, — уточнил я. — А где же, тогда, обучаются темные?

— Вот где учатся темные, меня меньше всего интересует, — пожал плечами Кердук, — больше, меня интересует качество.

Ясен день, что-то знает, но сказать, по каким-то причинам, не хочет.

— Но насколько я знаю, темных много и они не слабы.

Кердук сложил на столе руки, и некоторое время помолчал.

— В каждом человеке, при рождении, заложены частица Света и частица Тьмы, — подумав, начал он. — Постоянно идет борьба в человеке, только от самого него зависит, чью сторону в этой борьбе он займет. Темная часть, больше отвечает животным началам: эгоизму, жадности и похоти. Идти по темному пути, изначально легче, ибо, если дать волю этим чувствам, то предела им нет. Для того чтобы идти по светлому пути, постоянно человек должен бороться сам с собой. Это трудно, преодолевать себя, отказываться от той выгоды, которую сулит Тьма. Стоит только раз поддаться, и ты уже не имеешь права называть себя светлым.

— Но каждый из нас, все-таки, не ангел, — задумчиво сказал я, — бывают и в нашей жизни некрасивые поступки.

— Бывают, — согласился Кердук, — я имею в виду основополагающие принципы, в мелочах, между нами особой разницы нет. Но в конечном итоге, каждый шаг имеет целью, либо Свет, либо Тьму. Даже, если темный совершает благое дело, то в результате, я могу утверждать, мы получим очень неприятные последствия.

За моей спиной тихонько скрипнула дверь. Я рефлекторно ухватился за рукоять левого меча, разворачиваясь на звук.

— Сторн! Вам здесь ничего не грозит! — остановил мое движение Кердук.

— Просто не люблю, когда за моей спиной происходят несанкционированные действия, — ответил на это я, с любопытством разглядывая вошедшего.

Не высок ростом, но тучен телом. Пухленькие щечки, остро поблескивают глазки. Умные, кстати, глазки.

— Сторн, — мягко продолжил Кердук, — позволь представить тебе магистра Траурна. Магистр, это кавалер Сторн ад Хариц, посвященный Света. Поручаю его вашим заботам. Проведите для кавалера экскурсию по нашей академии. Покажите ему все, что достойно внимания. Да! Обязательно заведите его в зал артефактов!

Как ты смел прийти к нам? Человек!

Отведи нашего друга в нижнюю хижину!