Моя любимая (с)нежность

Шкутова Юлия

Молодая целительница Солара после долгих лет обучения вернулась домой и полна надежд на будущее. Однако встреча с князем, в которого она была влюблена девчонкой, спутала все карты. А что же князь? Властный и непримиримый, казалось, он совершенно не умеет любить… Но любовь не знает преград. Главное – не прозевать и вовремя распознать свои чувства.

А Соларе и без этого некогда скучать! Кругом тайны, интриги, опасность, вампиры… А еще рядом все время ходит противная соперница, не дающая расслабиться ни на мгновение.

Значит, надо разгадать все тайны, отвадить соперницу, избежать опасности, пленить сердце князя и… влюбиться. Как никогда! Как в последний раз!

 

© Ю. Шкутова, 2019

© ООО «Издательство АСТ», 2019

 

Глава 1

– Стойте, стойте, корзину с едой забыли!

Из одноэтажного деревянного дома вышла сухонькая старушка, неся большую плетеную корзину. Сильно наклонившись вправо из-за большого веса своей ноши, она тем не менее упрямо шла к дорожной карете, запряженной четверкой резвых лошадей.

– Нянюшка, ну что же вы такие тяжести поднимаете? – всплеснула руками стоявшая у кареты девушка. – Ничего бы со мной страшного не случилось, и так бы до постоялого двора доехала.

– Еще чего удумала! – возмутилась старушка, передав корзину кучеру. – Счастье мое, как же мне тебя без гостинцев в дорогу оставить, когда, была бы моя воля, и вовсе не отпускала бы! Столько лет не виделись из-за твоей учебы на чужбине. Теперь неизвестно, когда еще свидимся.

– Скоро, очень скоро, – заверила девушка, осторожно обнимая всхлипывающую нянюшку. – Как устроюсь да решу все свои дела, так обязательно и встретимся. Верьте мне!

Кучер, высокий широкоплечий мужчина, терпеливо ждал, пока его пассажирка попрощается. Тем более утро было еще раннее, до постоялого двора доберутся засветло. Да и не хотелось ему прерывать женского щебетания, так умильно смотрелись девушка и старушка со стороны. Сразу становилось заметно, как сильно они привязаны друг к другу.

– Ну все, все, не плачьте так горько, а то я точно никуда не уеду, – взмолилась девушка, когда старушка, продолжая всхлипывать, ухватилась за нее. – Боюсь, не оценит наш князь такого выверта с моей стороны.

Заметив, что прощание наконец завершилось, кучер быстро подошел к ним.

– Ларра Солара, позвольте помочь вам. – Мужчина учтиво поклонился.

– Благодарю вас, сар Мирал. – Она светло улыбнулась, откинув за спину длинные золотистые волосы, густо разбавленные белыми прядками.

Залюбовавшись красивым лицом, кучер вновь испытал гордость от того, что именно ему выпала честь довезти такую важную особу до столицы Ледосского княжества. Сар Мирал уже даже начал мысленно составлять план того, как будет рассказывать о таком событии всем, кто согласится его послушать. А желающих будет много, в этом мужчина нисколько не сомневался. Ведь не всем выпадает подобная честь – долго находиться рядом с Забирающей просто так, не страдая при этом от раны или болезни.

– Счастье мое, будь осторожна в столице, – напутствовала девушку старая нянька. – Ты хоть и великая целительница и достояние нашего мира, а все ж лихих людей везде хватает.

– Скажете тоже, достояние! – Солара старалась не рассмеяться, чтобы ненароком не обидеть добрую старушку. – Не волнуйтесь, я уже не ребенок и могу постоять за себя.

И почти сразу опровергла свои слова, высунувшись из окна кареты и махая рукой до тех пор, пока нянюшка не скрылась из вида. Только тогда Солара соизволила принять более подобающее девушке ее статуса положение. И лишь широкая счастливая улыбка, озарявшая красивое лицо, немного не соответствовала образу холодной и неприступной аристократки.

Глядя в окно на пробегающий мимо летний пейзаж, Солара нервно сжимала кулаки. И пусть до столицы было два дня пути, девушка все равно нервничала. Слишком давно не была дома и теперь опасалась, что стала совсем чужой для своих соотечественников.

Уезжая пять лет назад в империю Роз, чтобы под чутким руководством своей наставницы овладеть удивительным даром, Солара совсем не задумывалась о будущей встрече с родными и знакомыми. Вернее, задумывалась, но в своих наивных детских мечтах представляла себе все иначе. Особенно…

Качнув головой, целительница отогнала смущающий ее сердце образ и глубоко вздохнула. Детские мечты так и остались мечтами, погребенными под толщей взрослых проблем.

– Интересно, как меня встретят при дворе князя? – спросила Солара у пустоты. – Будут ли относиться с должным уважением, или же так и продолжат видеть во мне ту взбалмошную и непоседливую девчонку, которая, как ураган, носилась по княжескому дворцу, желая выведать все его тайны?

Вспомнив свое поведение и выходки, целительница закрыла смущенно заалевшее лицо ладонями и тихонько рассмеялась. В тот период беззаботного детства она доставила уйму неприятных минут не только родителям, но и многим придворным. А главная целительница княжества, взявшаяся научить Солару держать ментальные щиты, и вовсе однажды пригрозила связать непоседу, отправив в империю в сундуке, чтобы девочка по дороге точно ничего не натворила.

– Интересно, как бы отреагировала Алаиса, узнай она, что я была очень… непосредственным ребенком?

Вспомнив оставшуюся в империи подругу, целительница загрустила. Солара сильно привязалась к еще одной ученице своей наставницы ларры Мириан. Алаиса стала для нее первой настоящей подругой, с которой можно было поговорить обо всем на свете. К сожалению, учеба, а затем и жуткая болезнь, обрушившаяся на магов Эдеи, оставляли совсем мало времени для праздных разговоров.

Полгода назад по человеческим государствам прокатился страшный вирус, выкашивающий только магически одаренных людей. То было воистину ужасное время. И даже Забирающие, являющиеся целителями экстра-класса и обладающие просто феноменальной способностью к выздоровлению, оказались бессильны перед болезнью.

«Кто бы знал, что на этот раз спасителями выступят выпускница магической академии и некромант».

Вспоминая прошлые события, Солара задумалась, поэтому остановка кареты стала для нее полной неожиданностью. Потеряв равновесие, она ударилась о противоположную стену и тихо зашипела от боли. С трудом встав с коленей, целительница уже хотела узнать у кучера, что происходит, когда дверца широко открылась и кто-то грубо отпихнул девушку в глубь кареты.

Солара еле сдержалась, чтобы не ругнуться. Но не успела она возмутиться такой бесцеремонностью, как раздался грохот, а затем и глухой звук удара. В следующий миг карета вновь возобновила движение, и, судя по ржанию лошадей и свисту хлыста, их кто-то нещадно погонял.

– Не дергайтесь, и с вами все будет хорошо, – раздался у нее над ухом мужской голос.

Посмотрев на своего нежданного попутчика, целительница увидела лицо, скрытое черной полумаской. Несколько раз моргнув и убедившись, что ей все это не привиделось, Солара тяжело сглотнула. Не стоило и сомневаться, если человек не хочет быть узнанным, значит, ему точно есть что скрывать. А если брать в расчет его грубость, ничего хорошего ждать не приходится. Сжав руки, целительница постаралась не выдать своего испуга. Оказаться в обществе преступника она явно не планировала, но и давать ему власть над собой тоже не собиралась. Ведь человеком, объятым страхом, проще управлять.

– Ишь ты, Забирающая! – растянул тонкие губы в ехидной улыбке мужчина. – Будет кому посмотреть мою рану.

Только тогда Солара наконец обратила внимание на темное пятно, расплывающееся на черном бархате куртки.

«Какой обеспеченный разбойник», – подумала целительница, мимоходом отметив не только дорогую ткань, но и качество шитья.

– Снимите куртку, чтобы я могла осмотреть место ранения, – попросила она, медленно приподнявшись и присев на скамью напротив преступника.

Настроившись на занятие привычным делом, Солара начала успокаиваться. Нет, ей все равно было страшно, но, по крайней мере, девушка смогла держать себя в руках.

Правда, поняв, что ранили мужчину ледяными иглами, которые до сих пор не растаяли, хотя, судя по количеству крови, времени прошло много, Солара еле сдержалась от ненужных сейчас вопросов. Девушка знала только одного ледяного мага, способного на создание такого боевого заклинания и долгое удержание его в начальной форме. А так как ей доподлинно было известно, что герцог Ортанский сейчас находился в империи рядом с молодой женой, значит, в княжестве был еще один умелец. И целительница сразу же подумала о великом князе. А затем отмела эту абсурдную мысль. Ну что мог делать правитель Ледосского княжества в такой глуши? Явно не гоняться за преступником! Для этих целей были другие люди.

– Мне нужно достать иглы, прежде чем я начну лечить рану, – сообщила Солара, сняв с себя легкую шаль и приложив ее к плечу мужчины. – Но пока карета не остановится, я не смогу начать.

В подтверждение ее слов их сильно тряхнуло, и целительница вновь чуть не слетела со скамьи.

– Уверен, вы и так справитесь, – не попался на ее уловку преступник, все больше слабея от кровопотери.

– Но послушайте же меня! – Солара попыталась воззвать к разуму нечаянного пациента.

– Делай! – рявкнул мужчина, сильно сжав ее руку.

На один страшный миг Забирающая увидела, как его глаза заволокло чернотой. Испуганно охнув, она отшатнулась от раненого, осознавая, кто перед ней. Магический вампир. Один из тех, кто был повинен в бедах, обрушившихся на людей.

– Узнала? – насмешливо спросил мужчина, подтягивая сопротивляющуюся девушку к себе. – Выбирай: или ты прямо на ходу вылечишь меня, или я тобой перекушу. Это, кстати, тоже поможет мне подлечить себя, пусть и не так хорошо, как сделал бы целитель.

Конечно же, Солара выбрала первый вариант. Дорожной закуской для вампира становиться совершенно не хотелось. Попросив мужчину прилечь на скамью, она опустилась перед ним на колени и, постаравшись унять дрожь в руках, приступила к исцелению.

«Как жаль, что я не боевой маг, – рассуждала целительница, осторожно вытаскивая первую иглу из раны и попутно обезболивая пациента. – Этого мерзавца совершенно не хочется лечить! А поделать ничего не могу. Интересно, как скоро меня спасут, или же мне суждено?..»

Раздавшиеся вдалеке конский топот и громкие крики означали только одно – их кто-то преследует. Обрадовавшись тому, что вскоре ее проблема разрешится, Солара бросила настороженный взгляд на вампира. А тот, совершенно не обращая на нее внимания, подскочил на скамейке и высунулся в окно.

Прежде чем целительница осознала, что делает, она откинулась на стену и изо всей силы пнула мужчину. Не ожидавший такого вампир вылетел из кареты, успев вцепиться в дверь. А Солара замерла, с ужасом глядя, как он пытается забраться назад, и понимая, что как только окажется внутри, вампир ее убьет. К счастью девушки, раненый преступник оказался слишком слаб, а потом его и вовсе кто-то сбил воздушной волной.

Их преследователи сумели добраться и до того, кто занял место кучера, и вскоре карета замедлилась, а потом остановилась. Но Забирающая даже не шелохнулась, все еще объятая ужасом от всего произошедшего.

– Ларра Солара, вы? – раздался смутно знакомый голос.

– Ларр Бриал! – Рассмотрев лицо заглянувшего в полумрак кареты мужчины, целительница подалась ему навстречу.

Обхватив девушку за талию, маг помог ей выбраться наружу. Но даже тогда он не отпустил Забирающую, продолжая поддерживать ее.

– Как вы здесь оказались? – спросил ларр Бриал, с тревогой всматриваясь в бледное лицо целительницы.

– Возвращалась домой после обучения. – Солара грустно улыбнулась. – Порталы почему-то не откликались мне, вот и пришлось путешествовать в карете.

– Порталы перекрыл князь, пока мы ловили… этих, – словно оправдываясь, поведал мужчина.

– А вы стали сильнее, – невпопад сказала Солара, заметив, что у ее старого знакомого значительно сократилось количество белых прядей. Теперь она догадалась, кто ранил вампира.

– Вот и мы ему говорим, что он уже совсем завидным женихом стал, – раздался позади них насмешливый голос. – Приветствую вас, Забирающая! Вы тоже очень сильно изменились. Можно сказать, передо мной сейчас совершенно другой человек!

– Ларр Себиан, – коротко поприветствовала говорившего Солара, смутившись под пристальным взглядом зеленых глаз.

Первый советник и лучший друг князя Кассиана неопределенно хмыкнул, сдув с лица ярко-красную прядь, выдававшую в нем мага огня. Скрестив руки на груди, он преувеличено внимательно осмотрел легкое платье целительницы, и Солара неожиданно подумала, что вырез на ее наряде все же чересчур глубокий, а в княжестве женщины носили закрытые наряды. Девушка не забыла об этом, просто в ее багаже лежала одежда по имперской моде. И вот теперь целительница искренне переживала на этот счет.

«Но кто же знал, что все так неудачно обернется!» – недовольно подумала она.

Нервно оглянувшись, Забирающая увидела, как вампира и того, кто правил каретой, уже связали и взяли под охрану.

– Сар Мирал, мой кучер! – наконец вспомнила Солара.

– Мы нашли его, когда преследовали вампира, – сообщил советник. – Именно он помог нам обнаружить вас.

– Я должна вернуться к нему! – воскликнула Забирающая и умоляюще посмотрела на ледяного мага. – Ларр Бриал, прошу вас, отвезите меня назад. Я сумею ему помочь.

– Если ларр Себиан… – Ледяной маг вопросительно посмотрел на советника.

– Езжайте, тут мы справимся сами, – согласился огненный маг. – Думаю, через час князь откроет порталы, и вы сможете перенести кучера на постоялый двор. Насколько я помню, он был очень плох, а наш Нарик совсем не целитель.

– Так чего же мы ждем? – Целительница схватила ларра Бриала за руку. – Дорога каждая минута!

Всю обратную дорогу Солара старательно сдерживала себя, чтобы не начать подгонять лошадь. Ей казалось, они скачут слишком медленно и обязательно опоздают. Но вот вскоре показалась развилка, рядом с которой паслась гнедая кобыла, а чуть в стороне целительница заметила мага земли, склонившегося над ее кучером.

С трудом дождавшись, пока ларр Бриал поможет ей спуститься, Забирающая бросилась к сару Миралу. Тот лежал на расстеленных плащах и выглядел совсем плохо. К его груди была прижата куртка, и она сильно пропиталась кровью. Быстро выяснив все, что ей было нужно, Солара приступила к лечению и, как только почувствовала себя в родной стихии, моментально успокоилась. Ей даже не мешал разговор магов, настолько она погрузилась в привычные действия. Сейчас для целительницы не было ничего важнее ее пациента.

– Ларра… – сипло прошептал очнувшийся кучер.

– Тише, все хорошо, – откликнулась Солара.

– Простите… не смог защитить.

– Главное, что вы остались живы. А с теми противниками не всякий смог бы справиться. Вам не в чем винить себя.

Вскоре ей удалось подлечить обожженную по краям рану на груди мужчины. С помощью магов перебинтовав кучера, Солара уселась прямо на траву, не заботясь о платье. Все же ей пришлось потратить много магических сил, справляясь с последствием огненного заклинания в полевых условиях.

– Ларра Солара, вставайте, мы сейчас отправимся на постоялый двор, – сказал ледяной маг, подавая ей руку. – Только что прибыл вестник от ларра Себиана. Они уже ждут нас там.

С благодарностью приняв помощь, так как не была уверена, сможет ли подняться сама, целительница встала. Ларр Нарик уже помог подняться кучеру и теперь удерживал того от падения. Молча встав рядом с ними, Солара принялась помогать магу земли, пока ларр Бриал открывал портал.

Как только они оказались в просторной светлой комнате, ее тут же оттеснили от кучера и, положив того на носилки, понесли вслед за бойкой рыжеволосой девчушкой, указывающей дорогу. Солара не желала оставлять сара Мирала, но последовать за ним ей не дали.

– Ларра Солара, думаю, вам стоит передохнуть и привести себя в порядок, – скорее приказал, чем посоветовал огненный маг, сжав ее локоть. – С вашим кучером все будет хорошо, здесь есть прекрасный целитель. Или вы сомневаетесь в его профессиональных качествах?

– Я его не проверяла, чтобы делать хоть какие-то выводы, – резко ответила Забирающая, но тут же извинилась: – Прошу прощения, это все…

– Я понимаю, – мягко перебил ее советник. – Примите ванну, отдохните, пообедайте, а уж потом принимайтесь за подвиги.

– Думаю, стоит последовать вашему совету, – не сдержала улыбки Солара. – Благодарю вас за помощь, ларр Себиан.

– Не стоит, я просто выполнял свой долг.

Целительница почти успела выйти из портальной комнаты, мечтая, как совсем скоро сможет отмокнуть в горячей воде, как следующие слова советника заставили ее замереть на месте.

– Кстати, я доложил князю о вашем возвращении. И он выказал пожелание встретиться с вами завтра днем. Уже было отдано распоряжение приготовить вам комнату.

– Но я хотела бы сначала встретиться со своей семьей и только потом… – взволнованно проговорила Солара и тут же стушевалась под насмешливым взглядом зеленых глаз.

– Не волнуйтесь, ваши родители сейчас как раз в столице, – успокоил ее советник. – Не думаю, что князь будет против вашей встречи.

– Да, да, конечно же. – Солара еле заметно улыбнулась и поспешила покинуть комнату.

Лежа в большой деревянной кадке, которая заменяла ванну, целительница обдумывала предстоящую встречу. Она, конечно же, предпочла бы сначала встретиться с родителями и младшей сестрой, побыть с ними хоть несколько дней, а уж потом приступать к своим обязанностям. Но, кажется, князь был совсем другого мнения на этот счет.

– Великий князь Кассиан Райнес, – медленно проговорила девушка, словно пробуя имя на вкус.

Она помнила, как десять лет назад он возглавил княжество после гибели своего отца. Именно тогда маленькая Солара впервые увидела великого князя и была поражена до самой глубины души его необычной красотой. Ей раньше никогда не доводилось видеть блондинов с черными, как смоль, бровями и ресницами. А его темно-синие глаза, казалось, и вовсе могли пленить душу смотрящего в них.

По легенде, предками князей Райнесских были ледяной эльф и последняя представительница рода полуночных эльфов. И настолько кровь каждого из родов оказалась сильна, что их сыновья и следующие потомки мужского пола рождались с такой необычной внешностью. Это стало своеобразной визитной карточкой княжеского рода. И лишь дочери могли унаследовать внешность другого родителя и не несли на себе ярко выраженного отпечатка принадлежности к князьям. Из-за этого многие поговаривали, будто полуночная эльфийка применила древнюю магию, таким своеобразным образом благословив своих потомков.

– Да уж, в красоте, силе и магических талантах князьям точно не откажешь, – пробормотала Солара, глубже погружаясь в начавшую остывать воду. – Интересно, он обзавелся невестой или так и продолжает избегать брачных уз?

В последний раз, насколько целительница помнила, матушка упомянула князя в своем письме полтора года назад в связи с очередным скандалом в княжеском семействе, когда пятидесятитрехлетний Кассиан вновь категорически отказался жениться. Вернее, скандала как такового и не было. Вдовствующая княгиня не любила выносить сор из избы. Но так как матушка Солары была дружна с княгиней, та, конечно же, пожаловалась ей на упрямого сына.

Решив, раз родительница ничего не писала по этому поводу, значит, все осталось неизменным, Солара наконец вылезла из воды. На то, чтобы одеться и заплести волосы, ей понадобилось еще полчаса. Все же оставаться в неведении, как там ее кучер, целительница не захотела.

– Так и знал, что вы не сможете остаться в комнате, – укорил ее ларр Себиан, как только целительница вышла в коридор.

– Поэтому и дежурили все это время у меня под дверью, чтобы лично убедиться в своей правоте? – Солара не смогла сдержать усмешки.

– Нет, просто мимо проходил, – с самым невозмутимым видом заявил советник. – Но раз уж мы так удачно встретились, то позвольте проводить вас к пациенту.

– Это будет очень любезно с вашей стороны.

Пока они шли до комнаты, в которой поселили сара Мирала, ларр Себиан умудрился выпытать у Солары все подробности ее непродолжительной поездки с магическим вампиром. Девушка сама не поняла, как ей удалось вспомнить все до мельчайших подробностей. Не будь советник огненным магом, она бы заподозрила в нем менталиста.

Редко, но так бывало, что человек обладал способностями не только к стихийной магии, но и к ментальной. Правда, такие умельцы всегда встречались только среди воздушников. И все же слишком ловко советник узнавал нужные ему сведения, чтобы не заподозрить неладное.

– Надеюсь, мне не нужно вам напоминать, что не стоит распространяться об увиденном? – поинтересовался ларр Себиан, не дав целительнице пройти в номер. – Вернее, не говорить, кто именно оказался преступником.

– Не беспокойтесь, от меня никто ничего не узнает, – заверила его Солара. – Только скажите… часто в княжестве вылавливают… таких преступников?

– С начала чистки это первый, – заверил советник, ободряюще пожав ее руку.

– Вы все время говорите о… преступнике в единственном числе, – заметила целительница. – Но ведь их было двое.

– Второй был обычным человеком, его слугой.

– И он знал, кто его хозяин?

Дождавшись кивка, Солара недоверчиво покачала головой. Ей было трудно понять, как обычный человек мог согласиться служить вампиру, зная, что тот питается магической силой людей.

– Не забивайте себе этим голову, – посоветовал ларр Себиан, склонившись и поцеловав руку целительницы. – У такой красивой ларры, думаю, есть чем заняться, помимо разгадывания мотивов, которые движут людьми.

Смутившись от комплимента, Солара как можно деликатнее отняла у мужчины свою руку. Давно привыкшая к самым изысканным комплиментам, которые расточали имперские аристократы, девушка почему-то совершенно терялась под восхищенным взглядом огненного мага.

– Благодарю вас за то, что проводили меня. – Забирающая отступила на шаг, таким образом намекая на окончание беседы.

– Надеюсь, вы не откажетесь поужинать сегодня со мной? – Ларр Себиан не пожелал заметить явного намека.

– А разве вы…

– Нет, я провожу вас завтра во дворец. Великий князь желает быть уверенным в вашей безопасности. А кто, как не я – верный соратник и друг Кассиана, – сможет лучше всего обезопасить вас?

«Он передо мной красуется?» – мелькнула шальная мысль.

– Тогда я, конечно же, составлю вам компанию за ужином, – согласилась Солара и сразу же юркнула в номер, не желая продолжать разговор.

Осмотрев комнату и не увидев в ней никого, кроме спавшего кучера, целительница прислонилась спиной к двери и на секунду прикрыла глаза, переводя дыхание. Девушку неимоверно раздражало то, что советник так легко мог вогнать ее в краску, словно она была юной дебютанткой, только-только вышедшей в свет и не знающей, как себя вести с настойчивыми кавалерами.

Наконец, немного успокоившись, Солара пришла к выводу: больше всего ее смущает сам факт знаков внимания со стороны соотечественника. Ведь родину она покинула еще тогда, когда была смешной нескладехой и ничем не могла привлечь внимания противоположного пола, кроме как очередной шалостью.

– Лучше бы мне быстрее привыкнуть к такому поведению, а то буду совсем глупо выглядеть, – пробормотала она, подойдя к кровати.

Склонившись над спящим, Забирающая принялась привычно сканировать тело пациента, проверяя, что сделал местный целитель и как заживает рана. Вскоре, полностью поглощенная своим занятием, Солара и вовсе думать забыла о всяких наглых зеленоглазых магах.

 

Глава 2

Прибытие в княжеский дворец ознаменовалось для Солары криками и звуками борьбы. Только она вышла из портала под руку с сопровождавшим ее советником, как была буквально оглушена отборной бранью, выкрикиваемой какими-то женщинами. Удивленно посмотрев на ларра Себиана, девушка отметила, что у него такой же ничего не понимающий взгляд.

Неожиданно задорно подмигнув, советник поманил ее за собой, и Солара даже не подумала отказаться. Они, как два шпиона, осторожно подошли к двери и, немного ее приоткрыв, выглянули в коридор. А там разыгралось целое представление с руганью, выдиранием волос и выцарапыванием глаз. Целительница решила, что такую свару благородные дамы могут устроить только из-за соперничества.

Посмотрев некоторое время на дерущихся аристократок и бестолково бегающих вокруг них женщин, советник громко спросил:

– Что здесь происходит?!

Его суровый голос произвел эффект ледяной заморозки, все участники драки мгновенно застыли в разнообразных позах. А Солара, бросив быстрый взгляд на огненного мага, прикусила щеку изнутри, стараясь не засмеяться. Уж слишком велик был контраст между шаловливо подсматривающим мужчиной и грозным советником, недовольно взирающим на женщин.

– Я долго буду ждать объяснений? – При виде пытающихся встать драчуний ларр Себиан недовольно скривился и отдал приказ двум жавшимся к стене стражникам: – Помогите им встать, а через пару часов зайдите ко мне. Побеседуем о ваших должностных обязанностях.

– Есть! – синхронно ответили стражники и, как показалось Соларе, облегченно выдохнули.

– Ларра Ириана, будьте так любезны проводить ларру Солару в кабинет князя. – Советник подвел целительницу к миниатюрной темноволосой магине в довольно простом по меркам дворца наряде.

– Я и сама могу дойти, если мне объяснят дорогу, – попробовала отказаться Забирающая. – Не хотелось бы никого утруждать.

– А мне не хочется заставлять великого князя ждать, – парировал огненный маг. – Боюсь, именно так и произойдет, если вы пойдете одна. Слишком многие захотят выказать вам свое почтение спустя столько лет разлуки.

Посчитав на этом разговор оконченным, ларр Себиан отвернулся от Забирающей. И той ничего не оставалось, как выполнить приказ мужчины.

Идя по длинным коридорам вслед за своей сопровождающей, Солара в полной мере осознала предусмотрительность советника. Судя по заинтересованным взглядам придворных, которые им встречались по дороге, все они буквально жаждали общения с целительницей. И совсем не имело значения, что большинство из них она никогда раньше не видела.

«Начинаю понимать стенания Алаисы по поводу того, как ее все достало!» – Солара тяжело вздохнула, ответив радостной улыбкой на восклицание очередного смутно знакомого встречного.

Наконец, войдя в просторную и светлую приемную и не увидев там никого, кроме секретаря князя, она смогла перевести дух. Хотя и была удивлена отсутствием желающих пообщаться с правителем. Солара прекрасно помнила, как в приемной императора Кириана постоянно толпился народ. И у всех были важные и неотложные дела, которые нужно было обязательно обсудить лично с главой империи.

– Ларра Солара, проходите, князь ждет вас, – отвлек ее от размышлений голос секретаря.

Поблагодарив пожилого мужчину и отметив, что сопровождавшая магиня уже ушла, Солара шагнула в приветливо распахнутую дверь. И сразу же застыла на пороге кабинета, залюбовавшись склонившимся над столом мужчиной. Солнечный свет, льющийся из высокого окна, выгодно освещал высокую мускулистую фигуру, подчеркивая все ее достоинства. Длинные белые волосы, сейчас заплетенные в косу, доставали до темной столешницы, кончиком «подметая» заваленную бумагами поверхность.

Возможно, она бы еще долго любовалась мужчиной, если бы он не посмотрел на нее своими нереально синими глазами. Этот внимательный изучающий и все подмечающий взгляд помог девушке собраться.

– Мой князь! – поприветствовала его Солара, приседая в реверансе.

Когда в ответ не раздалось ни звука, она осмелилась поднять голову, чтобы увидеть, как мужчина преувеличено внимательно рассматривает ее платье, пошитое по имперской моде. А ведь целительница выбрала сегодня самый скромный наряд из всех имеющихся у нее в гардеробе. С рукавами в три четверти и V-образным неглубоким вырезом, оставляющим открытой шею и совсем капельку приоткрывающим грудь, платье было самим воплощением скромности!

«Нет у меня другой одежды, – недовольно подумала Солара, возмущенная бестактностью мужчины. – Нет, и все тут. Кому не нравится, могут не так увлеченно заглядывать в вырез!»

– Встаньте, – разрешил князь, словно почувствовав недовольство Забирающей. – Я рад вашему возвращению, ларра Солара. Так же как рады и все жители нашего княжества.

– Благодарю вас, – пробормотала целительница, подойдя ближе к столу. – Но разве в княжестве буйствует болезнь, если вы говорите…

– Нет, у нас все спокойно, – перебил ее князь. – В последнее время многие утратили надежду на ваше возвращение на родину. Ведь в империи Роз так легко потерять голову от… открывающихся перспектив.

На последних словах мужчина вновь прошелся взглядом по наряду Забирающей. А Солара впервые в жизни поймала себя на желании ударить мужчину чем-нибудь тяжелым по голове. И тем удивительнее было это желание, относящееся к человеку, которого она…

– Я никогда не давала повода считать, что собираюсь остаться в империи или переехать в другую страну, – холодно ответила Забирающая, смело посмотрев в глаза своему князю. – Хотя не буду скрывать, предложений за эти годы поступало множество, одно интереснее другого.

– И что же вам помешало принять их? – Скрестив руки на груди, князь с преувеличенным любопытством поднял смоляную бровь.

Солара никогда не любила драться, но сейчас у нее руки зачесались, так ей захотелось стереть с его лица это высокомерное выражение. Девушка даже немного испугалась таких несвойственных ей порывов.

– Желание вернуться домой, – с достоинством ответила она, сжав кулаки. – Ведь только ради учебы я покинула свою родину.

– Похвальное желание. – Князь заметно расслабился. – Прошу вас, присаживайтесь. Мне совесть не позволяет заставлять вас стоять. Особенно зная, что вы только с дороги.

«А р-р-раньше позволяла, значит? – Присев на указанный стул, Солара постаралась не выказать своего недовольства. – Вот же злобный курхуш!»

В последующие полчаса их приватной беседы князь Кассиан был подчеркнуто любезен с ней и упорно глядел только в глаза своей собеседнице. Но это старание не смотреть куда-либо еще было столь явным, что скорее больше походило на оскорбление. С каждой минутой желание убивать в душе девушки разгоралось неукротимым пожаром.

А мужчина, словно ничего не замечая, расспрашивал ее об учебе и о ближайших планах. И вскоре Солара смирилась, решив так же постараться не обращать внимания на поведение князя. Но только она начала успокаиваться, как собеседник безразлично поинтересовался:

– Кстати, как скоро нам стоит ждать объявление о помолвке?

– Чьей? – удивилась Солара.

– Вашей и ларра Бриала.

Решив, что она ослышалась, девушка недоуменно посмотрела на князя, но тот, к ее невыразимому удивлению, был абсолютно серьезен. Откинувшись на спинку стула, словно пытаясь как можно сильнее отдалиться от мужчины, целительница осторожно поинтересовалась:

– А почему мы должны объявлять о ней?

– Насколько я помню по нашей прошлой встрече, вы, не таясь, выказывали к нему нежные чувства.

Совершенно запутавшись, Солара попыталась вспомнить, что же такого произошло полгода назад. Тогда на один приграничный город, в котором, кстати, жила ее нянюшка, сошла лавина. И только благодаря самоотверженности ларра Максимилиана, оказавшегося неподалеку, удалось избежать больших жертв. Конечно, и ледяные маги княжества внесли свою лепту, но именно герцог Ортанский первым стал на пути буйствующей стихии.

Тогда по приказу императора Солара с группой целителей отправилась на помощь местной больнице. И, очень переживая за судьбу няни, проявила некоторую несдержанность в общении с ледяным магом.

– Вы ошиблись, мой князь, – ответила Забирающая, безмятежно посмотрев на него.

– Думаете? – Мужчина вновь приподнял бровь, таким образом выказывая сомнения. – Ларр Себиан вчера доложил, что вы…

– Советник тоже ошибся, – напряженно заявила Солара, начав подозревать: князь зачем-то побыстрее хочет выдать ее замуж. – Я не испытываю к ларру Бриалу нежных чувств. Полгода назад он всего лишь сообщил мне, что с няней все хорошо и она не пострадала. А вчера, конечно же, я обрадовалась, увидев его возле кареты.

– Да-да, я понимаю, – задумчиво пробормотал князь. – Значит, я ошибся и у вас есть другой кандидат?

«Неужели он не поверил, что я действительно хотела вернуться домой, и теперь ищет способ привязать меня к княжеству с помощью замужества? – предположила Солара, которой все меньше нравился этот разговор. – Ну уж нет! Придется ему оставить свои планы по благоустройству моей жизни».

– У меня никого нет и в ближайшее время не предвидится, – ответила целительница, прозрачно намекнув на нежелание продолжать данный разговор. – Я только вернулась домой и хотела бы повидать родных, прежде чем отправиться к ларре Лениане, чтобы приступить к своим прямым обязанностям.

– Думаю, главная целительница обрадуется вам больше всех, – усмехнулся мужчина. – Она не может дождаться, когда передаст вам все дела и сможет уехать в свое поместье.

– Но… как же так? Я не думаю, что готова к такой ответственной должности.

Представив, что ей грозит, если ларра Лениана действительно соберется на покой, Солара еле сдержала стон отчаяния. Она прекрасно помнила, как ларра Мириан допоздна засиживалась в своем кабинете, разбираясь с бесконечным потоком документации, которая приходила к ней со всех уголков империи. И молодая целительница, только закончившая свое обучение, совсем не желала надевать себе на шею такое ярмо.

– Не беспокойтесь, я понимаю, как это все для вас может быть трудно, – заверил ее князь, вызвав волну благодарности. Правда, благодарность почти сразу сменилась уже привычным желанием стукнуть мужчину, когда он добавил: – Дела вам будут переданы через год. Думаю, этого времени будет вполне достаточно, чтобы вы вникли во все нюансы должности главной целительницы княжества.

«Да мне же тогда придется не спать все это время, чтобы все успеть и запомнить!»

Схватившись за сиденье стула, пытаясь так удержать себя на месте и не кинуться на довольно улыбающееся синеглазое чудовище, обрекающее ее на целый год мучений, Солара попыталась успокоиться. Судорожно стараясь придумать причину для отказа, она лихорадочно шарила взглядом по кабинету. Вот только ни мягкий диван, стоящий у окна, ни широкий книжный шкаф, расположившийся около противоположной стены, не могли ей помочь.

Понимая, что выбора у нее просто нет, целительница попробовала воззвать к благоразумию своего собеседника:

– Мой князь, все же год – слишком маленький срок для того, чтобы хорошо вникнуть во все дела.

– И сколько же времени вам для этого может понадобиться? – полюбопытствовал мужчина, с интересом разглядывая Забирающую.

– Пять лет, – выдохнула Солара, окрыленная готовностью князя к конструктивному диалогу.

– Два года, – категорично ответил тот.

По упрямо сверкнувшим глазам Солара поняла: больше времени выторговать не получится. Поджав губы, чтобы не высказать сидящему перед ней самодуру все, что она о нем думает, девушка кивнула.

– Вот и прекрасно! – самодовольно улыбнулся князь. – Я знал, что мы сможем договориться.

Если бы не открывшаяся дверь, через которую в кабинет прошел первый советник, Забирающая могла бы и не сдержаться. Уж очень рьяно великий князь проверял ее нервы на прочность.

– О, я так и знал, что ты не занят, – весело сказал огненный маг, пройдя к дивану и устало на него присев.

– Ларра Солара, прошу простить моего советника, – недовольно проговорил хозяин кабинета. – Он не всегда бывает таким бестактным.

– Думаю, после вчерашнего вечера прекрасная ларра убедилась на собственном опыте, что я не так уж и плох, – самодовольно заявил ларр Себиан и задорно подмигнул девушке. – Ведь так?

– Полностью с вами согласна, – искренне ответила Солара, не сумев сдержать широкой улыбки.

Ей сразу же вспомнилось, как чудесно она провела вчерашний вечер. Огненный маг оказался очень умным и обаятельным собеседником. Целительница ни капли не пожалела о своем согласии поужинать с ним.

– Даже так?

Посмотрев на князя, Солара еле сдержалась, чтобы не отшатнуться, настолько холодными стали его глаза. Казалось, еще немного – и мужчина презрительно скривится.

– О да, я давно уже так хорошо не проводил время! – Мечтательная улыбка осветила лицо советника. – Обязательно нужно будет повторить.

Неприятная улыбка великого князя Кассиана стала последней каплей в чаше терпения Забирающей. Резко встав и отговорившись тем, что она очень устала, Солара покинула кабинет, не дожидаясь позволения.

В приемной она попросила секретаря проводить в отведенные для нее покои, и весь путь до них мысленно ругала князя. Девушка буквально кипела от гнева и возмущения поведением мужчины, посмевшего подумать, что она как последняя продажная девка ляжет в постель с малознакомым человеком.

«Да как он только посмел подумать обо мне такое? – гневно размышляла Солара, вышагивая по гостиной, пока приставленная к ней горничная наполняла ванну. – Это же просто мерзко! Какой неприятный, вредный и наглый тип?! И это наш князь? Да как я вообще могла в него влюбиться тогда? Нет, моим оправданием может послужить только…»

– Госпожа, ванна готова, – окликнула горничная, боясь поднять взгляд на целительницу.

Девушка сразу заметила, что Забирающая не в духе, вот и боялась теперь лишнее слово сказать. А то как обозлится магиня да обиду затаит, может и не помочь, когда при смерти будешь. По крайней мере, юная горничная, только недавно начавшая службу, искренне так считала. Вечно пьяный отец и тихая забитая мать крепко научили ее не доверять молве. Неприятно удивить могут и самые близкие.

– Помоги мне раздеться и можешь быть свободна, – распорядилась Солара, решив, что срываться на ни в чем не повинном человеке – самое последнее дело.

Но и горячая вода, раньше всегда благотворно на нее влияющая, не помогла. Девушка продолжала злиться, не понимая, как князю удалось так легко вывести ее из себя. Она думала, что за пять лет при императорском дворе привыкла ко всему и перестала обращать внимание на злые языки. Как оказалось, все совсем не так. В ее жизни появился человек, могущий легко вывести из душевного равновесия.

– И ларр Себиан тоже хорош! – От досады Солара хлопнула ладошкой по воде. – Ладно, я не обратила внимания, как наш разговор выглядит со стороны, но он-то должен был заметить! Более того, кажется, этот хитрый ильнур специально все вывернул таким непонятным образом. Ну и зачем ему это было нужно?

Погрузившись в воду до самого носа, целительница замерла, постаравшись расслабиться и успокоиться. Выходило из рук вон плохо, обида на несправедливое поведение князя не желала проходить.

«Если Кассиан думает, что, оскорбляя меня, сможет привязать к родине, то он непроходимый глупец! – Солара по привычке мысленно назвала князя по имени, как называла долгие десять лет с момента их первой встречи. – Нужно постараться поменьше с ним встречаться, пока не пойму его мотивов».

Придя к такому решению, Забирающая запретила себе думать о произошедшем. Тем более ей предстояли встречи с родными, а затем и с главной целительницей. Представив, какой визг поднимет младшая сестра, Солара довольно улыбнулась и прикрыла глаза, наслаждаясь горячей ванной.

* * *

– Ого! – воскликнул Себиан, когда за целительницей закрылась дверь. – Ты зачем довел нашу Забирающую?

– Я довел? – искренне удивился Кассиан.

– Нет, я не спорю: мое поведение было, мягко говоря, не совсем корректным по отношению к ларре. – Себиан вольготно расположился на диване. – Только ларра Солара не создает впечатления такой уж нежной особы. Да и при дворе императора совсем не жрецы богини доброты обитают, значит, она давно должна была выработать иммунитет на нападки и немного фривольные шутки.

– К чему ты клонишь? – устало выдохнул князь.

– К тому, что ты, судя по всему, долго и качественно проверял на прочность нервы нашей прелестной Забирающей, раз она таким непочтительным образом покинула нас. Вопрос: зачем тебе это было нужно? Решил, что Ледосии не нужен целитель экстра-класса?

– Ты же прекрасно знаешь, я так не считаю. Сам не могу понять, почему так вел себя с ней.

– А если подумать?

Слевитировав к себе бокал и бутылку вина, которые до этого времени спокойно стояли на столике, скрытом книжным шкафом, Себиан выжидающе посмотрел на друга.

– Скажем так, я был не совсем спокоен, когда встретился с ней, – признался Кассиан. – Все эти документы, просьбы старейшин, чистка, магические вампиры… Понимаешь, я ведь помню ее совсем еще малышкой, – заявил он без всякого перехода. – Худющей, неуклюжей, с копной золотистых волос и любознательным взглядом. И тут она вся такая из себя, в этом своем платье!

– В каком платье? – ошарашенно спросил советник, чуть не выронив бокал.

– А то ты не заметил. – Кассиан насмешливо фыркнул. – По имперской моде которое!

Помолчав некоторое время, Себиан осторожно поинтересовался:

– Ты вообще понял, что сейчас сказал? В чем ей нужно было прийти, если она прожила пять лет в империи? Тем более это платье по сравнению со вчерашним вообще верх скромности!

– Это в каком же наряде она была вчера? – Выгнув бровь, князь с интересом посмотрел на друга.

– В нормальном, – поспешил заверить советник. – Ты бы лучше о своем поведении подумал.

– Ну, я же говорю, неудачное время. – Кассиан пожал плечами.

– Надеюсь, ларра Солара в данный момент не пакует вещи, чтобы вернуться в империю. – Огненный маг неодобрительно посмотрел на друга.

– Никуда она не денется. Если что, опять перекрою порталы.

– Решил силой удержать Забирающую? Слушай, а ты, часом, не заболел? А если нет, значит, мой лучший друг идиот, а я только сейчас это заметил.

Поняв, какую глупость сморозил, Кассиан недовольно поморщился. В связи с тем, что в человеческой части Эдеи осталось всего семь целителей экстра-класса, их очень ценили и старались не чинить препятствий, когда те хотели уехать. Все прекрасно знали, если понадобится помощь Забирающей, она явится и с другого конца света, чтобы оказать ее. В то же время они были значительными политическими фигурами, поэтому любая страна была готова создать все условия для комфортного проживания Забирающих.

Вот из-за этого многие и шипели в сторону империи, ведь на ее территории сейчас проживали две Забирающие, пусть одна из них еще только ученица. Но обе замужем за имперцами, один из которых друг императора Кириана. А значит, другим странам не светит переманить к себе целительницу. И на фоне всего этого глупое поведение Кассиана выглядело и вовсе идиотизмом. А ведь другие главы государств не оставят надежд на то, что ларра Солара все же решит покинуть родину. Поэтому князь и хотел, чтобы она быстрее приняла пост главной целительницы. А в идеале и вовсе вышла замуж за ледосца.

– Тебе не нужна жена Забирающая? – поинтересовался Кассиан.

– Нет уж, дорогой друг, не перекладывай проблемы с больной головы на здоровую. – Советник отсалютовал ему бокалом.

– Неужели не понравилась? – насмешливо поинтересовался князь.

– Да не было между нами ничего, просто поужинали вместе, – признался Себиан, заметив, что друг сразу же расслабился и повеселел. Вот только говорить по этому поводу ничего не стал. – Да и не подходит она для коротких интрижек.

– С чего вдруг такая уверенность?

– Такие, как ларра Солара, созданы для того, чтобы их любили, холили и лелеяли, сделав полновластными хозяйками не только в сердце, но и в своем доме.

– Как тебя накрыло, – удивленно присвистнул Кассиан. – А может, все-таки женишься?

– Может, и женюсь, – легко согласился Себиан, пристально наблюдая за другом. И тут же в мыслях удовлетворенно потер руки, заметив, как потемнели глаза князя. Пусть его друг еще сам не осознавал этого, но прелести Забирающей не оставили его равнодушным.

– Ну а пока ты решаешь важную задачу, посоветуй, как мне поступить с ней? – поинтересовался Кассиан, сам не понявший, почему его так задело согласие друга. – Может, стоит прислать ей какую-нибудь безделушку в качестве извинения?

– Вот уж точно нет! – возмутился огненный маг. – Это же не очередная твоя сиюминутная интрижка. Таким подарком ты только оскорбишь ларру Солару. Лучше вообще пока ее не трогай. Пусть встретится с родственниками, успокоится, обустроится, наконец. А там, глядишь, само собой сгладится неприятное впечатление. Только постарайся больше не совершать таких оплошностей. Тебе вообще надо с нее пылинки сдувать, в принципе как и всем нам.

– Надеюсь, ты прав и она действительно сейчас не собирает вещи. – Потерев шею, Кассиан откинулся на высокую спинку рабочего кресла.

– Не забивай себе пока этим голову, – усмехнулся Себиан. – Лучше разберись со своей фавориткой, а то она сегодня драку с соперницей устроила прямо около портальной комнаты. Представь, как мне было неудобно перед Забирающей! Пришлось ее отправлять к тебе в сопровождении своего секретаря. Знал бы, что ты так напортачишь, лучше бы рядом с собой оставил и потом бы во время беседы глаз с тебя не спускал.

По мере того как друг продолжал обличительную речь, Кассиан все больше и больше зверел. Он давно уже заметил: Ниала слишком обнаглела и многое себе позволяет. А ведь князь всегда честно предупреждал, что жениться в обозримом будущем не намерен. Но, видимо, три года, которые они провели вместе, заставили Ниалу думать по-другому. Значит, пришло время менять фаворитку. И пусть нынешняя вполне устраивала его в постели, стерпеть подобное неуважение к своему дому Кассиан был не намерен.

– Слушай, а может, я сам сообщу ларре, что ей надлежит месяца на три отправиться на воды, подлечить нервишки? – предложил Себиан, глядя в недобро прищуренные глаза друга. – Заодно и оппонентка ее пусть развеется подальше от дворца.

– Буду благодарен, – ответил князь, понимая: если увидит сейчас хоть одну из них, придушит собственными руками.

Отвесив немного шутовской поклон, первый советник покинул кабинет, размышляя о том, что впереди их ждут веселые времена и большие перемены. По крайней мере, Себиану точно будет весело наблюдать за окружающими.

 

Глава 3

Солара проснулась в прекрасном настроении. Сладко потянувшись, посмотрела в окно. Солнце встало совсем недавно, раздаривая ласковое тепло всему вокруг. Лето в Ледосии никогда не бывало знойным в отличие от южных стран. Все же княжество располагалось далеко на севере, и в некоторых местах снег сходил лишь ненадолго, так своеобразно обозначая приход летних месяцев.

Откинув в сторону покрывало, которым укрывалась по ночам, Солара легко спрыгнула с кровати. Сегодня был третий и последний день ее ничегонеделания в столичном доме родителей. В тот вечер, после встречи с князем, целительница, с трудом успокоившись, решила с самого утра незамедлительно отправиться к родным. И пусть только всякие князья попробуют воспротивиться ее решению! Забирающая, все еще находясь на эмоциональном подъеме, даже подумывала покинуть княжество на некоторое время.

Солара никогда не была дурой и прекрасно понимала, какой видной фигурой является на политической арене, даже ничего для этого не делая. Вот и решила при случае проучить великого князя, чтобы тот научился уважительному отношению, а не равнял ее с вешающимися на него девицами.

– Ох, и разбаловали его все эти глупышки. – Глядя в окно на княжеский дворец, девушка недовольно поджала губы. – Видимо, поэтому он решил, что я тоже буду в рот ему заглядывать и молча сносить несправедливость.

Понимая, что опять начинает злиться, Солара попыталась отвлечься. Все же тяжело, когда разбивается образ этакого идеального принца, которым она представляла великого князя на протяжении десяти лет. Тем более когда внешняя привлекательность мужчины по-прежнему продолжала волновать девичье сердце.

Умывшись и одевшись, целительница решила спуститься позавтракать, пока не встала младшая сестренка. А то ведь эта непоседа не даст спокойно поесть!

Как и всегда при воспоминании о младшей сестре на лице Солары появилась радостная улыбка. Малышка Вилора, как и старшая сестра, как и матушка, открыла в себе дар целительства. Правда, ни у ларры Геланы, ни у Вилоры не сверкало в волосах чистое золото Забирающих. Но это нисколько не мешало графине Ирейской быть прекрасным целителем. И Солара думала, что сестренка тоже оправдает их надежды. Тем более Вилора в первый же день заявила, что отец позволил ей учиться в столичной академии империи Роз.

Вспоминая, с каким восторгом сестра говорила о предстоящей учебе, при этом не забывая восхищаться нарядами Солары, целительница не могла удержаться от смеха, за что и удостоилась удивленного взгляда горничной, прислуживающей за столом. Солара только мило покраснела и отвернулась к окну. Разве смогла бы она объяснить постороннему человеку, как счастлива, что наконец вернулась домой, и как радуется каждому мгновению общения с родными? Да и стоило ли объяснять?

– Ой, я так и знала, что ты уже проснулась! – воскликнула Вилора, влетев в столовую ураганчиком.

Золотисто-серебристые волосы девочки были собраны в высокий хвост и спускались красивым водопадом практически до талии. Сегодня она надела зеленое платье, подчеркивающее цвет ее глаз. А Солара, в очередной раз разглядывая полностью закрытый наряд, окончательно решила, что не откажется от своего гардероба. Конечно же, совсем открытые платья с коротким рукавом она носить не рискнет. Все же общество в некоторых вопросах довольно консервативно. Да и холодно будет в таких нарядах. Остальные же свои платья, с рукавами до локтя или же три четверти, с удовольствием продолжит носить. А глубокие вырезы всегда можно задрапировать красивыми шарфами, которые Забирающая страстно любила. И пусть только некоторые нехорошие личности попробуют хоть что-то сказать по этому поводу!

– А тебе чего не спится? – поинтересовалась Солара, поцеловав сестру в щеку. – Вчера мы все поздно легли.

– Ну, ты же сегодня возвращаешься во дворец, чтобы приступить к работе. – Забрав с тарелки сестры пышную булочку, Вилора принялась намазывать на нее масло. – А если судить по твоему рассказу о желании князя сильнее привязать тебя к Ледосии, видеться мы будем очень редко. А потом и я на учебу уеду.

– Вилора! – ахнула Солара. – Я не говорила, что великий князь хочет меня…

– Ой, да это и так понятно. – Сестра пренебрежительно пожала плечами. – Смотри, найдет тебе мужа. Ты и пискнуть не успеешь, как уже будешь окружена целым выводком детей. Или твоя детская влюбленность в нашего князя так и не прошла? Ох, как я тебя понимаю, он невероятно хорош собой. А целуется еще лучше!

– Откуда ты знаешь, как он целуется?! – Забирающая сжала столовый нож так, что побелели костяшки пальцев.

– Подслушала, как об этом говорили придворные дамы, – честно призналась младшенькая. – Они при этом так умильно закатывали глаза и томно вздыхали, что мне даже захотелось на собственном опыте узнать, так ли это здорово на самом деле. Но никого достойного в своем окружении я не нашла. Мои знакомые парни сами еще сущие дети! А отбивать у сестры любовь всей ее жизни нехорошо.

Пока Вилора говорила, Соларе только и оставалось, что хватать ртом воздух, не зная, как прореагировать на такое заявление. Почему-то ей с трудом верилось, что сестра уже вполне выросла, чтобы начать интересоваться противоположным полом не только как товарищами для игр. И все же рассуждения девочки о поцелуях, а точнее ее ехидное замечание о придворных дамах, немного покоробили Забирающую. Она не ожидала от сестры такого цинизма.

– Тебе еще рано рассуждать об этом, – наконец произнесла Солара. – Я в твоем возрасте думала только об учебе.

– Никогда не считала тебя такой занудой! – Вилора с наигранным ужасом посмотрела на старшую сестру. – Неужели и я через пять лет такой же стану? А ведь я даже не заикнулась о том, каков князь в постели. Об этом ларры судачили с особым удовольствием!

– Вилора! – Не сдержавшись, Солара в возмущении бросила на стол нож. – Ах ты, заноза малолетняя! Ну, погоди у меня. Вот обеспечу тебе прыщи по всему телу на пару месяцев, будешь знать, как издеваться над старшими!

– Нет-нет, никаких прыщей! – возмутилась младшенькая. – Мне же скоро в академию ехать на вступительные экзамены.

– Значит, прекращай говорить всякую чушь. – Солара грозно посмотрела на сестру. – И надеюсь, ты никому не додумаешься сказать про то, что князь пытается меня привязать к Ледосии.

– Я еще не сошла с ума! Кстати, ты собираешься заманить его в свои сети?

– Вилора! Да что ж такое-то?!

– Ладно-ладно, я все поняла, ты не желаешь, чтобы кто-нибудь знал о твоих планах.

И пока старшая сестра придумывала достойный ответ, младшая выскочила из-за стола, справедливо опасаясь возмездия. Уже около самой двери Вилора на мгновение остановилась, чтобы задорно подмигнуть и пожелать сестре удачи.

– Боги, это какой-то кошмар! – простонала Забирающая, закрыв лицо руками. – Она же совершенно неуправляемая. А ведь первые два дня была таким милым ребенком.

Оставшееся время в родительском доме Солара провела с матерью. Ларра Гелана пожелала лишний раз убедиться, что у старшей дочери все хорошо и она не жалеет о своем решении вернуться домой.

– Мама, ну сколько можно? – тяжело вздохнула Солара. – Почему ты не хочешь верить в мое стремление остаться здесь?

– Потому что желаю тебе всего самого лучшего! – Графиня посмотрела на дочь такими же синими глазами, как и у Солары.

Вообще, глядя на мать, можно было сразу понять, как будет выглядеть ее старшее дитя спустя годы, настолько они были похожи между собой. Это младшая пошла в отца со своими черными волосами, сейчас окрашенными в цвета целителей, и зелеными, словно мох, глазами. А Солара полностью скопировала внешность графини Ирейской.

– Ты ведь можешь жить и работать в любом месте, где только пожелаешь. Я, конечно же, люблю наше княжество, но все-таки…

– Мама, Ледосия совсем не маленькая страна. После войны князь Ирислав значительно расширил свои границы, практически полностью забрав себе земли ледяных эльфов и часть земель, принадлежащих нейкерам. По сравнению с нашим княжеством некоторые королевства кажутся крошечными и незначительными. Да и называют наших правителей великими князьями не просто отдавая дань традиции.

– Я знаю, милая, все знаю.

– Тогда в чем дело? Почему ты так хочешь отправить меня подальше отсюда?

Солара наконец поняла, что графиня не просто так завела этот разговор. Слишком странным он был. Тем более целительница прекрасно знала, как родители любили этот край и не мыслили своей жизни без него.

– Все хорошо, доченька. – Графиня немного смущенно улыбнулась. – Это так, глупое беспокойство, не бери в голову.

– Вот и прекращай волноваться по всяким пустякам. – Солара придвинулась к матери ближе и положила руку на ее пока еще плоский живот. – Тебе нельзя, ты же знаешь.

Известие о том, что мама беременна, стало приятным сюрпризом для Забирающей. И она искренне надеялась, что в этот раз у нее появится братик – будущий наследник графа Ирейского. Пусть отец Солары, ларр Микал, безумно любил своих дочерей и души в них не чаял, и все же мечтал о сыне. Причем, как по секрету сообщила сестре Вилора, с каждым годом все больше и больше. Видимо надеялся, что сын точно унаследует его дар, став огненным магом, и тогда граф сможет передать ему некоторые родовые способности.

Спустя два часа Солара вступила под свод княжеского дворца. С замиранием сердца проследовала в свои покои, каждый миг ожидая вызова от князя. Уже одно то, что эти дни девушку не трогали, словно позабыв о ее существовании, вызывало смутное чувство беспокойства. Целительница прекрасно понимала: ее уход без разрешения князя граничил с оскорблением по отношению к правителю. И злилась на себя за такую несдержанность. В то же время спустить пренебрежительное отношение к себе она тоже не могла.

– Ладно, что уж тут гадать, – пробормотала Солара, осматривая свою комнату рассеянным взглядом. – Вскоре все станет известно. Как хорошо, что я Забирающая, – в тюрьму точно не посадят.

Усмехнувшись не совсем удачной шутке, целительница выглянула в коридор. Остановив проходящую прислугу, попросила найти свою горничную. Солара не назвала имени приставленной к ней девушки, но не беспокоилась об этом, так как была полностью уверена: все слуги прекрасно знают, кто из них у кого в услужении.

И действительно, минут через пятнадцать пришла ее горничная. Извинившись за долгое ожидание, она выказала готовность служить своей госпоже.

– Рамина, мне нужно знать, где сейчас находится главная целительница и когда она сможет меня принять. – Солара внимательно рассматривала развешанные в шкафу платья, решая, какие из них сможет здесь носить.

От идеи оставить имперские наряды она так и не отказалась. А значит, стоило тщательно отобрать те, которые более всего подойдут, при этом не сильно раздражая всяких зануд, приверженцев закрытых нарядов. Хотя, конечно, возмущаться они будут долго, пусть и не громко.

– Я сейчас же распоряжусь о вашем пожелании, – заверила горничная, изобразив книксен.

Пока мальчик-слуга, бывший у остальных на посылках, разузнавал нужные Забирающей сведения, она весело провела время с Раминой, вплотную занявшись своими нарядами. Горничная, к приятному удивлению Солары, оказалась веселой, не лишенной авантюрной жилки. Уже одно то, как Рамина охотно принялась помогать своей госпоже, не выказав при этом ни грамма недовольства и осуждения, определенно говорило в ее пользу.

В итоге, спустя пять часов, когда настало время Соларе идти к своей наставнице, они общими усилиями разобрали гардероб, отобрав то, что стоит носить повседневно, то, что можно надеть, здорово рискнув приличиями, и то, что носить в княжестве совсем не рекомендуется. Оставив Рамину развешивать и раскладывать наряды, Солара отправилась на встречу с главной целительницей. Встречающиеся ей по пути придворные пытались остановить девушку для беседы, но пока ей удавалось отговариваться неотложными делами.

«Так долго продолжаться не может, – недовольно подумала Солара, в очередной раз извинившись перед старинной подругой матушки. – Нужно налаживать знакомства, если я планирую здесь остаться. А то как-то тоскливо будет без подруг. Останется только заживо похоронить себя в работе».

Оказавшись в просторном кабинете главной целительницы княжества, она вновь почувствовала себя нескладным подростком, робеющим перед могущественной ларрой Ленианой. Казалось, время в этой комнате остановилось. Как и прежде, в углу около широкого окна расположилась небольшая тахта, перед ней стоял журнальный столик. Точно так же, как и в кабинете великого князя, противоположную стену практически полностью занимал книжный шкаф, рядом с которым находилась дверь, ведущая в небольшую комнатку. Солара помнила, что наставница часто использовала ее для осмотра своих пациентов из числа придворных. Конечно, многие предпочитали, чтобы главная целительница посещала их сама, но иногда выбора не оставалось.

Подойдя к рабочему столу, сделанному из светлого ясеня, Солара провела по столешнице кончиками пальцев, улыбаясь своим воспоминаниям. Много времени она провела здесь, постигая первые азы целительского искусства под строгим присмотром ларры Ленианы.

– Вспоминаешь старые деньки? – спросила наставница, выходя из смотровой комнаты.

– Здесь совершенно ничего не изменилось. – Солара радостно улыбнулась, приветствуя целительницу.

Наставница была уже в годах, о чем свидетельствовали глубокие морщины. Насколько помнила Забирающая, ларра Лениана заступила на свой пост еще тогда, когда дедушка нынешнего князя только-только вышел из коротких штанишек. А это без малого четыре века назад. Сейчас мало кто мог похвастаться такой продолжительностью службы на одном и том же посту. И вот теперь главная целительница наконец решила уступить свое место молодому поколению.

– Совсем скоро ты сможешь все здесь изменить по своему вкусу. – Приглашающе махнув рукой в сторону тахты, целительница принялась разливать чай. – Конечно, я считаю, что два года – совсем мало для подготовки к вступлению в должность. Лучше бы лет пять обождать, как я и планировала, но с князем не особо поспоришь. Упрямый мальчишка!

– Я так и знала, что это его идея! – Возмущению Солары не было предела. – Три дня назад он вообще хотел через год передать мне пост главной целительницы.

– Как три дня назад? – удивилась ларра Лениана. – Месяц назад я разговаривала с князем и еле уговорила его на два года. Вот же хитрый ильнур!

– Простите, из-за меня вас торопят с…

– Не говори чепухи! Я уже давно хочу уйти на покой. И так слишком долго пробыла на этой должности. Просто понимаю, как тебе будет трудно поначалу. За пять лет ты спокойно со всем разобралась бы, княжество-то у нас не маленькое.

Успокоенная словами наставницы, Солара криво улыбнулась.

– Как видите, нам не дали такой возможности. Право слово, глупейшая ситуация получается! Я не знаю, как еще доказать князю, что не собираюсь никуда уезжать. Может приковать себя к одному из деревьев в дворцовом парке?..

– О, моя дорогая, ты определенно произведешь фурор, если осмелишься исполнить свою угрозу. – Смех главной целительницы заполнил кабинет. – Но давай не будем шокировать людей. Надеюсь, вскоре Кассиан успокоится, а мы тем временем займемся своими делами. И думаю, ничего страшного не случится, если введение тебя в должность запоздает на год или даже на два.

– Боюсь, нам не позволят так поступить, – вздохнула Солара, покрутив в руках чашку с чаем.

– Да куда он денется! – усмехнулась ларра Лениана. – Я ему сопли утирала. Молод он еще тягаться со мной!

Хихикнув в ответ на пламенную речь наставницы, Забирающая даже пожалела великого князя. Всем в Ледосии было прекрасно известно, что их главная целительница добрейшей души человек, пока все идет так, как она того хочет. Но только стоит кому-нибудь перейти ей дорогу, и ларра Лениана, отстаивая свои интересы, переупрямит и даргаза.

– Когда ты сможешь приступить? – поинтересовалась целительница.

– Могу прямо сейчас. Чем скорее я начну вникать в свои обязанности, тем лучше.

– Вот и прекрасно! Завтра я как раз планировала посетить одну из столичных лечебниц для магов, потерявших способность контролировать свою силу.

Не удержавшись, Солара еле заметно поморщилась. Ларра Лениана, заметив ее гримасу, удивленно подняла брови.

– Тебе неприятно видеть этих несчастных?

– Нет, нет, что вы! – поспешила заверить ее в обратном Забирающая. – Просто неприятные воспоминания, не обращайте внимания.

– Ах да, как же, помню тот случай с взрывом в больнице. – Целительница похлопала девушку по руке. – Неприятный случай, но сколько их потом еще было. Как хорошо, что удалось найти лекарство от этой напасти!

Вздрогнув, Солара посмотрела в окно. В отличие от наставницы она не понаслышке знала, как тяжело пришлось Забирающим и некромантам. Хотя было бы несправедливо не отметить самоотверженности простых целителей, тем более что именно одна из них была причастна к созданию вакцины. И все же… Все же именно сила Забирающих стала одним из основных ингредиентов. А ведь в человеческой части Эдеи их осталось всего семеро. При этом одна не участвовала в создании вакцины, так как сама стала жертвой страшного вируса, выкашивающего магически одаренных людей.

Солара сомневалась, что у Старших рас тоже много Забирающих. Да и не пришли бы они на помощь людям после всего произошедшего между ними. Эта проклятая война, разделившая три тысячелетия назад их мир на две части, принесла слишком много бед. И как однажды сказала Алаиса, виновны в случившемся были не только магические вампиры, исподволь подтолкнувшие расы к войне. Людские жадность и зависть сыграли со всеми поистине ужасающую шутку.

В итоге двенадцати магам пришлось работать буквально на износ, создавая такое нужное их миру лекарство. Правда, через несколько дней их и вовсе стало десять из-за похищения Алаисы госпожой магических вампиров.

– Трудно тебе пришлось, милая? – больше утверждая, нежели спрашивая, поинтересовалась целительница.

– Очень, – созналась Солара, переведя взгляд на наставницу. – Мне до сих пор иногда снятся кошмары. Слишком сильно тогда испугалась за подругу. Да и осознание того, что на ее месте могла оказаться я…

– Забудь. – Ларра Лениана ободряюще сжала девичью ладошку. – Что было, то прошло, не стоит отравлять свою жизнь тяжелыми воспоминаниями. Сколько их у тебя еще будет…

Удивившись такой своеобразной поддержке, Забирающая не стала ничего говорить по этому поводу. Лишь подумала, что, возможно, спустя долгие века она тоже станет относиться ко всему намного безразличнее.

– Значит, завтра я вместе с вами отправлюсь в лечебницу. – Солара решительно вернула разговор в деловое русло. – Мне бы еще хотелось узнать график проверки остальных лечебных заведений нашего княжества. Зная на примере ларры Мириан, как тяжело побывать везде, чтобы проверить работу подчиненных, я прекрасно понимаю, что в некоторых больницах вы бываете не каждый год.

– Да, пусть наша страна и значительно меньше империи, а все же везде не успеешь. – Главная целительница улыбнулась. – Сейчас я покажу тебе график, который составила для себя. По нему выходит, что в течение трех лет некоторые больницы проверяются каждый год, затем перерыв два года. Таким образом, перерывы бывают у всех лечебных заведений, это дает мне возможность не жить постоянно в разъездах.

– И по сколько же больниц за месяц вы успеваете проверять?

До самого вечера они просидели, разбирая график и составляя план, куда им нужно будет наведаться в первую очередь. Попутно ларра Лениана рассказывала преемнице о проблемных больных среди знати. Имелись в виду те, кто постоянно вызывал целительницу по всяким пустякам, требуя к себе уйму внимания. В основном это касалось престарелых ларр, чувствующих себя обделенными вниманием окружающих. Только на перечисление всех мнимых болячек, которыми «страдали» женщины, ушло около часа.

Возвращаясь в свои покои, Солара чувствовала приятную усталость. Ее радовала возможность как можно быстрее окунуться в знакомую атмосферу и от этого почувствовать себя намного увереннее. Все же пять лет – это очень долгий срок, и девушка ощущала себя немного неуютно. Слишком мало было здесь тех, с кем она бы могла чувствовать себя комфортно. Как-то так получилось, что подругами в детстве Забирающая не обзавелась.

С довольно энергичным ребенком, носящимся целыми днями по улице, не все девочки желали дружить, предпочитая тихие посиделки в окружении кукол. А мальчики не хотели заводить знакомство, считая ниже своего достоинства дружить с девчонкой. Но, как подозревала Солара, им было просто обидно, что она бегала быстрее их, да и по деревьям лазила намного лучше.

Ну а потом, когда проснулся ее дар, будущая Забирающая сама не захотела ни с кем сближаться, прекрасно понимая: многие из детей решили с ней подружиться по совету своих родителей. Еще не умея отличать лесть от искренности, но не желая обжечься, девочка предпочла отстраниться от всех. Тем более как раз в то время она впервые увидела молодого князя, и все ее мысли были заняты только им.

– Еще немного, и вы наступите на меня, прекрасная ларра, – раздался насмешливый голос. – Позволено ли мне будет узнать, что или кто так сильно занял ваши мысли?

– Ларр Себиан! – смущенно улыбнулась Солара, изобразив книксен. – Я возвращалась от ларры Ленианы.

– Как жаль. – Уголки губ мужчины печально опустились. – Значит, вы по причине усталости не захотите прогуляться со мной в саду.

– Вам не кажется, что для прогулок уже поздно? – Солара действительно мечтала лишь о том, как поскорее лечь в постель. Вот только искреннее сожаление, светившееся в зеленых глазах, заставило ее передумать. – Но если вы составите мне компанию за ужином…

Широкая улыбка буквально преобразила лицо огненного мага, сделав из безумно привлекательного мужчины озорного мальчишку.

«А может, мне в него влюбиться?» – неожиданно подумала Солара, мгновенно подпадая под обаяние советника.

 

Глава 4

Следующие две недели пролетели словно один миг. Солара с утра до вечера была занята. Посещение лечебниц, проверка документации, лечение больных – только малая часть того, что она делала. И все было бы прекрасно, если бы не общественные обязанности. Люди княжества хотели увидеть Забирающую и убедиться, что она действительно остается в Ледосии. Правда, как их могло убедить в этом присутствие Солары на некоторых мероприятиях, она не понимала, но наставница заверила: так будет лучше. Вот и приходилось Соларе помимо выполнения прямых обязанностей бывать на открытиях школ, дорог, гостиниц и даже салона красоты.

– Такое чувство, что они только и ждали, когда я вернусь, чтобы начать открываться, – однажды пожаловалась девушка. – Такими темпами я сама слягу с нервным срывом.

– Потерпи еще немного. – Ласково погладив Забирающую по плечу, ларра Лениана отправилась делать чай. – Вот пройдет бал в твою честь, и все успокоится. По крайней мере, тебя будут доставать не так часто. Я уже намекнула Кассиану: если он хочет видеть здоровую и счастливую Забирающую, стоит попридержать просителей. А то и правда, обнаглели уже!

Как и всегда, при упоминании имени великого князя непослушное сердце сладко защемило. Недовольно нахмурившись из-за такой реакции, Солара постаралась переключиться на что-то другое. А еще лучше на кого-то.

«Все, буду думать о Себиане!» – решила она, складывая проверенную документацию.

За это время они довольно часто виделись. Правда, все больше мельком, но иногда им удавалось поужинать вместе. И тогда Солара действительно отдыхала душой в обществе этого обаятельного мужчины. Советник знал множество интереснейших историй и с удовольствием развлекал собеседницу, рассказывая их. При этом еще успевал расспрашивать о ее делах, сочувствуя по поводу бешеного темпа жизни. И вообще, с какой стороны ни посмотри, а первый советник был просто потрясающим мужчиной.

Вот только девичье сердце при воспоминании о нем совсем не екало…

– Солара, милая, чем тебе так не угодили эти документы? – поинтересовалась целительница, поставив чашку с ароматным чаем рядом с девушкой. – Неужели нашла какое-то несоответствие?

– Простите, это все от усталости. – Смутившись, Забирающая осторожно отложила бумаги в сторону.

– Так выйди на улицу, подыши свежим воздухом. Сегодня погода просто чудесная! Ничего не случится, если ты немного отдохнешь.

– Но…

Растерянно посмотрев на стопку папок, которые ей еще нужно было просмотреть, Солара перевела неуверенный взгляд на наставницу. И наткнулась на все понимающие карие глаза.

– Никаких «но»! Иди прогуляйся, а то я решу, что ты все же хочешь угодить князю, приняв дела за этот год.

– Вот уж нет! – Возмущенно фыркнув, девушка быстро вышла из-за стола. – Но вы точно справитесь без меня?

– Ну, как-то же справлялась без малого четыреста лет, – по-доброму усмехнулась ларра Лениана.

Заскочив к себе в комнату, Солара прихватила легкую шаль. День был хоть и солнечным, но довольно ветреным. Не стоило забывать и про довольно открытые наряды целительницы.

Неожиданно она подумала, что хотела бы знать, как отреагировал великий князь на ее решение одеваться по имперской моде. А в том, что он знает о платьях, хотя они и не виделись эти дни, Солара нисколько не сомневалась. Во дворце хватало поборников морали, которые, без всякого сомнения, донесли правителю весть о ее «неподобающих» нарядах. Забирающая уже несколько раз ловила на себе недовольные взгляды, но только мысленно смеялась над ними.

Медленно прогуливаясь по дорожкам дворцового сада, девушка заметила пеструю стайку придворных, с живейшим любопытством смотрящих на нее и что-то тихо обсуждающих. Правда, Солара находилась от них слишком далеко, поэтому до нее доносился только неразборчивый шепот. Привыкшая к постоянному пристальному вниманию еще в империи, Забирающая только неопределенно повела плечом.

– Ларра Солара, дорогая моя, наконец-то мы смогли с тобой встретиться! – раздался обрадованный женский голос.

Оглянувшись, целительница увидела на соседней тропинке миниатюрную беловолосую женщину в строгом закрытом наряде темно-синего цвета. Длинные волосы, заплетенные в сложную косу, покрывала легкая газовая накидка, что указывало на статус вдовы. В Ледосии только потерявшие мужей женщины покрывали голову такими накидками.

– Княгиня! – Присев в глубоком реверансе, Солара почтительно опустила взгляд.

– Встань, дитя мое. Дай мне поскорее полюбоваться тобой! Мы столько лет не виделись, а ведь, по словам твоей матери, ты стала настоящей красавицей.

Ларра Дарьяна шагнула к Соларе и, взяв ее за руки, с жадным любопытством принялась разглядывать.

– Гелана не врала, ты расцвела за эти годы.

– Вы мне льстите, моя госпожа. – Под восхищенным взглядом вдовствующей княгини Солара почувствовала себя не совсем уютно.

– А еще очень скромна, что не всегда является достоинством, – ошарашила ее ларра Дарьяна. – Выше голову, моя дорогая! Не стоит смущаться, ты действительно достойна самых высоких похвал.

Приглушенное хихиканье заставило Солару отвлечься от княгини и наконец обратить внимание на трех ее спутниц. Ими оказались еще совсем юные, не старше восемнадцати лет, ларры. Две из них, судя по цвету волос, являлись магинями земли, а третья – магиней огня. Причем в отличие от своих подруг огненная уже могла похвастаться пятью прядями темно-русого цвета, что говорило об ее успехах в овладении своим даром.

– Позволь представить тебе моих воспитанниц, – с доброй улыбкой посмотрела на них вдовствующая княгиня. – Ларры Залина, Илена и Мирана.

– Приятно познакомиться, – заверила их Солара. – И откуда же вы прибыли к нам?

– Из погибшей деревни, – печально ответила ларра Дарьяна. – Год назад в горах случился обвал, погребя под собой небольшое поселение со всеми жителями. Бедняжкам чудом удалось спастись, в тот день они отправились в город по просьбе родителей Мираны.

С сочувствием посмотрев на притихших сироток, Забирающая успела заметить мелькнувшую в зеленых глазах огненноволосой магини злость и боль. Солара побоялась даже представить, как же трудно им пришлось.

– И вы забрали их к себе?

– Да, у девочек никого не осталось из родных. И я рада, что могу дать им возможность устроить свою жизнь. Даже предлагала отправить на учебу в империю. Тем более Кассиан поддержал меня.

– Нет, пожалуйста, не отсылайте нас! – воскликнула Мирана, принявшись нервно теребить выбившуюся из прически красную прядь. – Мы будем здесь прилежно учиться, честное слово, только не нужно…

Стушевавшись, девушка умоляюще посмотрела на Солару, ища у нее поддержки и молча прося о помощи. Ее подружки опустили глаза и жались друг к другу, словно опасаясь, что им в этот самый миг прикажут расстаться.

– Тише, тише, не волнуйтесь так. – Ларра Дарьяна ободряюще сжала плечо воспитанницы. – Мы ведь это уже обсуждали. Если не хотите в империю, значит, поступите в нашу столичную академию. Она, кстати, тоже очень хорошая!

– А почему тогда ларра Солара обучалась в империи? – поинтересовалась Залина, откинув с глаз единственную прядку рыжего цвета. – Вам не понравилась наша академия?

– Какая же ты глупая! – Илена возмущенно дернула подругу за руку. – Все потому, что ларру Солару обучала главная целительница империи ларра Мириан. Они ведь обе Забирающие!

– Не обижайтесь на нее, пожалуйста, – немного испуганно попросила Мирана, загородив собой девушку.

– Не беспокойтесь, я совершенно не обижена, – поспешила заверить их Солара, еле сдержав улыбку.

Такая наивность умиляла, и злиться на юную ларру не было никакого желания.

– Милые мои, прогуляйтесь пока одни, а я побеседую с нашей Забирающей, – предложила им вдовствующая княгиня.

Вежливо попрощавшись, девушки быстро удалились, держась за руки.

– Как ты устроилась? По нраву ли пришлись покои?

– Да, моя княгиня, они просто замечательные! Я всегда любила коричневый цвет и все его оттенки.

– Значит, я правильно все сделала, готовясь к твоему приезду.

– О чем вы?

Медленно прогуливаясь в компании ларры Дарьяны, Солара наслаждалась летним днем и неожиданными минутами отдыха. Тем более встречающиеся им по пути придворные не осмеливались прервать их беседу, останавливаясь лишь для того, чтобы выказать свое почтение.

– Мне хотелось, чтобы ты чувствовала себя комфортно во дворце, – пояснила вдовствующая княгиня, величественно отвечая на очередное приветствие. – А теперь, узнав, как ты занята целыми днями, понимаю, что я старалась не зря. Представь, если бы совершенно вымотанная ты возвращалась туда, где чувствовала бы себя некомфортно.

Приятно удивленная такой предусмотрительностью со стороны ларры Дарьяны, Солара горячо ее поблагодарила. Девушка сомневалась, что князю пришла бы такая простая, но важная мысль. Она вообще подозревала, будь его воля, он закрыл бы ее в кабинете, заставляя трудиться день и ночь.

– Кстати, эти покои очень хотела занять ларра Лорея. – Ехидные нотки в голосе ларры Дарьяны вызвали недоумение у Забирающей.

– А кто это? – спросила она, пытаясь вспомнить, была ли среди ее знакомых девочка с таким именем.

– Старшая дочь виконта Катарского, – напомнила ларра Дарьяна. – Вы с ней одновременно гостили в столице месяца за три до твоего отъезда в империю. Обладает довольно сильным даром в магии воздуха.

Нахмурив лоб, Солара задумалась и наконец вспомнила, о ком говорила княгиня. Перед ее мысленным взором промелькнул образ красивой девушки-подростка с копной голубых волос, которые так хорошо гармонировали с ее глазами. Уже в то время у ларры Лореи была красивая фигура, из-за чего на нее заглядывались мужчины всех возрастов.

– Удивительно, как я могла ее забыть! – поразилась Солара, вспомнив, как ревновала, когда красивая юная ларра попадалась на глаза Кассиану. – Вроде бы еще пять лет назад она заявила, что станет женой вашего сына.

– И с тех пор не изменила своего решения. – Вдовствующая княгиня тяжело вздохнула.

– Вам это не по нраву? – осторожно поинтересовалась Забирающая.

– Не люблю высокомерных ларр, считающих всех окружающих грязью под своими ногами. Но в то же время ее потуги знатно меня развлекают. Впрочем, как и Кассиана. Представь, эта дурочка однажды подслушала, как бродячая прорицательница предсказала моему сыну, что он женится на той, кого назовут Солнечной ларрой.

– Неужели прямо так и сказала?

На кольнувшее болью сердце девушка постаралась не обращать внимания.

– Нет, она услышала только начала слова «солнеч», но так как за месяц до этого один влюбленный ларр назвал ее Солнечной леди, ларра Лорея сразу же решила, что это просто судьба.

Солара и хотела бы улыбнуться, но… Слишком подозрительно выглядела вся эта ситуация со сплетничающей княгиней. Целительница и представить не могла, что когда-нибудь окажется в такой неловкой ситуации, и все же решила прояснить непонятный момент.

– Скажите, а зачем вы мне это все рассказываете?

– Глупо выгляжу, когда сплетничаю, ведь так? – Вдовствующая княгиня усмехнулась и, не дожидаясь ответа, проговорила: – Просто волнуюсь за тебя. Ты давно не видела ларру Лорею, а она сильно изменилась. И не в лучшую сторону.

Проследив за воспитанницами и убедившись, что с ними все в порядке, ларра Дарьяна перевела на Солару немного виноватый взгляд.

– Мне нравилось ставить зарвавшуюся девчонку на место. Может, это и глупо, но я все-таки женщина и тоже могу быть злопамятной и использовать высокое положение для достижения своих целей!

– Я ни в чем вас не обвиняю. – Солара открыто улыбнулась. – Более того, сама воспользовалась бы всеми доступными средствами, чтобы досадить неугодному мне человеку. Пусть это и некрасиво, зато принесет моральное удовлетворение, а заодно послужит предупреждением. Все мы люди, и ничто человеческое нам не чуждо.

– Я рада, что ты понимаешь меня. – Ларра Дарьяна ответила такой же открытой улыбкой. – Так вот, в этот раз ларра Лорея возжелала получить покои, которые я выбрала для тебя. Была бы моя воля, вообще поселила бы в княжеском крыле, но так как ты не принадлежишь к нашей семье… А оскорбить тебя я уж точно не хотела!

С благодарностью посмотрев на вдовствующую княгиню, Солара подумала, что еще легко отделалась. Ведь по законам не только их княжества, но и всех человеческих королевств, в крыле правителя могли поселиться только члены его семьи или же… фавориты. Для них очень редко, но все же делалось исключение. И даже статус Забирающей не спас бы Солару от сплетен. А портить себе репутацию она не собиралась.

– Насколько я понимаю, вы выбрали для меня максимально приближенные к княжескому крылу покои, – догадалась целительница, представляя, как больно вдовствующая княгиня «щелкнула» по самолюбию ларры Лореи. – Только не совсем понятно, почему ларра считала, что имеет право на такую привилегию?

Рядом с крылом правителя всегда селили приближенных к нему людей – советников, министров, личных секретарей.

– Виконт Катарский недавно занял место министра иностранных дел, – просветила ларра Дарьяна. – И не зря, честно скажу тебе. Ларр Нилар действительно достоин оказанной ему чести. Вот Кассиан и выделил ему покои, соответствующие его новому статусу. Правда, твои комнаты все равно расположены ближе к нам. Видимо, ларра Лорея решила, что тоже может рассчитывать на благосклонность моего сына.

– И мне теперь стоит опасаться мести обиженной ларры? – спросила Забирающая с явным сомнением в голосе.

– Возможно, и нет, – неопределенно пожала плечами ларра Дарьяна. – Но нервы может и потрепать. Причем действует так умело, что ее очень редко удается призвать к порядку.

– Но это же… детская возня какая-то.

– Ларра Лорея относится так ко всем красивым ларрам, на которых мой сын мог бы обратить внимание.

– Несчастные фаворитки…

Соларе одновременно было смешно и дико слышать такое. Да и с трудом верилось, чтобы княгиня не нашла способа приструнить зарвавшуюся девицу. Куда смотрит великий князь и почему позволяет все это, оставалось только гадать.

– Вот на них она, кстати, совершенно не обращает внимания. Вернее, обращает и рассматривает как потенциальных соперниц за внимание князя только до тех пор, пока они не приобретают свой статус.

– Но почему? – удивилась Солара, совершенно запутавшись. – В чем отличие?

– Насколько ларра Лорея глупа в своей надежде стать женой моего сына, настолько же она проницательна, правильно считая, что Кассиан никогда не соединится священными узами с той, которая так легко согласилась стать его любовницей.

– И все ларры соглашались быть с ним на таких условиях? – ужаснулась такому цинизму со стороны князя Солара.

– А вот фаворитки как раз и не подозревают об истинном положении вещей, надеясь приручить Кассиана, хотя он честно предупреждает, что не собирается пока обзаводиться семьей.

На последних словах ларра Дарьяна непримиримо поджала губы, и Забирающей сразу стало понятно, насколько вдовствующая княгиня не согласна с таким положением вещей. Вот только Солара не была уверена, что хочет вникать в проблемы внутренних взаимоотношений княжеской семьи.

– В общем, эта неугомонная будет рассматривать тебя как соперницу и может доставить много неприятностей. – Вдовствующая княгиня с сожалением посмотрела на целительницу. – Я, конечно же, постараюсь оградить тебя от ее внимания, но все же мне не хотелось бы, чтобы из-за ларры Лореи ты чувствовала себя неуютно. Даже не представляешь, как мы все ждали твоего возвращения…

Дальнейшие слова ларры Дарьяны потонули в неприятных ощущениях, испытанных Забирающей. Девушка прекрасно поняла: мать великого князя опасается ее отъезда. Да так сильно, что даже рискнула поставить себя в неловкое положение, сплетничая о смутно знакомой Соларе девушке. Теперь весь их разговор казался целительнице полным бредом. А еще было до тошноты противно осознавать: ее считают настолько изнеженной особой, которая готова смертельно обидеться из-за нескольких косых взглядов.

«Может, они еще и пылинки начнут с меня сдувать? – раздраженно подумала она. – Не ожидала я такого от княгини. Как же это все мерзко!»

– Не беспокойтесь. – Солара немного натянуто улыбнулась. – Мне совершенно безразличны чаяния ларры Лореи. Тем более я не имею видов на великого князя, а просто хочу спокойно заниматься любимым делом у себя на родине. Ради этого я и проторчала безвылазно целых пять лет в империи, обучаясь владению своим даром. А теперь прошу меня простить, нужно вернуться и помочь ларре Лениане с текущими делами.

– Конечно же, моя дорогая! – Ларра Дарьяна так и не смогла до конца скрыть облегчения. – Мне жаль, что я отняла у тебя попусту столько времени, но, надеюсь, когда у тебя выдастся свободная минутка, мы опять поболтаем.

– Конечно же, моя княгиня! – Присев в реверансе, Солара попрощалась и поспешила покинуть сад.

И пусть ей пришлось приложить массу усилий, чтобы не перейти на бег, все, что себе позволила девушка, – быстрый шаг. Но, боги, если бы только кто знал, как Соларе хотелось сейчас остаться одной и успокоиться.

Войдя в кабинет главной целительницы, девушка первым делом осмотрелась и, не увидев наставницы, облегченно выдохнула. Сейчас она не была готова общаться хоть с кем-нибудь. Налив себе чашку ароматного чая, Солара с удобством устроилась на тахте и прикрыла глаза. Но долго побыть одной ей не удалось.

Стремительно открылась дверь, и в кабинет вошел великий князь.

– Ларра Солара? – В словах Кассиана было столько удивления, словно он успел забыть об ее существовании.

– Мой князь… – Поспешив приветствовать мужчину, Забирающая как можно ниже опустила голову, чтобы он не заметил ее недовольства.

После общения с его матушкой девушка не желала видеть вообще никого из княжеской семьи. Но, как видно, не судьба была сбыться ее мечтам.

– А где ларра Лениана? Мы должны были встретиться с ней, чтобы обсудить ремонт в нескольких больницах для малоимущих.

– К сожалению, я не знаю, потому что сама только недавно вернулась, но могу показать вам сметы. Мы их подготовили еще вчера.

Следующий час они увлеченно обсуждали дела, и целительница окончательно успокоилась, полностью погрузившись в беседу. Она никогда не подумала бы, что ей так понравится спорить с князем, отстаивая тот или иной пункт сметы. Нет, Кассиан не был скрягой, но и бездумно не подписывал документы, а тщательно их проверял. И Соларе понравилась его спокойная деловитость. Неожиданно она поймала себя на мысли о том, что полностью расслабилась в обществе великого князя и чувствует себя рядом с ним вполне комфортно.

«Почему бы и нет, если он наконец не пытается заглянуть в вырез моего платья, тем самым показывая свое неудовольствие моими нарядами».

Исподтишка наблюдая за сидящим рядом с ней мужчиной, целительница любовалась его красивым профилем. Ей нравилось, как одним скупым движением он откидывает мешающую косу за спину; как задумчиво потирает подбородок, внимательно вчитываясь в смету; как насмешливо кривит губы и неодобрительно качает головой. Соларе нравилось любоваться им…

И как бы Забирающая ни злилась на грубые, нелепые и совершенно ненужные попытки удержать ее в Ледосии, когда она сама не хочет уезжать, но приходилось признать: детская влюбленность в этого невероятного человека продолжала жить, ни на миг не ослабевая.

– Хорошо, я согласен со всеми этими пунктами, но при одном условии, – заявил Кассиан, отодвигая бумаги. – Вам надлежит выбрать очередность, по которой начнется ремонт. К сожалению, я не смогу выделить средства для всех четырех больниц в один месяц. И даже за три месяца не удастся этого сделать. Промежуток между завершением ремонта в одном здании и началом в другом должен составлять минимум два, а то и три месяца.

– Я понимаю, мой князь, но это нужно обсудить с ларрой Ленианой. – Солара еле заметно выдохнула, гордясь собой за то, что сумела настоять на своем. – Она лучше знает, какой из больниц ремонт требуется прямо сейчас, а какие смогут немного обождать.

– Тогда буду ждать вашего доклада, и только после него…

Раздавшийся грохот прервал Кассиана. Оконное стекло мелко задребезжало, а за дверью послышались испуганные голоса. Переведя взгляд на недобро прищурившегося князя, Солара поняла, что не так давно уже слышала подобные звуки. Где-то совсем недалеко произошел взрыв.

 

Глава 5

Спеша за князем, Солара вскользь отмечала бестолково снующих по коридорам дворца людей. Лишь немногие из них целенаправленно бежали в ту же сторону, в которую двигался и Кассиан. Остальные же, бледные и перепуганные, ничего не понимающие, пытались узнать друг у друга, что же произошло. Недовольно поджав губы, целительница ускорилась, стараясь не отставать от князя.

Когда до выхода оставалось совсем немного, из одного из боковых коридоров выбежал первый советник. Заметив бегущих в другую сторону людей, он призывно помахал рукой.

– Лаборатория! – прокричал Себиан и вновь кинулся в коридор.

Князь резко затормозил, развернулся в нужную сторону, поймал налетевшую на него Забирающую и, дождавшись, когда она примет устойчивое положение, побежал за другом. Переведя сбившееся дыхание, Солара поспешила за ними. Вскоре они всей толпой выбежали на улицу, и там им предстала ужасающая картина разрушений.

От низкого одноэтажного здания, стоящего метрах в ста от дворца, остались горящие странным зеленоватым огнем руины. Над пожарищем поднимался черный едкий дым. Некоторые люди, оказавшиеся на момент взрыва вблизи лаборатории, пытались помочь тем, кто остался под завалами, но из-за нестерпимого жара им это плохо удавалось.

Быстро сориентировавшись, к борьбе с огнем приступили водные маги, творя заклинания и обрушивая на здание потоки воды. Но это не помогло, каменные обломки продолжали гореть.

– Стены покрыты какой-то маслянистой жидкостью, – сообщил вымазанный в пыли и саже мужчина, прижимая к себе раненую руку. – Я уже пытался потушить огонь, чтобы пробиться внутрь.

В этот момент из руин выбежал горящий человек, истошно крича, и Солара, не раздумывая, бросилась к нему, но Кассиан остановил ее, схватив за плечо.

– Одеяла сюда!

Продолжая удерживать целительницу, другой рукой великий князь направлял ледяной панцирь, равномерно покрывающий горящие обломки. Поняв задумку правителя, к нему присоединились ледяные маги, и вскоре с огнем было покончено. Как только нестерпимый жар спал, подоспевшие позже всех маги земли начали осторожно разбирать завалы, из-под которых доставали пострадавших работников лаборатории и оказавшихся там в неудачное время посетителей.

– Отпустите же меня! – Солара, так и оставшаяся стоять рядом с князем, попыталась вырваться.

– Не спешите, ваше время еще придет, – проигнорировал ее попытки Кассиан. – Смотрите, к нам присоединилась ларра Лениана и целители из дворцового лазарета. Они займутся ранеными, а вы будете должны заняться теми, кто окажется при смерти, так что не тратьте попусту силы.

– При смерти? – переспросила Забирающая и с тревогой посмотрела в сторону развалин.

– Да. Сегодня в лаборатории работало около двадцати человек. На нижних этажах точно находились семеро. Если из них хоть кто-то еще жив…

– Я поняла, мой князь, и подожду. – Солара с трудом удержалась, чтобы ободряюще не пожать его руку, которая так и продолжала лежать на ее плече.

Судя по голосу правителя, он сильно переживал именно из-за тех семерых человек.

– Мы начали спускаться на нижние этажи. – Подошедший к ним Себиан приветливо кивнул Соларе. – На первый взгляд они не сильно пострадали, значит, взрыв произошел не там.

– Нашли хоть кого-нибудь? – Кассиан продолжал, не отрываясь, смотреть в сторону лаборатории.

– Не знаю, я…

– Помогите!

Между обломков пробирались люди, неся на носилках тех, кого удалось найти. В этот раз князь не стал удерживать Забирающую, а сам последовал за ней. Когда они подошли к спасателям, то увидели сильно обожженных людей, осторожно уложенных на расчищенный участок земли.

В первое мгновение Соларе показалось, будто они все мертвы, но, приглядевшись внимательнее, она поняла, что это не так. Вот только времени у этих несчастных с каждым мгновением становилось все меньше. Насчитав пять пострадавших, целительница приказала всем отойти.

Ей понадобилось всего несколько минут, чтобы оценить степень повреждений, просканировав раненых. Здесь действительно могла справиться только Забирающая. Люди просто не смогли бы пережить лечения, возьмись за них обычные целители, – слишком сильный стресс для организма.

– Они выживут? – тихо поинтересовался князь, впрочем, не пытаясь приблизиться к девушке.

– Если меня не будут отвлекать, – ответила Солара, простирая руки перед собой.

В следующее мгновение она отключилась от внешнего мира, чутко прислушиваясь к своей силе, дававшей ей возможность узнать, как продвигается лечение. Целительнице стоило больших трудов не закричать, когда она ощутила на себе боль пятерых человек. В этом и заключался большой минус при оттягивании повреждений на себя. В том случае, когда Забирающая лечила больше одного пациента за раз, она не могла обезболить себя, чтобы не оставить не вылеченным даже самый маленький участок человеческого тела. Слишком трудно было уследить сразу за всеми, вот и приходилось терпеть муки.

Не многие в мире Эдеи знали, как на самом деле тяжело приходится тем, кто обладал этим невероятным даром богов.

Крепко сжав зубы, Солара медленно забирала на себя все повреждения. Первым положительным моментом в таком способе лечения было то, что ее кожу не покроют такие же ожоги. Повреждения, забранные у пациента, становились фантомными, терзая организм Забирающей, пока тот «не вылечивал» сам себя. Солара, прочитавшая обо всех известных случаях массового лечения, часто думала: хоть в этом боги смилостивились над ними, когда наградили первую Забирающую и ее потомков таким страшным даром.

Вторым положительным моментом был высокий болевой порог, иначе целительница просто сошла бы с ума, не сумев перенести своей помощи людям. Вот она и терпела, ни на мгновение не отвлекаясь на окружающий ее мир, зная, что от этого зависят жизни пятерых несчастных.

А в это время люди, оказавшиеся недалеко от Забирающей, с восхищением и благоговением смотрели за ее работой. Им казалось настоящим чудом то, как быстро тела пострадавших избавляются от ожогов, принимая здоровый вид. Окутанная золотистым сиянием девичья фигура воплощала собой победу над смертью, принося уверенность в том, что все будет хорошо.

И только великий князь крепко сжимал кулаки, не отрывая взгляда от лица Солары. Находясь ближе всех к ней, он прекрасно видел и капельки пота, струящиеся по ее лицу, и плотно сжатые побелевшие губы. Кассиан даже не мог представить, какую боль она сейчас испытывает, но искренне просил богов, чтобы эта пытка поскорее закончилась.

«Боги, я никогда и не подозревал, что приходится переносить таким целителям при использовании своего дара», – думал он.

– Как она? – Себиан, отходивший, чтобы проконтролировать проводимые работы, вернулся к другу.

– Как думаешь, ее можно прервать? – Опасаясь отводить взгляд от Забирающей, словно это поможет ей продержаться, Кассиан вцепился в руку советника. – Они практически полностью здоровы, дальше могут справиться и обычные целители.

– Не смей! – прошипел Себиан, в ответ вцепившись в князя. – Нельзя прерывать лечение, или все, что она успела излечить, вернется назад, заодно причиняя вред и ей. Ты же читал о том случае, который произошел с одной из правнучек первой Забирающей.

– Она так страдает. – Заметив как Солара покачнулась, Кассиан волевым усилием заставил себя оставаться на месте.

– Наша девочка сильная и со всем справится. А ты своими необдуманными действиями только навредишь. Жди! Судя по тому, что я вижу, осталось недолго.

– Ларр Себиан абсолютно прав, мой князь, – подтвердила незаметно подошедшая к ним ларра Лениана. – Я прошу лишь об одном. Как только Солара закончит лечение, унесите ее отсюда. Не думаю, что девочка захочет, чтобы все видели, как она мучается, пока ее организм справляется с последствиями забранных повреждений.

– Как вы думаете, сколько ей понадобится времени, чтобы справиться с последствиями лечения? – поинтересовался Кассиан, впервые за все время отведя взгляд от Забирающей и проверяя, как там ее пациенты.

– Не знаю, у каждой Забирающей этот процесс индивидуален, но не думаю, что слишком долго. Солара еще очень молода, а значит, у нее все должно пройти быстрее. По крайней мере, я очень на это надеюсь.

Им пришлось ждать еще около получаса, в течение которого советник и главная целительница периодически отходили, чтобы проконтролировать ликвидацию последствий взрыва или, если была в том нужда, помочь. Других пострадавших уже доставили в лечебное отделение, а место трагедии было оцеплено. Бдительная дворцовая стража, в состав которой вошли и некоторые маги, не допускала к развалинам зевак, заворачивая их еще на подходе.

Когда огненный маг в очередной раз подошел к другу, Солара как раз закончила лечение. Золотистое сияние, окутывающее стройную фигуру, исчезло, а руки, словно плети, повисли вдоль тела. Покачнувшись, Забирающая сделала неуверенный шаг назад, когда ее кто-то обнял со спины, не давая упасть.

– Я помогу. – Она узнала голос великого князя и с облегчением прислонилась к нему.

– Мне нужно уйти…

– Мы нашли еще двоих! – словно гром среди ясного неба раздался крик.

С трудом сфокусировав взгляд, Солара увидела, как к ним приближается чумазая группка спасателей, бережно неся на покрывале окровавленное тело. И только по обгоревшей ленте, вплетенной в растрепанные волосы, можно было понять, это женщина.

– От второго мало что осталось. – Маг воздуха, судя по голубым прядям в шевелюре, осторожно отпустил руку пострадавшей. – Я совершенно случайно заметил ее. Судя по относительно целому углу лаборатории, она успела поставить щит, но не смогла удержать, когда сверху посыпались обломки стен.

Понимая, что женщина неминуемо умрет, если ей не помочь, Солара немедленно заблокировала процесс регенерации организма, стараясь не думать, чем ей это грозит.

– Отойдите от нее, – приказала она.

– Ларра Солара, вы уверены… – В голосе князя явно послышалось беспокойство.

– Она одна, я справлюсь, только нельзя терять ни минуты.

С помощью князя Забирающая расположилась рядом с женщиной и осторожно положила на нее руки. Теперь девушка могла на время заблокировать боль, чем и воспользовалась, полностью погрузившись в процесс лечения. Но и времени на него ушло практически столько же, сколько и на предыдущих пятерых человек. Оставалось только удивляться, как с такими сильными повреждениями женщина все еще оставалась жива.

Как заканчивала исцеление, Солара помнила смутно. Уставшее сознание заволакивало туманной дымкой, не давая оценить окружающую обстановку. Девушка лишь осознала, как ее подхватили на руки, а спустя некоторое время осторожно опустили на мягкую поверхность. Она мгновенно приняла позу эмбриона, вспомнив, что так, по словам ларры Мириан, будет легче. Забирающая сняла блокировку с восстановления организма, ожидая неприятных ощущений.

Яркая вспышка боли прокатилась бушующей волной по всему телу, выдавливая из груди полный муки стон. Сжав кулаки, Солара мелко задрожала, пытаясь переждать приступ и надеясь, что ее организм, как и некоторых Забирающих, будет восстанавливаться накатами, а не беспрерывно. Но вскоре поняла: ей крупно не повезло, боль не прекращалась ни на миг.

Когда, не вытерпев одной из вспышек, резанувшей будто острым ножом по натянутым нервам, Солара вскрикнула, выгибаясь дугой, на нее навалились, удерживая на мягкой поверхности кровати. Задохнувшись от тяжести придавившего ее тела, девушка забилась, пытаясь освободиться, но ей не дали такой возможности.

– Как мне помочь тебе? Скажи, и я все сделаю.

«Кас…» – мелькнула и быстро оборвалась мысль узнавания в затуманенном болью сознании. Только сил отвечать не было совершенно.

Проклиная и свой дар, и пропавшую на время восстановления способность обезболить себя, Забирающая металась под сильным мужским телом, не дававшим ей упасть с кровати или как-то иначе причинить себе вред. Обхватив князя руками, Солара вжалась в него, уткнувшись лицом в мускулистую грудь, и громко всхлипнула. Сосредоточившись на его шепоте, уговаривающем потерпеть и не сдаваться, она пыталась хоть немного расслабиться, с трудом вспомнив, как ларра Мириан говорила: если напрягаться, будет только хуже. И вдруг все закончилось.

Оглушенная отсутствием боли, девушка на некоторое время замерла, а затем, расслабившись, обмякла. Не веря, что все прошло, она боялась пошевелиться, ожидая нового приступа от любого неосторожного движения. И только обеспокоенный голос князя, зовущий ее по имени, заставил целительницу открыть глаза и попытаться улыбнуться.

– Слава богам, все закончилось! – Кассиан выдохнул, уткнувшись лбом в мокрый от пота висок.

Полежав так некоторое время, вслушиваясь в хриплое дыхание Солары, он перекатился вместе с ней, чтобы девушка оказалась лежащей на нем. Князь прикрыл глаза и принялся гладить золотистый каскад спутанных волос, думая о том, что, будь у него такая возможность, он бы обязательно наложил ограничения на использование дара, оставив только целительские способности. В то же время он прекрасно понимал: Солара ни за что бы не позволила этому случиться.

– Спасибо вам за помощь. – Целительница завозилась, пытаясь сползти, но князь лишь сильнее прижал ее к себе.

– И часто тебе приходилось так лечить людей? – Проигнорировав недовольный писк, Кассиан успокаивающе погладил ее по спине.

– Это в первый раз, – созналась Солара, решив не сопротивляться. Тем более что сил практически не осталось. – Раньше ларра Мириан никогда не позволяла мне использовать дар, постоянно твердя, что еще придет мое время. Теперь я понимаю – она меня оберегала.

– Надеюсь, ты не часто станешь применять его. – Добавив строгости в голос, князь мысленно сделал заметку – послать Забирающей империи какой-нибудь подарок. Осталось только придумать, по какому поводу.

– Я не собираюсь пока умирать. – Даже несмотря на неспособность нормально двигаться из-за усталости, Солара не преминула показать характер. – Завтра, когда немного отдохну, просканирую себя, чтобы знать, какое время мне нельзя применять дар до полного восстановления.

– Вот и замечательно! – Князь довольно усмехнулся, вновь перекатываясь и нависая над целительницей. – А теперь побудь еще немного хорошей девочкой и поспи. Сомневаюсь, что сейчас ты в состоянии нормально двигаться, а у меня нет времени переносить тебя в твои покои. Я и так задержался. Отдыхай, а немного позже к тебе зайдет ларра Лениана.

– Но, мой князь, я не хочу беспокоить вас. – И так чувствующая себя не совсем уютно от понимания того, что находится в чужой спальне, Солара и вовсе испугалась, представив, как сюда может кто-нибудь войти и увидеть ее.

– В мою спальню без разрешения никто не войдет, поэтому не спорь. – Правильно поняв причину ее беспокойства, Кассиан легонько постучал по кончику маленького носа и, стремительно отстранившись, встал с кровати. – И кстати, это приказ, а значит, за его невыполнение последует строгое наказание!

Укрыв целительницу пледом, он быстро покинул спальню. А Солара еще некоторое время в полном смятении смотрела на закрытую дверь, а потом наконец закрыла глаза. Как бы там ни было, а князь прав – ей сейчас очень нужен здоровый сон.

Спустя несколько часов, когда она проснулась, рядом с кроватью на стуле сидела ларра Лениана, обеспокоенно вглядываясь в лицо девушки.

– Как ты себя чувствуешь? – поинтересовалась она.

– Намного лучше, – заверила ее Солара, приподнимаясь. – Думаю, теперь я вполне смогу дойти до своей комнаты.

– Переживаешь из-за того, в чьей кровати сейчас находишься? – Ехидно усмехнувшись, целительница с удовольствием полюбовалась ярким румянцем, проступившим на нежной коже щек. – Ну вот, уже значительно лучше, а то твой болезненно-бледный вид откровенно меня пугал!

– Я так плохо выгляжу? – спросила Солара, испытав чувство стыда при воспоминании о том, в каком состоянии она предстала перед правителем. И пусть тогда она никак не могла иметь здоровый цветущий вид, естественное желание нравиться не давало спокойно отнестись к своему плачевному состоянию.

– Еще хуже, чем ты думаешь, – с совершенно невозмутимым видом добила ее ларра Лениана.

«Да ей же нравится подшучивать надо мной! – догадалась Забирающая. – Вот же старая перечница!»

– Давай-ка я тебя просканирую, и если на самом деле ты чувствуешь себя намного лучше, чем выглядишь, помогу вернуться в твои покои.

Спустя десять минут они уже выходили из покоев князя. И конечно же, словно специально поджидая, навстречу вышла одна из воспитанниц вдовствующей княгини, ларра Мирана. Охнув при взгляде на Забирающую, от чего Солара заподозрила, что выглядит как покойница, девушка тут же предложила свою помощь. Мудро не став отказываться, так как ее немного шатало от слабости, а на наставницу наваливаться не хотелось, Солара благодарно улыбнулась ей.

Еще через десять минут мучений, когда на пути медленно бредущего трио вечно кто-нибудь попадался, Забирающая наконец облегченно опустилась на свою кровать. Тяжело дыша, девушка осознала, что очень сильно переоценила себя, спеша покинуть покои князя.

Поблагодарив за помощь и клятвенно пообещав не вставать до самого утра, девушка осталась одна. Удобно устроившись на мягкой перине, Солара вспоминала все произошедшее за сегодняшний день. Ей впервые довелось применить свой дар и ощутить все неприятные последствия от этого.

А еще она умудрилась побывать в постели мужчины, от одного вида которого сладко замирало сердце. Правда, при этом целительница выглядела да и чувствовала себя не самым лучшим образом. Подумав о том, что так она еще никогда в жизни не позорилась, Солара вновь погрузилась в сон.

* * *

Стоя у открытого окна, молодая магиня смотрела на то, как по улице сновали люди, ликвидируя последствия взрыва. Они быстро и слаженно выполняли команды руководящего их действиями первого советника. Вскоре обломки были убраны, а внутренний двор приобрел свой уже привычный, хоть и немного потрепанный вид. Но наблюдавшей из окна ларре было совершенно безразлично то, что происходило внизу. Четко очерченные губы девушки то и дело кривились, а глаза яростно сверкали, делая красивое лицо злым и неприятным. И причина недовольства магини была вполне банальна.

Она видела, как великий князь смотрел на недавно вернувшуюся домой Забирающую, когда та самоотверженно спасала людей от смерти. Заметила и то, как он бережно прижал безвольное тело целительницы к себе, прежде чем исчезнуть вместе с ней в портале. И магине оставалось только догадываться, куда они отправились.

Впрочем, эта тайна недолго оставалась таковой. Уже все во дворце судачили о том, что ларра Солара выходила из покоев князя. И пусть ее в это время поддерживали с двух сторон, так как целительница потратила много сил, придворные уже начали строить предположения о дальнейшем развитии их отношений.

Сжав кулаки от ярости, магиня оперлась о подоконник, удерживаясь из последних сил, чтобы не выместить свою злость на помещении.

Она приложила слишком много сил, чтобы отвадить от князя чересчур настырных девиц, тихо и незаметно оплетая его своей паутиной. Пусть Кассиан не собирался жениться, все уже было решено за него. Она станет его женой и повелительницей Ледосского княжества!

И в ее радужные планы никак не вписывалась одна наглая Забирающая, решившая прибрать к рукам то, что ей совсем не принадлежит. А в намерениях соперницы магиня нисколько не сомневалась. Ни одна здравомыслящая женщина не откажется от возможности занять такое высокое положение в обществе.

«Нет, нет и еще раз нет! – яростно подумала она. – Я слишком много пережила и потеряла, чтобы какая-то прохвостка обошла меня, когда я так близка к своей цели. Они все мне слишком много задолжали и полностью расплатятся по счетам!»

Начав глубоко и размеренно дышать, магиня быстро успокоилась. Она не была глупа и не собиралась ставить свой план под угрозу из-за разбушевавшихся эмоций. Тем более никто и не ждал от нее каких-нибудь решительных действий, что определенно было на руку магине. Придворные радостно улыбались ей, за спиной высмеивая и считая недостойной их высокого общества. Пусть так, она уже давно перестала обращать на это внимание, в душе смеясь над глупыми людишками. Особенно ей нравилось стравливать между собой глупых ларр, надеющихся привлечь внимание великого князя.

Девушка уже давно обзавелась верными помощниками, преданно заглядывающими ей в рот и спешащими исполнить любой каприз. А значит, на пути к намеченной цели ее ничто не остановит! Оставалось только осторожно избавиться от мешающей ей Забирающей.

Когда высокая дверь тихо открылась, магиня уже пребывала в благодушном настроении, встретив вошедших безмятежной солнечной улыбкой.

 

Глава 6

Четыре дня пришлось Соларе отлеживаться у себя в комнате, прежде чем ларра Лениана позволила ей вернуться к исполнению своих обязанностей. Девушка никогда не думала, что болеть – это так трудно и утомительно. Всегда отличавшаяся крепким здоровьем, которое потом объяснилось ее даром, Солара не понимала окружающих, стенающих по поводу своего недомогания. И теперь, испытав все прелести вынужденного заточения на себе, безумно радовалась возможности вернуться к работе.

За эти дни территория, пострадавшая от взрыва, была приведена в порядок, и ничего не напоминало о трагедии, кроме огороженного участка, где располагалась лаборатория. Целительница решила, что великий князь хочет отстроить здание заново, но не была полностью уверена.

Когда она вошла в кабинет главной целительницы княжества, который они теперь делили на двоих, ее наставница уже была на месте.

– Так и знала, что, как только я разрешу тебе покидать комнату, ты сразу же придешь сюда. – Недовольно поджав губы, ларра Лениана укоризненно посмотрела на девушку.

– Именно поэтому вы так рано пришли, чтобы проконтролировать меня? – с наигранным испугом поинтересовалась Солара.

– А я еще и не уходила. – Отодвинув лежащие перед ней бумаги, наставница устало выдохнула.

Только тогда Забирающая обратила внимание и на бледное лицо, и на темные круги под глазами, и на измятое платье. Было заметно, как сильно ларра Лениана нуждается в отдыхе, но по каким-то причинам отказывает себе в нем.

– У нас опять что-то случилось? – Против воли в голосе Солары мелькнула обида на упрямство наставницы.

– Милая моя, ты же уже взрослая девочка, поэтому прекращай дуться, – назидательно посоветовала целительница и потерла переносицу.

Девушка понимала, что ларра Лениана права, но ничего не могла с собой поделать. Она прекрасно помнила, как ларра Мириан безропотно переносила такие «заключения», еще и радостно утверждала, что наконец-то хоть немного отдохнет. Вот только чувство эйфории из-за спасенных жизней притупляло здравый смысл, и даже воспоминания о боли от восстановления не казались столь ужасными, как раньше. Соларе хотелось как можно быстрее приступить к работе и помогать людям справляться с их болезнями.

– Так что случилось? – напомнила Забирающая, устанавливая фарфоровый чайничек на металлическую ажурную подставку, в центре которой был впаян небольшой огненный камушек.

Эту удивительную породу камней открыли относительно недавно, чуть больше века назад. Тогда, при извержении вулкана, находящегося на территории южного королевства Фиарии, образовалась трещина в земной коре шириной в несколько десятков километров и глубиной около двух километров. Когда ее исследовали, то обнаружили огненную жилу. В отличие от солнечников, используемых для разжигания огня, огненные камни сами служили источником тепла. И все чаще хозяйки стремились на кухнях установить новые плиты со встроенными огневиками.

– У нас всегда что-то да случается. – Ларра Лениана с удовольствием принялась разминать затекшую шею. – И кстати, один случай произошел как раз из-за огневика. Одна престарелая и выжившая из ума ларра по совету такой же безмозглой подруги решила не вызывать целителя, а погреть побаливающую поясницу сама.

– Только не говорите, что она положила на себя огненный камень, – ужаснулась Солара, чуть не выронив чашку.

– Именно это она и сделала! Правда, взяла совсем крошечный кусочек, решив, что так он будет давать меньше тепла. А еще эта сумасшедшая экспериментировала с собой совершенно одна. Ей невероятно повезло – одна из воспитанниц княгини возвращалась из библиотеки и услышала ее вопли! Мне пришлось три часа колдовать над ожогами. Вместо начинающегося ревматизма, который можно было вылечить довольно легко, ларра заполучила ожог третьей степени и еще не скоро сможет нормально передвигаться.

– Это из-за нее вы так и не ложились? – Солара искренне посочувствовала наставнице.

– Нет, с ожогами я разобралась еще вчера. Навалилось много работы из-за пострадавших от взрыва. Некоторые были очень плохи, пришлось постоянно контролировать их состояние. А еще, ко всему прочему, накопилась целая кипа документов на подписание, с которыми нужно было срочно разобраться. Кстати!..

Начав энергично перебирать аккуратные стопки документов, целительница постоянно хмурилась, что-то вполголоса бормоча себе по нос. За то время, которое ушло у нее на поиски нужных бумаг, Солара успела заварить чай, добавив в чашку наставницы укрепляющего зелья.

– Вот они! – воскликнула ларра Лениана, чуть не смахнув на пол несколько папок. – Солара, мне нужно, чтобы ты сходила к князю, показала эти сметы. Я распределила очередность ремонтов в больницах и сегодня должна была отдать документы на подпись Кассиану, но чувствую, еще немного – и просто свалюсь от усталости.

– Конечно же, я все сделаю, – заверила Забирающая, подвигая целительнице чашку с чаем. – И с документами тоже разберусь. До завтрашнего утра вы можете быть совершенно свободны.

– Ох, что бы я без тебя делала?..

В течение получаса они еще разобрали, какие дела не терпят отлагательств, а какие могут и обождать. Заодно ларра Лениана проинструктировала Солару насчет больных, за которыми был нужен особый контроль. А перед самым уходом, горячо поблагодарив девушку, целительница строго напомнила, что уже через два часа Забирающей следует быть на приеме у великого князя.

Пообещав наставнице ничего не забыть, Солара спокойно проработала оставшееся до встречи с князем время, пока не дошла до отчетных документов одной из больниц приграничного городка. Внимательно прочтя все дважды, она заподозрила, что главный целитель явно пытается скрыть какую-то информацию. Солара насторожилась. Но без ларры Ленианы ей было не разобраться, так как она не знала людей, работающих там. Поэтому Солара отложила папку с документами, пометив корешок красным крестиком.

Бросив взгляд на часы и увидев, что ей уже пора выходить, Забирающая прихватила сметы и поспешила покинуть кабинет. Но чем ближе она подходила к приемной великого князя, тем сильнее начинала нервничать. Воспоминания о случившемся в княжеской спальне не давали ей покоя все эти дни. Это-то и послужило еще одной причиной, из-за которой Солара так стремилась выйти на работу. Надеясь, что привычная суета отвлечет ее от смущающих мыслей, девушка еле пережила эти четыре дня.

А теперь ей предстояло встретиться с князем лично, и Солара не была уверена, что готова к общению с ним.

В приемной с самого утра толпился народ. Представители аристократических родов разбились на небольшие группки, что-то тихо обсуждая. Секретарь, совершенно не обращая внимания на придворных, сосредоточенно писал, но, как только Солара переступила порог просторной светлой комнаты, встал, чтобы приветствовать ее.

– Ларра Солара, подождите, я сейчас доложу о вас князю, – учтиво сообщил он, а Забирающая смущенно подумала, что даже не удосужилась узнать его имя.

Правда, спустя минуту она вообще перестала беспокоиться по этому поводу, лихорадочно соображая, как заставить себя посмотреть в гипнотические синие глаза и при этом не покраснеть, как неопытной школьнице. Все, на что хватило решимости девушки, так это присесть в реверансе, еле слышно поздоровавшись.

– Ты великолепна! – неожиданно сказал великий князь, стремительно приблизившись к ней. – Я еще никогда не видел, чтобы ларра так грациозно присела в реверансе, удерживая при этом немаленькую папку.

Удивленно посмотрев на мужчину, Солара наткнулась взглядом на искрящиеся смехом глаза и подрагивающие от еле сдерживаемой улыбки губы.

«Да он издевается надо мной!» – подумала Забирающая, впрочем, совершенно не расстроившись по этому поводу. Благодаря шутливым словам Кассиана она наконец смогла расслабиться.

– В этой папке сметы на ремонт больниц, – сообщила Солара и, не удержавшись, добавила: – И эта папка мне очень дорога!

– Не сомневаюсь! – усмехнулся князь, указав на стул напротив своего стола. – А где ларра Лениана? Ведь должна была прийти она, а тебе надлежало отдыхать, а не бродить по коридорам.

Почувствовав, как щеки обдало нестерпимым жаром, ибо она поняла, на что намекал Кассиан, Солара ответила, старательно контролируя голос:

– Она не спала больше суток, поэтому я отправила ее отдыхать. Тем более еще вчера мы договорились о моем выходе на работу.

– Тебе тоже не мешало бы подольше отдохнуть, – укорил ее Кассиан и, открыв папку, погрузился в чтение.

Солара еле сдержалась, чтобы не поинтересоваться, когда разрешила обращаться к себе на «ты». Остановило лишь то, что она выглядела бы при этом глупейшим образом. Отчитывать за неподобающее обращение со знатной ларрой следовало значительно раньше, но тогда Забирающей было не до того. А сейчас уже поздно. Солара надеялась, что у великого князя хватит такта не обращаться к ней так при посторонних. Слухов об их непонятных отношениях ей совершенно не хотелось.

– Хорошо, я подпишу первую смету, – согласился Кассиан, посмотрев на притихшую целительницу. – Остальные останутся у меня, и по прошествии оговоренного срока я буду давать добро на ремонт в других больницах.

– Благодарю вас, мой князь. – Солара еле заметно улыбнулась. – Тогда я могу быть…

– Подожди, это еще не все. – Кассиан спрятал папку в стол и перевел взгляд на девушку. – К сожалению, бал в твою честь придется отложить на неделю в связи с постигшей нас трагедией.

– Бал?.. – Забирающая нахмурилась, стараясь припомнить, в чем дело. – Ах да, точно, ларра Лениана говорила мне.

– Но ты, конечно же, благополучно все забыла, – усмехнулся князь. – Твоя жажда деятельности поражает, и все же не нужно так перетруждаться.

– Насколько я помню, вы хотели, чтобы я приняла дела за год, – не удержалась от шпильки Солара.

– И ты решила порадовать меня?

– Если бы это было так, мне пришлось бы отказаться от еды и сна.

Скрестив руки на груди, Кассиан принялся с интересом разглядывать сидящую перед ним девушку, от чего та почувствовала себя редкой зверушкой. А потом и вовсе обошел стол и, присев рядом с ней на край столешницы, заметил, как Солара непроизвольно вжалась в спинку стула. И это ему совершенно не понравилось.

Князь был уверен, что не совершал ничего такого, из-за чего она могла его бояться.

– Я благодарен тебе за спасение Аланы, – без всякого видимого перехода сказал он.

– Это мой долг, – ответила Солара, опустив взгляд на свои руки. – Мне жаль, что ее муж погиб. Причина взрыва уже известна?

Спасенная женщина оказалась троюродной сестрой князя, вместе с мужем она работала в княжеской лаборатории. Как Соларе поведала ларра Лениана, супруги были женаты всего десять лет, и два года назад ларра Алана родила сына.

– По словам кузины, кто-то подменил один реактив, – честно ответил князь.

– Диверсия? Но… Нет, простите, это не мое дело.

– Ты не права, боюсь, тебя это тоже может касаться.

Удивленно посмотрев на мужчину, Солара честно попыталась понять, как взрыв может быть связан с ней. Ведь она вернулась домой чуть меньше месяца назад.

– Ты ведь знаешь о чистке, – утверждающее сказал Кассиан. – И даже успела столкнуться с одним из вампиров по дороге в столицу.

– Да, но при чем здесь это?

– В лаборатории создавался магический артефакт, способный обнаруживать вампиров. Причем не только мужчин, но и женщин.

– Невероятно! Только я не совсем понимаю… Разве Лэриана не была последней жрицей? Со слов Алаисы выходит именно так.

– Мы не подвергаем сомнению слова ларры Алаисы, но сомневаемся, что печально известная госпожа сказала ей правду. Даже при ее абсолютной уверенности в победе привычная осторожность, вырабатываемая всю жизнь, могла сыграть с нами злую шутку.

– И вы решили перестраховаться? Соглашусь, это верный шаг. Странно, что я не слышала о создании артефакта, еще будучи в империи.

– Солара, о таких вещах не распространяются. – Взяв ее ладошку в свою руку, Кассиан осторожно погладил пальцем нежную кожу. – Возможно, император тоже озаботился этой проблемой, ведь представители Старших рас не будут вечно нам помогать. Слишком много крови, боли и слез между нами. Благодаря эльфийскому кронпринцу и следопыту оборотней нам и так облегчили задачу.

– Я знаю, что представители Старших рас вскоре покинут нас, – проявила осведомленность Забирающая, одновременно думая, как бы отобрать у князя свою руку.

Такие действия со стороны привлекательного мужчины смущали и пугали. Прекрасно зная о желании Кассиана удержать ее в Ледосии любыми способами, Солара начала испытывать неприятные подозрения. Ей не верилось, что князь неожиданно воспылал к ней неземной любовью. Хотя она и не отрицала того факта, что могла прельстить его внешне. Все же за эти годы девушка действительно расцвела, преобразившись до неузнаваемости.

«Только я не стремлюсь становиться его очередной фавориткой, – недовольно подумала она. – А может… я все себе придумала и зря накручиваю?»

– По официальной версии, так и есть, – улыбнулся Кассиан, отпустив ее руку, и с невозмутимым видом вернулся на свое рабочее место. – Я недавно общался с герцогом Ортанским, и мы обсудили некоторые детали, скорректировав действия по поимке магических вампиров. Кстати, тот вампир, который встретился тебе, был рассекречен благодаря пробному артефакту, созданному у нас.

– И вы думаете, кто-то мог узнать о нем и подменил реактивы? Но тогда это кто-то из тех семерых, что работали на нижних этажах. Вернее даже, пятерых. Ларра Алана и ее муж вряд ли страдали суицидальными наклонностями.

– Я полностью разделяю твою точку зрения, но верить в это не хочется. Тем пятерым я доверял безоговорочно. Трое из них работали еще при моем отце, не раз доказывая свою преданность. Их уже начали допрашивать, как и всех без исключения работников лаборатории, но пока никаких результатов нет. Или же кто-то из них умело скрывает свою причастность к диверсии, или же они действительно ни при чем.

– Зачем вы мне все это рассказываете? – задала волнующий ее вопрос Солара. – Ведь я всего лишь целительница и не отношусь ни к тайной полиции, ни к другим подобным ведомствам.

– Ты – Забирающая, будущая главная целительница княжества и одно из самых важных наших сокровищ, – серьезно ответил Кассиан. – Неужели ты думаешь, что всегда будешь только лечить людей и приносить мне сметы на подпись? А в связи с теми событиями, которые произошли пять месяцев назад, когда была похищена ларра Алаиса, нам не мешает перестраховаться, пока угроза не будет окончательно устранена. Кстати, меня интересует еще один вопрос.

– Какой именно? – поинтересовалась девушка, мысленно обозвав себя дурой.

Солара совершенно забыла, что по роду ее деятельности и будущему высокому статусу она будет знать много таких вещей, о которых даже не подозревают остальные люди. Ведь лечение лечению рознь и может приоткрыть целителю страшные и неприятные тайны. Как и произошло с вирусом, убивающим магов.

– Скажи, пожалуйста, а кронпринц не предлагал тебе посетить его дом? – подозрительно прищурился великий князь.

– Предлагал, – честно ответила Солара, неожиданно развеселившись. – Но, как вы можете видеть, я здесь, а не за Сумеречным заслоном.

– Вот же… ушастик!

Не сдержавшись, Забирающая рассмеялась. Она прекрасно помнила, как был недоволен ларр Максимилиан, когда лиур Арианель беседовал с Алаисой. Герцог все опасался, что девушка поддастся на уговоры эльфа и согласится посетить материк, расположенный за заслоном. И даже после свадьбы ларр Максимилиан не успокоился, стремясь оказаться поблизости от молодой жены. А если не получалось самому, то за ней приглядывали его братья или безмерно веселящаяся бабушка. А вот Соларе, как сказал сам ледяной маг, доверия не было, и это тоже послужило поводом для шуток у подруг.

Видимо, герцог Ортанский по доброте душевной известил князя о лестном предложении, поступившем двум Забирающим.

– Что здесь смешного? – полюбопытствовал Кассиан, втайне любуясь девушкой.

– Ларр Максимилиан слишком переживает по пустякам, – поделилась своим мнением Солара. – Лиур Арианель просто был любезен с нами, приглашая в гости.

– Не думаю, но рад, что ты не приняла приглашения.

И что-то было такое во взгляде нереально синих глаз, из-за чего девичье сердце ускорило свой бег. С трудом отведя глаза от лица князя, Забирающая тихо проговорила:

– Мне нужно идти, предстоит еще много работы.

– Конечно, я не задерживаю тебя, но хотел бы, чтобы сегодня вечером ты поужинала со мной. – Кассиан, встав из-за стола, направился к ней.

– Поужинала? – бестолково повторила Солара, старательно удерживая маску спокойствия на лице. – У вас еще остались ко мне какие-то вопросы?

– Не совсем так. – Протянув руку, князь помог ей встать, но ладошку так и не отпустил. – Матушка очень волновалась о тебе, вот я и решил, что ужин будет прекрасной возможностью поговорить вам в спокойной обстановке.

– Ох, конечно же! – согласилась Солара, искренне надеясь, что он не заметил вздоха облегчения.

«Но мог бы так и не пугать!» – мелькнула шальная мысль, пока она наблюдала, как мужчина медленно склоняется к ее руке.

– Я буду с нетерпением ждать этого вечера, – тихо проговорил Кассиан, прикоснувшись губами к теплой коже.

Солара зарделась, потому что при поцелуе он немного повернул ее руку. Теперь на ребре запястья словно полыхала печать обещания. И целительница не знала, как ей поступить. Ведь осмелься он поцеловать запястье с внутренней стороны, что позволялось только любовникам, и она восприняла бы это как оскорбление. А так ей будто давали возможность сделать выбор: позволить случиться тому, на что мимолетно намекнул великий князь, или же отступить.

Вот только девушка была почти уверена – выбор лишь иллюзия. Ведь если Кассиан захочет, чтобы она оказалась в его постели, вряд ли Солара сможет оказать должное сопротивление.

И все же его поведение было довольно странным. Слишком неожиданным оказался этот знак. Тем более когда никаких предпосылок к тому, что она нравится Кассиану, совершенно не было. По крайней мере, Солара их точно не заметила. И, конечно же, моментально начала волноваться, думая, что князь преследует свою выгоду, оказывая ей знаки внимания.

– Мой слуга зайдет за тобой, так как без сопровождения в княжеское крыло не попасть, – сообщил Кассиан, даже не пытаясь скрыть удовлетворение во взгляде.

Солара молча присела в реверансе, а затем поспешила покинуть кабинет, слишком встревоженная всем произошедшим. В приемной она рассеянно ответила на приветствия некоторых аристократов, но, желая поскорее остаться одна, отговорилась неотложными делами, чтобы не поддерживать пустой разговор.

Погруженная в свои мысли, целительница никого не замечала, за что чуть не поплатилась, в последний момент успев заметить выглянувший из-за угла подол юбки. Резко остановившись, услышала испуганный вздох и, смущенно посмотрев на вышедшую ей навстречу ларру, проговорила:

– Прошу меня извинить, я совершенно не смотрела, куда иду.

– Я тоже виновата, – в свою очередь, извинилась темноволосая девушка. – Очень спешила… Ларра Солара? Вот уж действительно невероятная удача, что я вас встретила!

«Только тебя мне и не хватало!» – мысленно простонала Забирающая, признав в красавице знакомую из прошлого.

– Ларра Лорея, приятно вновь увидеть вас.

Девушка действительно была невероятно хороша собой. И пусть в ней не было заметно крови ледяных эльфов, которая придавала неповторимый шарм внешности, ларра могла совсем не переживать по данному поводу. Среднего роста, стройная, с золотистого цвета кожей, что указывало на предков с юга, с иссиня-черными волосами, в которых так гармонично смотрелись голубые стихийные прядки, и с серыми, скорее даже серебристыми глазами, магиня была похожа на лесную фею.

«А может, в ней действительно есть толика крови фей?»

– Ах, моя дорогая, как же хорошо, что мне не пришлось искать вас по всему дворцу! – Подхватив под руку немного опешившую от такого напора целительницу, магиня настойчиво подтолкнула ее вперед. – Представляете, мой отец простудился. И это в самый разгар лета! Вот только этот упрямец не желает идти к целителям, отговариваясь большим количеством работы. Ох уж эти мужчины! Вы согласны со мной?

Сдавшись под напором ларры Лореи, Солара согласно кивнула.

– Вы хотите, чтобы я его осмотрела?

– О, это было бы просто чудесно! – радостно прощебетала девушка. – После смерти мамы он совсем перестал следить за своим здоровьем. А ведь я так волнуюсь за него! Но, как мне сказали, ларра Лениана сегодня отдыхает, поэтому я сразу же подумала о вас. Какая удача, что вы наконец вернулись домой. После того как вы поможете моему отцу, мы обязательно с вами поболтаем. Нам ведь есть что вспомнить.

«Этого еще не хватало!» – удрученно подумала целительница, начав понимать, почему ларра Дарьяна решила предупредить ее. Солара только надеялась, что после осмотра виконта сумеет отвязаться от слишком восторженно болтающей «подруги».

 

Глава 7

Откинувшись на высокую спинку кресла, Солара принялась массировать затекшую шею. Вот уже шесть часов кряду она занималась разнообразной документацией, которую нужно было обязательно пересмотреть до конца дня. Закопавшись в бумагах, девушка совершенно не замечала времени, пока уставшее тело не запросило пощады. Тем более напомнить ей о необходимости отдыхать было некому.

Ларра Лениана с утра отправилась в княжеский лазарет проверить пациентов, а потом собиралась посетить столичную академию, чтобы согласовать с ректором часы и дни занятий, которые она там вела.

Встав из-за стола, Солара со стоном размяла спину и начала прохаживаться по кабинету, восстанавливая кровоток в затекших членах. Ей совершенно не хотелось вновь садиться за бумаги, но выбора не было.

– Не представляю, как ларра Лениана справлялась со всем одна? – вслух задала вопрос целительница. – У нее даже секретаря не было. Жила она, что ли, здесь?..

С неохотой вернувшись к столу, Солара взяла лежавший поверх стопки папок листок. Внимательно вчитавшись в него, еле слышно застонала. Оказалось, это список больниц, которые главная целительница планировала посетить за год. Зачем его нужно было визировать у князя, Забирающая не представляла. Зато решила: это бог подземного мира издевается над ней, заставляя каждый день встречаться с правителем.

А ведь она еще от вчерашнего ужина не отошла!

И вроде бы в нем не было ничего необычного, они действительно поужинали в узком, можно сказать семейном, кругу. За столом, помимо великого князя, вдовствующей княгини и Солары, присутствовали и воспитанницы ларры Дарьяны. Но взгляды, которые на целительницу бросал Кассиан… Обжигающие, пронзительные, заставляющие сердце гулко стучать.

И только участливое беспокойство вдовствующей княгини, которая старалась вовлечь нервничающую девушку в беседу, и живейшее любопытство юных воспитанниц, заваливающих ее вопросами, спасало положение. Солара могла отвлечься и даже немного абстрагироваться от пристального внимания мужчины. До тех пор, пока он не обращался лично к ней.

– Кажется, князь решил пополнить свою коллекцию побед на личном фронте одной Забирающей, – пробормотала Солара, смяв список. – Ну уж нет! Пусть кого-нибудь другого одаривает своим вниманием. Например, ларру Лорею, она будет неимоверно счастлива!

Заново обретенная знакомая стала еще одной головной болью целительницы. После осмотра виконта Катарского, за которого, казалось, дочь искренне переживала, Соларе не удалось отвертеться от «дружеской» чашечки чая. Она никогда не думала, что чаепитие может оказаться таким тяжелым, проверяющим ее нервы на прочность!

Как и предупреждала вдовствующая княгиня, ларра Лорея научилась виртуозно сыпать острые специи на раны самолюбия. Чего только стоило ее восхищение внешностью Солары, с подробным вспоминанием тех времен, когда целительница была нескладным худощавым подростком и вела себя неподобающе юной добропорядочной ларре. И ведь действительно нельзя было прицепиться ни к одному слову весело щебечущей магини, чтобы обвинить ее в намеренном оскорблении. Солара никогда ни словом, ни взглядом не переступала некую невидимую грань, дающую оппоненту возможность выиграть в словесной баталии.

«Попроситься к ней в ученицы, что ли? – подумала она. – Так не возьмет… Кто же будет помогать той, кого считают соперницей за внимание понравившегося мужчины?»

Отложив ни в чем не повинный измятый список, Солара отправилась заваривать чай. Есть ей совершенно не хотелось, по большей части из-за того, что для этого нужно было возвращаться в свои покои. А после ее вчерашнего посещения княжеского крыла у придворных, казалось, только и есть занятий, что пристально следить за Забирающей, строя предположения насчет их отношений с великим князем.

«Детский сад какой-то! – Вспомнив, как с утра к ней в кабинет под разными благовидными предлогами наведались несколько ларр, коих главная целительница нарекла заядлыми сплетницами, Солара недовольно нахмурилась. – Да и я веду себя не лучшим образом. В империи мне были совершенно безразличны все взгляды и перешептывания, а здесь все никак не могу отгородиться от них. Не дело, если я буду прятаться от всяких глупцов».

И как только она приняла это решение, в дверь постучали. Разрешив войти, Солара вновь удостоилась «чести» лицезреть перед собой очередную престарелую сплетницу, желающую получить консультацию у «милейшей» целительницы. Солара решила, что сами боги благоволят к ней, вложив в светловолосую голову одну интересную мысль.

Со всем почтением проводив женщину в соседнюю комнату, Солара тщательно провела осмотр, а потом диагностировала столько начальных стадий разнообразных болезней, что несчастная пациентка вмиг позабыла, зачем сюда пришла, и еле вышла из кабинета. Забирающая даже подумала, не переборщила ли, опасаясь, как бы незадачливую сплетницу не хватил удар. Но, по крайней мере, до вечера ее больше никто не беспокоил.

Лишь один раз зашла ларра Лениана и сообщила, что ее не будет до завтрашнего дня. Солара заверила, что хорошо справляется и сама, так и не упомянув о списке, который должен был увидеть Кассиан. Малодушно решив отдать его завтра, а еще лучше, если это сделает наставница, девушка вновь погрузилась в изучение документов. А когда уже решила закончить, дверь открылась, явив удивленному взору Солары великого князя.

– Мой князь! – Солара попыталась встать, но была остановлена повелительным жестом.

– Я так и не дождался ни тебя, ни ларры Ленианы, вот и решил зайти сам, – сообщил Кассиан.

– Да-да, конечно же! – Солара принялась искать злополучный список, который она запрятала подальше от глаз, при этом потерев опять начавшую болеть шею.

«Интересно, и за многими своими подчиненными он так бегает?» – мелькнула недовольная мысль.

А в следующий миг Забирающая замерла, почувствовав прикосновение пальцев к своей шее. Она не заметила, когда князь оказался позади нее и начал разминать неприятно нывшие мышцы.

– Расслабься, я тебя не съем, просто хочу помочь, – тихо сказал Кассиан.

– Не стоит, я бы и сама… – пролепетала Солара, против воли ощущая удовольствие от его прикосновений.

– Я помогу, – упрямо заявил князь, не прекращая своего занятия. – А ты не отвлекайся и найди список.

«Попробуй тут не отвлечься!» – Целительница старательно подавила стон удовольствия, ощутив, как начали расслабляться мышцы.

Но делать было нечего, и Солара продолжила поиски. Стараясь не обращать внимания на сильные, но осторожные прикосновения, она наконец нашла нужный документ. И в этот самый миг Кассиан обхватил ее за шею, чуть сдавливая и заставляя откинуть голову. Солара никогда не думала, что такое прикосновение сможет разбудить в ее груди пожар непонятных ощущений.

– И чем тебя не устроил несчастный список? – поинтересовался князь, массирующими движениями надавливая на позвонки.

– Я нечаянно, – выдохнула Солара прикрыв глаза от удовольствия.

Казалось, еще немного, и она расплавится под умелыми руками мужчины. Или будет мурчать не хуже кошки, облакавшейся молока.

– Нужно быть осторожнее с важной документацией. – Склонившись к аккуратному ушку, Кассиан обдал его горячим дыханием, удовлетворенно наблюдая за тем, как светлая кожа покрывается мурашками. – Кому-то придется все переписать.

– Я, конечно же, сделаю это, – ответила Солара, вдруг поняв, что ей трудно дышать, из-за чего грудь начала бурно вздыматься. – Завтра вам будет предоставлен новый список.

– Я рассчитываю на тебя, – понизив голос до интимного шепота, сказал князь, с нажимом проведя горячими ладонями от шеи, вдоль плеч и остановившись чуть выше локтевого сгиба. – Надеюсь, ты успеешь со всем справиться, чтобы мы встретились еще до обеда.

Тяжело сглотнув, целительница постаралась разогнать туман, застилавший сознание, и хоть немного унять жар, распространяющийся по телу обжигающими волнами и оседающий тяжестью внизу живота. Но Кассиан, словно догадавшись о ее намерении, медленно вернул руки к нежной беззащитной шее и практически невесомо потерся носом о золотисто-белые волосы. И Солара, не выдержав напряжения, еле слышно всхлипнула, откидываясь на спинку кресла. Это была быстрая и безоговорочная капитуляция.

– Не забудь… – Князь поднес ее руку к своим губам и поцеловал заметно подрагивающие пальчики. – Я буду ждать тебя перед самым обедом.

Не успела Забирающая ничего понять, как осталась в кабинете совершенно одна. Она еще долго смотрела на руку, которую целовал Кассиан, будто пытаясь обнаружить те обжигающие следы, что оставляли на нежной коже губы великого князя. И тогда Солара ясно поняла: никакого выбора и не было. Не было даже его иллюзии. Кассиан играючи продемонстрировал свою власть над ней, показав, что сопротивляться она не сможет.

– А хочу ли я сопротивляться? – еле слышно прошептала целительница, спрятав пылающее лицо в ладонях.

Просидев некоторое время и поняв, что не может выйти в таком