Моя любимая (с)нежность

Шкутова Юлия

Глава 2

 

Прибытие в княжеский дворец ознаменовалось для Солары криками и звуками борьбы. Только она вышла из портала под руку с сопровождавшим ее советником, как была буквально оглушена отборной бранью, выкрикиваемой какими-то женщинами. Удивленно посмотрев на ларра Себиана, девушка отметила, что у него такой же ничего не понимающий взгляд.

Неожиданно задорно подмигнув, советник поманил ее за собой, и Солара даже не подумала отказаться. Они, как два шпиона, осторожно подошли к двери и, немного ее приоткрыв, выглянули в коридор. А там разыгралось целое представление с руганью, выдиранием волос и выцарапыванием глаз. Целительница решила, что такую свару благородные дамы могут устроить только из-за соперничества.

Посмотрев некоторое время на дерущихся аристократок и бестолково бегающих вокруг них женщин, советник громко спросил:

– Что здесь происходит?!

Его суровый голос произвел эффект ледяной заморозки, все участники драки мгновенно застыли в разнообразных позах. А Солара, бросив быстрый взгляд на огненного мага, прикусила щеку изнутри, стараясь не засмеяться. Уж слишком велик был контраст между шаловливо подсматривающим мужчиной и грозным советником, недовольно взирающим на женщин.

– Я долго буду ждать объяснений? – При виде пытающихся встать драчуний ларр Себиан недовольно скривился и отдал приказ двум жавшимся к стене стражникам: – Помогите им встать, а через пару часов зайдите ко мне. Побеседуем о ваших должностных обязанностях.

– Есть! – синхронно ответили стражники и, как показалось Соларе, облегченно выдохнули.

– Ларра Ириана, будьте так любезны проводить ларру Солару в кабинет князя. – Советник подвел целительницу к миниатюрной темноволосой магине в довольно простом по меркам дворца наряде.

– Я и сама могу дойти, если мне объяснят дорогу, – попробовала отказаться Забирающая. – Не хотелось бы никого утруждать.

– А мне не хочется заставлять великого князя ждать, – парировал огненный маг. – Боюсь, именно так и произойдет, если вы пойдете одна. Слишком многие захотят выказать вам свое почтение спустя столько лет разлуки.

Посчитав на этом разговор оконченным, ларр Себиан отвернулся от Забирающей. И той ничего не оставалось, как выполнить приказ мужчины.

Идя по длинным коридорам вслед за своей сопровождающей, Солара в полной мере осознала предусмотрительность советника. Судя по заинтересованным взглядам придворных, которые им встречались по дороге, все они буквально жаждали общения с целительницей. И совсем не имело значения, что большинство из них она никогда раньше не видела.

«Начинаю понимать стенания Алаисы по поводу того, как ее все достало!» – Солара тяжело вздохнула, ответив радостной улыбкой на восклицание очередного смутно знакомого встречного.

Наконец, войдя в просторную и светлую приемную и не увидев там никого, кроме секретаря князя, она смогла перевести дух. Хотя и была удивлена отсутствием желающих пообщаться с правителем. Солара прекрасно помнила, как в приемной императора Кириана постоянно толпился народ. И у всех были важные и неотложные дела, которые нужно было обязательно обсудить лично с главой империи.

– Ларра Солара, проходите, князь ждет вас, – отвлек ее от размышлений голос секретаря.

Поблагодарив пожилого мужчину и отметив, что сопровождавшая магиня уже ушла, Солара шагнула в приветливо распахнутую дверь. И сразу же застыла на пороге кабинета, залюбовавшись склонившимся над столом мужчиной. Солнечный свет, льющийся из высокого окна, выгодно освещал высокую мускулистую фигуру, подчеркивая все ее достоинства. Длинные белые волосы, сейчас заплетенные в косу, доставали до темной столешницы, кончиком «подметая» заваленную бумагами поверхность.

Возможно, она бы еще долго любовалась мужчиной, если бы он не посмотрел на нее своими нереально синими глазами. Этот внимательный изучающий и все подмечающий взгляд помог девушке собраться.

– Мой князь! – поприветствовала его Солара, приседая в реверансе.

Когда в ответ не раздалось ни звука, она осмелилась поднять голову, чтобы увидеть, как мужчина преувеличено внимательно рассматривает ее платье, пошитое по имперской моде. А ведь целительница выбрала сегодня самый скромный наряд из всех имеющихся у нее в гардеробе. С рукавами в три четверти и V-образным неглубоким вырезом, оставляющим открытой шею и совсем капельку приоткрывающим грудь, платье было самим воплощением скромности!

«Нет у меня другой одежды, – недовольно подумала Солара, возмущенная бестактностью мужчины. – Нет, и все тут. Кому не нравится, могут не так увлеченно заглядывать в вырез!»

– Встаньте, – разрешил князь, словно почувствовав недовольство Забирающей. – Я рад вашему возвращению, ларра Солара. Так же как рады и все жители нашего княжества.

– Благодарю вас, – пробормотала целительница, подойдя ближе к столу. – Но разве в княжестве буйствует болезнь, если вы говорите…

– Нет, у нас все спокойно, – перебил ее князь. – В последнее время многие утратили надежду на ваше возвращение на родину. Ведь в империи Роз так легко потерять голову от… открывающихся перспектив.

На последних словах мужчина вновь прошелся взглядом по наряду Забирающей. А Солара впервые в жизни поймала себя на желании ударить мужчину чем-нибудь тяжелым по голове. И тем удивительнее было это желание, относящееся к человеку, которого она…

– Я никогда не давала повода считать, что собираюсь остаться в империи или переехать в другую страну, – холодно ответила Забирающая, смело посмотрев в глаза своему князю. – Хотя не буду скрывать, предложений за эти годы поступало множество, одно интереснее другого.

– И что же вам помешало принять их? – Скрестив руки на груди, князь с преувеличенным любопытством поднял смоляную бровь.

Солара никогда не любила драться, но сейчас у нее руки зачесались, так ей захотелось стереть с его лица это высокомерное выражение. Девушка даже немного испугалась таких несвойственных ей порывов.

– Желание вернуться домой, – с достоинством ответила она, сжав кулаки. – Ведь только ради учебы я покинула свою родину.

– Похвальное желание. – Князь заметно расслабился. – Прошу вас, присаживайтесь. Мне совесть не позволяет заставлять вас стоять. Особенно зная, что вы только с дороги.

«А р-р-раньше позволяла, значит? – Присев на указанный стул, Солара постаралась не выказать своего недовольства. – Вот же злобный курхуш!»

В последующие полчаса их приватной беседы князь Кассиан был подчеркнуто любезен с ней и упорно глядел только в глаза своей собеседнице. Но это старание не смотреть куда-либо еще было столь явным, что скорее больше походило на оскорбление. С каждой минутой желание убивать в душе девушки разгоралось неукротимым пожаром.

А мужчина, словно ничего не замечая, расспрашивал ее об учебе и о ближайших планах. И вскоре Солара смирилась, решив так же постараться не обращать внимания на поведение князя. Но только она начала успокаиваться, как собеседник безразлично поинтересовался:

– Кстати, как скоро нам стоит ждать объявление о помолвке?

– Чьей? – удивилась Солара.

– Вашей и ларра Бриала.

Решив, что она ослышалась, девушка недоуменно посмотрела на князя, но тот, к ее невыразимому удивлению, был абсолютно серьезен. Откинувшись на спинку стула, словно пытаясь как можно сильнее отдалиться от мужчины, целительница осторожно поинтересовалась:

– А почему мы должны объявлять о ней?

– Насколько я помню по нашей прошлой встрече, вы, не таясь, выказывали к нему нежные чувства.

Совершенно запутавшись, Солара попыталась вспомнить, что же такого произошло полгода назад. Тогда на один приграничный город, в котором, кстати, жила ее нянюшка, сошла лавина. И только благодаря самоотверженности ларра Максимилиана, оказавшегося неподалеку, удалось избежать больших жертв. Конечно, и ледяные маги княжества внесли свою лепту, но именно герцог Ортанский первым стал на пути буйствующей стихии.

Тогда по приказу императора Солара с группой целителей отправилась на помощь местной больнице. И, очень переживая за судьбу няни, проявила некоторую несдержанность в общении с ледяным магом.

– Вы ошиблись, мой князь, – ответила Забирающая, безмятежно посмотрев на него.

– Думаете? – Мужчина вновь приподнял бровь, таким образом выказывая сомнения. – Ларр Себиан вчера доложил, что вы…

– Советник тоже ошибся, – напряженно заявила Солара, начав подозревать: князь зачем-то побыстрее хочет выдать ее замуж. – Я не испытываю к ларру Бриалу нежных чувств. Полгода назад он всего лишь сообщил мне, что с няней все хорошо и она не пострадала. А вчера, конечно же, я обрадовалась, увидев его возле кареты.

– Да-да, я понимаю, – задумчиво пробормотал князь. – Значит, я ошибся и у вас есть другой кандидат?

«Неужели он не поверил, что я действительно хотела вернуться домой, и теперь ищет способ привязать меня к княжеству с помощью замужества? – предположила Солара, которой все меньше нравился этот разговор. – Ну уж нет! Придется ему оставить свои планы по благоустройству моей жизни».

– У меня никого нет и в ближайшее время не предвидится, – ответила целительница, прозрачно намекнув на нежелание продолжать данный разговор. – Я только вернулась домой и хотела бы повидать родных, прежде чем отправиться к ларре Лениане, чтобы приступить к своим прямым обязанностям.

– Думаю, главная целительница обрадуется вам больше всех, – усмехнулся мужчина. – Она не может дождаться, когда передаст вам все дела и сможет уехать в свое поместье.

– Но… как же так? Я не думаю, что готова к такой ответственной должности.

Представив, что ей грозит, если ларра Лениана действительно соберется на покой, Солара еле сдержала стон отчаяния. Она прекрасно помнила, как ларра Мириан допоздна засиживалась в своем кабинете, разбираясь с бесконечным потоком документации, которая приходила к ней со всех уголков империи. И молодая целительница, только закончившая свое обучение, совсем не желала надевать себе на шею такое ярмо.

– Не беспокойтесь, я понимаю, как это все для вас может быть трудно, – заверил ее князь, вызвав волну благодарности. Правда, благодарность почти сразу сменилась уже привычным желанием стукнуть мужчину, когда он добавил: – Дела вам будут переданы через год. Думаю, этого времени будет вполне достаточно, чтобы вы вникли во все нюансы должности главной целительницы княжества.

«Да мне же тогда придется не спать все это время, чтобы все успеть и запомнить!»

Схватившись за сиденье стула, пытаясь так удержать себя на месте и не кинуться на довольно улыбающееся синеглазое чудовище, обрекающее ее на целый год мучений, Солара попыталась успокоиться. Судорожно стараясь придумать причину для отказа, она лихорадочно шарила взглядом по кабинету. Вот только ни мягкий диван, стоящий у окна, ни широкий книжный шкаф, расположившийся около противоположной стены, не могли ей помочь.

Понимая, что выбора у нее просто нет, целительница попробовала воззвать к благоразумию своего собеседника:

– Мой князь, все же год – слишком маленький срок для того, чтобы хорошо вникнуть во все дела.

– И сколько же времени вам для этого может понадобиться? – полюбопытствовал мужчина, с интересом разглядывая Забирающую.

– Пять лет, – выдохнула Солара, окрыленная готовностью князя к конструктивному диалогу.

– Два года, – категорично ответил тот.

По упрямо сверкнувшим глазам Солара поняла: больше времени выторговать не получится. Поджав губы, чтобы не высказать сидящему перед ней самодуру все, что она о нем думает, девушка кивнула.

– Вот и прекрасно! – самодовольно улыбнулся князь. – Я знал, что мы сможем договориться.

Если бы не открывшаяся дверь, через которую в кабинет прошел первый советник, Забирающая могла бы и не сдержаться. Уж очень рьяно великий князь проверял ее нервы на прочность.

– О, я так и знал, что ты не занят, – весело сказал огненный маг, пройдя к дивану и устало на него присев.

– Ларра Солара, прошу простить моего советника, – недовольно проговорил хозяин кабинета. – Он не всегда бывает таким бестактным.

– Думаю, после вчерашнего вечера прекрасная ларра убедилась на собственном опыте, что я не так уж и плох, – самодовольно заявил ларр Себиан и задорно подмигнул девушке. – Ведь так?

– Полностью с вами согласна, – искренне ответила Солара, не сумев сдержать широкой улыбки.

Ей сразу же вспомнилось, как чудесно она провела вчерашний вечер. Огненный маг оказался очень умным и обаятельным собеседником. Целительница ни капли не пожалела о своем согласии поужинать с ним.

– Даже так?

Посмотрев на князя, Солара еле сдержалась, чтобы не отшатнуться, настолько холодными стали его глаза. Казалось, еще немного – и мужчина презрительно скривится.

– О да, я давно уже так хорошо не проводил время! – Мечтательная улыбка осветила лицо советника. – Обязательно нужно будет повторить.

Неприятная улыбка великого князя Кассиана стала последней каплей в чаше терпения Забирающей. Резко встав и отговорившись тем, что она очень устала, Солара покинула кабинет, не дожидаясь позволения.

В приемной она попросила секретаря проводить в отведенные для нее покои, и весь путь до них мысленно ругала князя. Девушка буквально кипела от гнева и возмущения поведением мужчины, посмевшего подумать, что она как последняя продажная девка ляжет в постель с малознакомым человеком.

«Да как он только посмел подумать обо мне такое? – гневно размышляла Солара, вышагивая по гостиной, пока приставленная к ней горничная наполняла ванну. – Это же просто мерзко! Какой неприятный, вредный и наглый тип?! И это наш князь? Да как я вообще могла в него влюбиться тогда? Нет, моим оправданием может послужить только…»

– Госпожа, ванна готова, – окликнула горничная, боясь поднять взгляд на целительницу.

Девушка сразу заметила, что Забирающая не в духе, вот и боялась теперь лишнее слово сказать. А то как обозлится магиня да обиду затаит, может и не помочь, когда при смерти будешь. По крайней мере, юная горничная, только недавно начавшая службу, искренне так считала. Вечно пьяный отец и тихая забитая мать крепко научили ее не доверять молве. Неприятно удивить могут и самые близкие.

– Помоги мне раздеться и можешь быть свободна, – распорядилась Солара, решив, что срываться на ни в чем не повинном человеке – самое последнее дело.

Но и горячая вода, раньше всегда благотворно на нее влияющая, не помогла. Девушка продолжала злиться, не понимая, как князю удалось так легко вывести ее из себя. Она думала, что за пять лет при императорском дворе привыкла ко всему и перестала обращать внимание на злые языки. Как оказалось, все совсем не так. В ее жизни появился человек, могущий легко вывести из душевного равновесия.

– И ларр Себиан тоже хорош! – От досады Солара хлопнула ладошкой по воде. – Ладно, я не обратила внимания, как наш разговор выглядит со стороны, но он-то должен был заметить! Более того, кажется, этот хитрый ильнур специально все вывернул таким непонятным образом. Ну и зачем ему это было нужно?

Погрузившись в воду до самого носа, целительница замерла, постаравшись расслабиться и успокоиться. Выходило из рук вон плохо, обида на несправедливое поведение князя не желала проходить.

«Если Кассиан думает, что, оскорбляя меня, сможет привязать к родине, то он непроходимый глупец! – Солара по привычке мысленно назвала князя по имени, как называла долгие десять лет с момента их первой встречи. – Нужно постараться поменьше с ним встречаться, пока не пойму его мотивов».

Придя к такому решению, Забирающая запретила себе думать о произошедшем. Тем более ей предстояли встречи с родными, а затем и с главной целительницей. Представив, какой визг поднимет младшая сестра, Солара довольно улыбнулась и прикрыла глаза, наслаждаясь горячей ванной.

* * *

– Ого! – воскликнул Себиан, когда за целительницей закрылась дверь. – Ты зачем довел нашу Забирающую?

– Я довел? – искренне удивился Кассиан.

– Нет, я не спорю: мое поведение было, мягко говоря, не совсем корректным по отношению к ларре. – Себиан вольготно расположился на диване. – Только ларра Солара не создает впечатления такой уж нежной особы. Да и при дворе императора совсем не жрецы богини доброты обитают, значит, она давно должна была выработать иммунитет на нападки и немного фривольные шутки.

– К чему ты клонишь? – устало выдохнул князь.

– К тому, что ты, судя по всему, долго и качественно проверял на прочность нервы нашей прелестной Забирающей, раз она таким непочтительным образом покинула нас. Вопрос: зачем тебе это было нужно? Решил, что Ледосии не нужен целитель экстра-класса?

– Ты же прекрасно знаешь, я так не считаю. Сам не могу понять, почему так вел себя с ней.

– А если подумать?

Слевитировав к себе бокал и бутылку вина, которые до этого времени спокойно стояли на столике, скрытом книжным шкафом, Себиан выжидающе посмотрел на друга.

– Скажем так, я был не совсем спокоен, когда встретился с ней, – признался Кассиан. – Все эти документы, просьбы старейшин, чистка, магические вампиры… Понимаешь, я ведь помню ее совсем еще малышкой, – заявил он без всякого перехода. – Худющей, неуклюжей, с копной золотистых волос и любознательным взглядом. И тут она вся такая из себя, в этом своем платье!

– В каком платье? – ошарашенно спросил советник, чуть не выронив бокал.

– А то ты не заметил. – Кассиан насмешливо фыркнул. – По имперской моде которое!

Помолчав некоторое время, Себиан осторожно поинтересовался:

– Ты вообще понял, что сейчас сказал? В чем ей нужно было прийти, если она прожила пять лет в империи? Тем более это платье по сравнению со вчерашним вообще верх скромности!

– Это в каком же наряде она была вчера? – Выгнув бровь, князь с интересом посмотрел на друга.

– В нормальном, – поспешил заверить советник. – Ты бы лучше о своем поведении подумал.

– Ну, я же говорю, неудачное время. – Кассиан пожал плечами.

– Надеюсь, ларра Солара в данный момент не пакует вещи, чтобы вернуться в империю. – Огненный маг неодобрительно посмотрел на друга.

– Никуда она не денется. Если что, опять перекрою порталы.

– Решил силой удержать Забирающую? Слушай, а ты, часом, не заболел? А если нет, значит, мой лучший друг идиот, а я только сейчас это заметил.

Поняв, какую глупость сморозил, Кассиан недовольно поморщился. В связи с тем, что в человеческой части Эдеи осталось всего семь целителей экстра-класса, их очень ценили и старались не чинить препятствий, когда те хотели уехать. Все прекрасно знали, если понадобится помощь Забирающей, она явится и с другого конца света, чтобы оказать ее. В то же время они были значительными политическими фигурами, поэтому любая страна была готова создать все условия для комфортного проживания Забирающих.

Вот из-за этого многие и шипели в сторону империи, ведь на ее территории сейчас проживали две Забирающие, пусть одна из них еще только ученица. Но обе замужем за имперцами, один из которых друг императора Кириана. А значит, другим странам не светит переманить к себе целительницу. И на фоне всего этого глупое поведение Кассиана выглядело и вовсе идиотизмом. А ведь другие главы государств не оставят надежд на то, что ларра Солара все же решит покинуть родину. Поэтому князь и хотел, чтобы она быстрее приняла пост главной целительницы. А в идеале и вовсе вышла замуж за ледосца.

– Тебе не нужна жена Забирающая? – поинтересовался Кассиан.

– Нет уж, дорогой друг, не перекладывай проблемы с больной головы на здоровую. – Советник отсалютовал ему бокалом.

– Неужели не понравилась? – насмешливо поинтересовался князь.

– Да не было между нами ничего, просто поужинали вместе, – признался Себиан, заметив, что друг сразу же расслабился и повеселел. Вот только говорить по этому поводу ничего не стал. – Да и не подходит она для коротких интрижек.

– С чего вдруг такая уверенность?

– Такие, как ларра Солара, созданы для того, чтобы их любили, холили и лелеяли, сделав полновластными хозяйками не только в сердце, но и в своем доме.

– Как тебя накрыло, – удивленно присвистнул Кассиан. – А может, все-таки женишься?

– Может, и женюсь, – легко согласился Себиан, пристально наблюдая за другом. И тут же в мыслях удовлетворенно потер руки, заметив, как потемнели глаза князя. Пусть его друг еще сам не осознавал этого, но прелести Забирающей не оставили его равнодушным.

– Ну а пока ты решаешь важную задачу, посоветуй, как мне поступить с ней? – поинтересовался Кассиан, сам не понявший, почему его так задело согласие друга. – Может, стоит прислать ей какую-нибудь безделушку в качестве извинения?

– Вот уж точно нет! – возмутился огненный маг. – Это же не очередная твоя сиюминутная интрижка. Таким подарком ты только оскорбишь ларру Солару. Лучше вообще пока ее не трогай. Пусть встретится с родственниками, успокоится, обустроится, наконец. А там, глядишь, само собой сгладится неприятное впечатление. Только постарайся больше не совершать таких оплошностей. Тебе вообще надо с нее пылинки сдувать, в принципе как и всем нам.

– Надеюсь, ты прав и она действительно сейчас не собирает вещи. – Потерев шею, Кассиан откинулся на высокую спинку рабочего кресла.

– Не забивай себе пока этим голову, – усмехнулся Себиан. – Лучше разберись со своей фавориткой, а то она сегодня драку с соперницей устроила прямо около портальной комнаты. Представь, как мне было неудобно перед Забирающей! Пришлось ее отправлять к тебе в сопровождении своего секретаря. Знал бы, что ты так напортачишь, лучше бы рядом с собой оставил и потом бы во время беседы глаз с тебя не спускал.

По мере того как друг продолжал обличительную речь, Кассиан все больше и больше зверел. Он давно уже заметил: Ниала слишком обнаглела и многое себе позволяет. А ведь князь всегда честно предупреждал, что жениться в обозримом будущем не намерен. Но, видимо, три года, которые они провели вместе, заставили Ниалу думать по-другому. Значит, пришло время менять фаворитку. И пусть нынешняя вполне устраивала его в постели, стерпеть подобное неуважение к своему дому Кассиан был не намерен.

– Слушай, а может, я сам сообщу ларре, что ей надлежит месяца на три отправиться на воды, подлечить нервишки? – предложил Себиан, глядя в недобро прищуренные глаза друга. – Заодно и оппонентка ее пусть развеется подальше от дворца.

– Буду благодарен, – ответил князь, понимая: если увидит сейчас хоть одну из них, придушит собственными руками.

Отвесив немного шутовской поклон, первый советник покинул кабинет, размышляя о том, что впереди их ждут веселые времена и большие перемены. По крайней мере, Себиану точно будет весело наблюдать за окружающими.