Джесси-подкидыш

Дейл Дженни

Глава 1

 

Неожиданный стук в дверь переполошил семейство Паркеров. Был вечер, половина девятого. Сэм с громким лаем первым бросился в холл. Вслед за ним, заливаясь радостным смехом, засеменила пятилетняя Сара.

— Я открою! — крикнул Нил. — Замолчи, Сэм! Тихо! Это и к тебе относится, Попрыгунья!

Мальчик нехотя оторвался от экрана телевизора — там шел его любимый детективный сериал. Он улыбнулся и поспешил к двери за своей шотландской овчаркой и непоседой сестрой.

На пороге стоял незнакомец очень высокого роста. В мерцающем свете лампы Нил не смог как следует рассмотреть лицо человека. А вот большую лохматую коричневую собаку он разглядел хорошо. Собака послушно сидела у ног хозяина, как и положено, с левой стороны.

— Кто там? — спросил Нил, поеживаясь от сквозняка. — Могу я чем-то помочь?

— Надеюсь, — отозвался незнакомец. — Это «Питомник на Королевской улице»?

— Да, — ответил мальчик.

— Мне нужно на время пристроить собаку… — начал незнакомец.

— Извините, приют сейчас закрыт, — сообщил Нил. — Приходите завтра утром, мы открываемся в восемь.

В голосе мальчика чувствовалось раздражение. Нил не любил, когда собак приводили во внеурочные часы. Такие хозяева обычно не имели представления о правилах работы профессионального питомника, и от них можно было ожидать любых неприятностей.

— Извини, у меня срочное дело, — настаивал поздний гость, — и негде оставить собаку. Могу я поговорить с кем-то из взрослых?

Нил обернулся, чтобы позвать отца, но тот уже подошел.

— Что случилось? — спокойно спросил Боб Паркер.

Мальчик пропустил отца к двери и погладил Сэма. С нарастающим любопытством он разглядывал собаку, застывшую у ног незнакомца. Это была помесь, очень похожая на эрдельтерьера. Поведение собаки удивило Нила: она не проявляла к Сэму ни малейшего интереса. Был конец октября, сырой холодный вечер, но собака и ее хозяин не замечали превратностей погоды. Казалось, они привыкли ко всему.

Нил продолжал разглядывать гостя. Незнакомец был одет в дорогой серый плащ. Черные блестящие волосы красиво уложены, словно мужчина только что вышел из парикмахерской. Он напомнил мальчику прилизанного героя старых черно-белых фильмов, какие иногда показывают днем по телевизору.

— Я не предполагал, — говорил между тем незнакомец, — что меня пошлют в эту командировку. Обычно я оставляю собаку сестре, но та как назло уехала к друзьям в Манчестер. Мне надо быть в аэропорту в пять тридцать утра, я не успею зайти завтра. К тому же, хоть щенки и не появятся на свет раньше чем через три недели, сестра все равно бы нервничала. Друг посоветовал мне обратиться в ваш приют.

Мужчина поглядел на Паркеров с надеждой.

— Я готов заплатить двойную цену… — добавил он.

— В этом нет необходимости, — поспешил заверить его Боб Паркер. — Уже поздно, но мы понимаем, что у вас чрезвычайные обстоятельства, мистер Хардинг. Конечно же, мы возьмем Джесси. Давайте ее зарегистрируем. Мне нужна справка о прививках и плата за неделю вперед.

— Джесси, — повторил про себя Нил. — Вот как зовут эту собаку.

Пока отец и мистер Хардинг оформляли документы, Нил выскользнул за дверь и присел рядом с собакой на корточки. Мальчик осторожно дал собаке понюхать свою руку. Джесси приветливо махнула хвостом. Тогда Нил осмелел и запустил пальцы в лохматую шерсть. Собака высунула длинный розовый язык и лизнула руку мальчика.

Мистер Хардинг улыбнулся.

— Кажется, у Джесси появился новый друг, — сказал он, почесав собаку за ухом.

— Мой сын обожает собак, — заметил Боб Паркер. — Уверяю вас, Джесси попала в хорошие руки. За ее здоровье не беспокойтесь. У нас уже бывали беременные. Мы знаем, как их кормить и какая нужна тренировка.

Мистер Хардинг вздохнул с облегчением. Он еще раз поблагодарил Паркеров.

— Уверен, что Джесси не останется без внимания, — заявил он. — А я постараюсь позвонить вам из Токио и узнать, как она. Правда, это не так-то просто. У меня жесткий график встреч, да еще разница во времени…

Мистер Хардинг нагнулся, чтобы попрощаться с собакой.

— До свиданья, Джесси, — произнес он, поглаживая ее лохматую голову. — Неделя пройдет быстро, и мы снова будем вместе. Веди себя хорошо.

Вручив Бобу Паркеру поводок, поздний гость поспешил к своему заляпанному грязью белому фургону. Он даже не оглянулся.

«Как странно, — подумал Нил, провожая взглядом красные огни стремительно удалявшейся машины, — такой франт, а ездит на обшарпанной развалюхе».

Фургон резко повернул на грунтовую дорогу и скрылся из виду. Мальчик пожал плечами и вернулся к собаке. Джесси стояла на крыльце, печально помахивая длинным пушистым хвостом. Она тихонечко поскуливала. Видно, в тайне надеялась, что хозяин передумает и вернется за ней. Нил старался утешить гостью. Он погладил собаку, почесал ей за ухом.

— Папа, тот человек похож… — начала было Сара.

— Сара, — строго сказал Боб Паркер, — сколько раз я говорил тебе, что некрасиво разглядывать людей!

— Но, мама, у него такие смешные волосы! — не унималась малышка.

— Перестань дурачиться, — мягко пожурила девочку миссис Паркер, — иди к себе наверх, тебе давно пора спать.

— Не хочу! — заныла малютка, стараясь как всегда потянуть время перед сном.

— Можно я отведу Джесси в вольер? — спросил Нил.

Мальчик был рад возможности скрыться, чтобы не слушать надоедливое хныканье сестры.

— Да, конечно, — согласилась миссис Паркер, — а я пойду в кабинет, оформлю на нее карточку.

Вольеры располагались в саду за домом Паркеров, а за ними тянулись бескрайние поля и луга. Лучшего места для дрессировки собак было не найти. Центр города Комптона был в двух милях от дома.

Нил взял у отца поводок и повел Джесси через двор к рядам клеток. Сэм увязался за ними. Вначале, сидя на крыльце у дома Паркеров, Джесси не обращала на Сэма никакого внимания. Теперь же в ответ на его обнюхивание она радостно завиляла хвостом и навострила уши.

— Познакомься с нашей гостьей, Сэм, — сказал мальчик.

Собаки обнюхали друг друга и обменялись обычными собачьими приветствиями. Казалось, они поладят, подружатся. Нил запрыгал по двору, стараясь вовлечь Джесси в игру.

— Сидеть! — скомандовал он Сэму.

К величайшему удивлению мальчика, команду выполнили обе собаки. Нилу захотелось повторить эксперимент. Мальчик знал, что родители страшно рассердятся, если чужая собака сбежит по его вине. Но что-то подсказывало ему, что этого не случится. Он решил рискнуть.

— Стоять! — приказал он Джесси, спустив ее с поводка, а сам отбежал на другой конец двора.

Сэм дрожал от нетерпения, с трудом сдерживая желание тут же броситься за хозяином. Он не мог усидеть на месте, и хвост его так и ходил туда-сюда. Джесси вела себя совсем иначе. Она сидела совершенно спокойно и была предельно внимательна. Ее умные карие глаза неотступно следили за Нилом, уши напряженно прислушивались. Джесси ждала новой команды.

— Сэм! Ко мне! — позвал мальчик.

Не успел Нил произнести имя своего питомца, как пес сорвался с места и бросился к своему хозяину, даже не дослушав команды. Морда колли растянулась в улыбке, показался розовый язык.

Мальчик был уверен, что Джесси побежит вслед за Сэмом. Но он ошибся. Джесси осталась на месте, выполняя предыдущую команду.

— Джесси, а теперь ты! Ко мне, Джесси! — крикнул Нил.

Лохматое коричневое существо с блестящим черным носом послушно поспешило к юному дрессировщику. Нил хлопнул в ладоши.

— Молодец, Джесси! — похвалил он. — Умница!

Мальчик погладил собаку и поспешил вновь взять ее на поводок. Несмотря на поздний час, двор был хорошо освещен, и его выходку могли заметить. Нилу повезло. Взрослым было не до него. Он взял собак и повел их через двор к вольерам. В одном из них Джесси предстояло провести всю следующую неделю. Выучка новой собаки продолжала удивлять Нила. Джесси шла рядом, не отставая ни на шаг, и ни разу не натянула поводок. Мальчик включил в павильоне свет, и множество собачьих глаз обратилось к новой гостье. Все собаки разом залаяли. Джесси же лишь навострила уши, продолжая спокойно идти.

Во время осенних каникул в приюте всегда было много собак. Вот и теперь все клетки, кроме одной, были заняты. Джесси повезло, ей досталось последнее свободное место. Нил завел собаку в вольер, отцепил поводок и повесил его у двери. Он еще раз взглянул на Джесси. Павильон был оснащен лампами дневного света. При таком ярком освещении шкура собаки казалась золотой с черным отливом по бокам, на кончиках ушей и хвоста. Джесси настороженно посмотрела на Нила своими умными печальными глазами. Мальчик взял миску и отправился за водой для четвероногой гостьи. Джесси тем временем обошла клетку, изучая новые запахи, осторожно обнюхала своих соседей справа и слева.

Убедившись, что все в порядке, Нил вернулся в дом. Он застал мать в кабинете. Кэрол заканчивала оформлять карточку Джесси. Паркеры внимательно относились к своим питомцам и старались собрать как можно больше сведений о них.

— Может, покормить Джесси? — спросил мальчик.

— Не стоит, уже поздно, — возразила Кэрол. — Но если ты думаешь, что это утешит Джесси, можешь взять для нее косточку в лавке.

Небольшой магазинчик с товарами для животных тоже принадлежал Паркерам. Он находился между двумя блоками клеток вольеров. Нил мгновенно отыскал кость. Возвращаясь к Джесси, он не мог просто так пройти мимо других собак. Мальчик задержался около своего любимца, овчарки по кличке Кинг. Кинг был частым гостем в приюте, поскольку его хозяева то и дело выезжали за границу.

Обычно собаки легко приживались в приюте.

Паркеры уделяли много внимания четвероногим постояльцам, хорошо кормили животных, выгуливали, дрессировали. Знакомясь с новыми хозяевами, Боб и Кэрол советовали им не отдавать собаку сразу надолго, а вначале оставить ее в приюте на одну ночь. Так собаки привыкали к новому месту жительства, и в дальнейшем их легче было оставить в приюте на более длительный срок.

Сложнее было с бездомными собаками, которые попадали в приют прямо с улицы. Бывшие хозяева, как правило, плохо обращались с ними, не уделяли им достаточно внимания, а то и вовсе били. Требовалось немало терпения и труда, чтобы вернуть доверие обиженной собаки к людям.

Вернувшись к Джесси, Нил обнаружил, что она тихо лежит на полу. Собака склонила голову на передние лапы и застыла. Вид у нее был весьма удрученный.

— Иди сюда, Джесси, — позвал мальчик. — Я принес тебе кое-что вкусненькое!

Он протянул собаке косточку. Джесси нехотя поднялась и подошла к решетке. Обнюхав косточку, собака осторожно взяла ее зубами, но сразу же бросила и отвернулась.

— Неужели не хочешь попробовать? — уговаривал Нил.

Но собака не проявила к угощению ни малейшего интереса. Зато Сэм прыгал и вертелся вокруг хозяина, с жадностью поглядывая на кость и облизываясь.

Джесси тяжело опустилась на пол, посмотрела на мальчика из-под мохнатых бровей и глубоко вздохнула. Нил подумал, что, возможно, ее беспокоят щенки.

— Не волнуйся, Джесси, — подбодрил он гостью. — Утро вечера мудренее.

Мальчик запер двери приюта и поспешил домой.

— Идем, Сэм! — позвал он. — Пора спать.

Ранним утром Нила разбудило громкое пение сестры.

Заболела кукла у Салли, Что же делать нам? Мы за доктором послали Трам-пам-пам!

Сара голосила на весь дом. Наконец, пение оборвалось. Девочка принялась спускаться с лестницы.

— Раз ступенька, два ступенька, три… — затараторила она.

Нил зарычал от злости и сунул голову под подушку. По утрам, когда ее брату страшно хотелось еще немножко поспать, Сара обычно вела себя слишком шумно.

Внизу за большим круглым столом уже сидели родители и вторая сестра Нила, девятилетняя Эмили. Они читали газету и обсуждали планы на день. «Питомник на Королевской улице» был семейным предприятием, и каждый из Паркеров старался принимать в общем деле посильное участие. У Боба и Кэрол была также работница, помогавшая выгуливать собак. Звали ее Кейт Магуайр.

— Мы так и не нашли хозяев для Любимчика и Сосиски, — произнесла Эмили. — Пора «Щенячьему патрулю» вплотную этим заняться.

«Щенячьим патрулем» в шутку прозвали Паркеров школьные друзья Нила за их заботу о бездомных животных и за то, что всю свою жизнь это семейство посвятило собакам.

— У меня есть предложение, — заявила Эмили с серьезным видом, стараясь привлечь внимание родителей.

Но тут к столу подошла Сара и стала шумно усаживаться. Эмили пришлось замолчать.

Паркеры нашли Сосиску и Любимчика у заброшенной железной дороги. Щенки были нечистокровные, около восьми недель от роду. Бобу и Кэрол никак не удавалось найти для малышей хороших хозяев. Эмили решила взять это дело в свои руки.

— Замечательно, — пробормотал мистер Паркер, продолжая намазывать масло на хлеб. — И что же ты придумала?

— Давайте оставим их себе! — вмешалась Сара.

Она захватила кукурузные хлопья в свой маленький кулачок и резким движением бросила их в тарелку. Молоко разлилось, часть хлопьев просыпалась на пол. Хорошо, что Сэм оказался рядом и быстро все подлизал.

— Аккуратнее, Сара, — сказала Кэрол дочери, осторожно перемешивая хлопья в ее тарелке. — Ты же знаешь, мы не можем больше никого брать. Хватит нам Сэма и Фьюдж.

Эмили раздраженно кашлянула, обидевшись, что ее перебили.

— Я хочу сказать, — продолжала она, — что неплохо было бы позвонить мистеру Бруку и попросить его написать про щенков в «Новостях Комптона».

Мистер Брук был редактором местной газеты. Он частенько оставлял своего пса в приюте Паркеров и любил писать о них. Газеты с заметками о собаках обычно раскупали быстрее.

— Умница! — похвалил девочку отец. — Я позвоню ему после завтрака.

— Можно мне позвонить самой? — попросила Эмили.

Мистер Паркер улыбнулся и посмотрел на жену. Он понимал, что для Эмили очень важен этот звонок.

— Хорошо, — согласился он, — только обязательно попроси к телефону самого мистера Брука и скажи, что звонишь из «Питомника на Королевской улице».

Эмили кивнула. Она быстро расправилась с остатками завтрака и поспешила к телефону. Девочке не терпелось осуществить задуманное. Сосиска и Любимчик казались ей очаровательными, ну просто неотразимыми созданиями. Эмили была уверена, что найдется много желающих приютить щенков, как только их симпатичные мордашки появятся на страницах газеты.

Нил забежал на кухню, быстро сделал себе бутерброд и выскочил в коридор.

— Пойду проведаю Джесси, — на ходу сообщил он.

— А я иду звонить в редакцию по поводу Любимчика и Сосиски, — похвасталась Эмили.

— Молодец! — крикнул мальчик и исчез за дверью.

Следом за ним бесшумно выскользнул Сэм.

— По утрам наш дом похож на вокзал, — вздохнул мистер Паркер. — Все спешат по своим делам, разбегаются в разных направлениях.

По утрам Нил всегда торопился к собакам независимо от того, что происходило в доме. Он засыпал с мыслями о собаках и просыпался, думая о них. Вот и теперь ему не терпелось поскорее увидеть Джесси. Было в этой собаке нечто особенное, что отличало ее от остальных обитателей приюта. Нил пока не мог понять, в чем тут дело, и эта загадка мучила его. Он решил побольше узнать о необычной новой гостье.